На головну

 глава 10 |  глава 11 |  глава 12 |  глава 13 |  глава 14 |  глава 15 |  глава 16 |  глава 17 |  глава 18 |  глава 19 |

глава 21

Берніс поспішала. Вона перебувала в затишному бюро агентства «Вершина благополуччя», квапливо переглядаючи мікроархів. Карла працювала в цій фірмі недавно і була в місті новачком. Вона повірила вигадкам про те, що Берніс - історик з університету, вивчає минуле Аштона. Давши їй короткий курс поводження з апаратом, вона вийшла, залишивши Берніс в спокої. Та відразу ж зайнялася картотекою. Ось це була удача! В інших фірмах в мікроархіве дізнатися прізвище власника нерухомістю можна було тільки в тому випадку, якщо знаєш адресу будинку, яким цікавишся. Тут же можна було знайти адресу, знаючи ім'я власника.

Касеф. Берніс перебирала картки в каталожної ящику, поки не дійшла до літери "К". Потім вона вставила потрібний мікрофільм в апарат. Журналістка прокручувала плівку вгору і вниз ... Неймовірна кількість дрібних цифр і букв невиразно мелькали в кадрі, поки вона шукала потрібну колонку. Нарешті: Кв .... Кх ... Ке ... Ка ... Поспішай, Берніс!

Але прізвища «Касеф» в списку не виявилося.

- Як справи? - Запитала Карла із сусідньої кімнати.

- Прекрасно. Поки я знайшла трохи, але я знаю, що і де шукати.

Ось! Рядок з написом «Джо маркет» була на місці. Вона швидко повернулася до першого переліку і дістала мікрофільм району, щоб дізнатися адресу. Швидко вставила плівку в апарат. На екрані апарату знову замерехтіли цифри і букви. Тут! Назва магазину змінилося на «Аштон Меркантиль». Він оцінювався в 105 900 доларів і належав тепер новому власнику: «Омни корпорейшн». Інших даних не було.

Берніс повернулася до іменним покажчиком. Блискавично вставила в апарат плівку з буквами «Ок - Ом». Вгору, вниз, Ольсон ... Омер ... Омни. Омни. Омни. Омни ... «Омни корпорейшн» займало кілька рядів, повторюючись щонайменше сотню раз. Схопивши ручку, Берніс з гарячковою швидкістю почала записувати. Багато адреси та назви їй нічого не говорили, деякі взагалі неможливо було зрозуміти. Але вона записувала, що не дивлячись на папір, в надії, що потім зможе розібрати написане. Скорочуючи слова, вона заповнювала блокнот, сторінку за сторінкою. У сусідній кімнаті вдруге задзвонив телефон, але тепер голос Карли був не надто радісним. Вона говорила тихо і стривожено, як ніби виправдовуючись.

«Ну, зараз почнеться, поспішає, дорога!» - Подумала Берніс.

Карла буквально влетіла в кімнату.

- Ви Берніс Крюгер з «Клвріон»? - Запитала вона.

- А хто питає? - Питання прозвучало дурнувато, але Берніс не хотіла відразу відповідати навпростець. Карла була сильно стурбована.

- Ви повинні негайно піти, - наказала вона.

- Це був ваш шеф?

- Так. Прошу вас не говорити про те, що я вас впустила. Не знаю, в чому справа і чому ви не сказали мені правду, але будьте так ласкаві, йдіть. Шеф зараз прийде, щоб закрити контору, і я сказала йому, що ви ще не з'являлися.

- Ви просто ангел!

- Так, я збрехала заради вас, а тепер, будь ласка, зробіть те ж саме заради мене.

Берніс миттєво зібрала свої записи, поклала плівку на місце: «Мене тут не було».

- Щиро дякую, - прокричала Карла навздогін втікає Берніс, а то ще трохи, і я через вас втратила б роботу.

 * * *

Анді і Джун Форсайт жили в затишному сучасному, побудованому в сільському стилі будиночку на околиці міста, неподалік від свого складу. У цей вечір Ханк і Мері разом з іншими уцілілими були запрошені до них на вечерю. Кріон, тріскає, Сет, Шимон і Мота розташувалися на високих кроквах, спостерігаючи за тим, що відбувається. Ангели відчували, як зростає сила в цій маленькій групі тих, хто молиться. Тут було подружжя Джон, сестри Купер, Колмен і Харріс з'явилися сім'ями, було присутнє і кілька студентів коледжу. Рон прийшов разом з Цинтії, привівши з собою і абсолютно нових людей, які в цей час якраз представлялися присутнім. З кожним днем ??група помітно збільшувалася.

Після їжі гості зручно розташувалися в вітальні біля великого відкритого каміна, а Ханк і Мері зайняли місця в центрі. Новачки розповідали про своє минуле.

Білл і Бетті Джон відвідували церкву все своє життя, але серйозно віддали себе в руки Ісуса Христа тільки рік тому. Господь Сам звертався до них, і вони знайшли до Нього шлях.

Джон і Патті Колмен, в минулому члени іншої аштонской церкви, були погано знайомі з Біблією і Ісусом Христом до тих пір, поки не потрапили в громаду Ханка. Сесіль і Міріам Купер завжди любили Господа і тепер раділи, бачачи, як на зміну старому війську збирається нове. «Враження таке, ніби замінили колесо, у якого лопнула шина», - жартувала Сесіль.

Інші гості теж розповідали і свідчили, що у всіх у них раніше були свої погляди і звичаї, але зараз ці відмінності не представлялися їм важливими. Всіх цікавило одне: місто Аштон.

- Це точно, в місті йде війна, - зауважив Анді. - Неможливо пройти по вулицях, щоб не відчути цього. Іноді таке враження, що потрапив під артилерійський обстріл.

Нова пара - Дан і Джин Кореї, друзі сестер Купер, взяли слово.

- Я вірю, чесне слово, що це сатана, - схвильовано промовила Джин. - Точно, як написано в Біблії: ходить навколо, як рикаючий лев, намагаючись поглинути всіх і вся.

- Біда в тому, що ми сиділи осторонь склавши руки і допустили це, - висловив свою думку Дан. - Настав час бити на сполох, встати на коліна перед Господом. Тоді й побачимо, яким чином Він змінить стан справ.

- Деякі з вас знають, що у нас великі неприємності з сином, особливо останнім часом, - додала Джин. - Ми дуже просимо вас молитися за нього.

- Як його звати? - Запитав хтось.

- Боббі, - назвала ім'я Джин хрипким голосом. - Хлопчик поступив восени в коледж, і з ним щось сталося ... Джин несподівано замовкла.

Дан продовжив з гіркотою:

- Схоже, що з усією молоддю, яка надходить до коледжу, відбувається щось недобре. Я й гадки не мав про всю містичної нісенітниці, якій їх навчають. Вам всім слід знати про це, щоб не дозволити затягнути ваших дітей в щось подібне.

Рон Форсайт, що сидів до цього мовчки, втрутився в розмову:

- Я знаю, про що ви говорите. У гімназії відбувається те ж саме: хлопці заплуталися в різного роду сатанізм, ви не повірите, наскільки це серйозно. У ваш час захоплювалися наркотиками, а тепер всіх здолали біси.

- Так, я знаю, це жахливо, - промовила Джин крізь сльози. - Але невже Боббі - одержимий?

- Зі мною було те ж саме, - несподівано промовив Рон. - Я це точно знаю. Я чув голоси, вони мені наказували, щоб я роздобув кнарк або вкрала щось, змушували витворяти жахливі речі. Я не дозволяв батькам втручатися в моє життя, пішов з дому. І все скінчилося тим, що я став ночувати в самих диких місцях, з найнеймовірнішими людьми ...

- З Боббі відбувається те ж саме. Ми його вже тиждень не бачили, - зітхнув Дан.

- Як це в тебе почалося? - Допитувалася Джин. Рон знизав плечима:

- Я вже до цього збився з дороги. І тепер не впевнений, що повністю звільнився. Але я скажу вам, на мою думку, мене втягнули в цю чортівню, коли мені пророкували долю.

Упевнений, що все сталося саме тоді.

Хтось запитав, чи знає Рон цю ворожку.

- Ні це було щось інше. Три роки тому, під час карнавалу, в луна-парку.

- О, вони всюди!

- Простогнав хтось.

- Це підтверджує, наскільки далеко зайшло справа в нашому місті! - Зауважила Сесіль Купер. - Ворожок і відьом тут більше, ніж вчителів недільних шкіл.

- Подивимося, що можна зробити в подібній ситуації, - відгукнувся Джон Колмен. Рон продовжував свою розповідь:

- Але це зовсім не так просто. Я маю на увазі, що зіткнувся зі справжньою містикою, коли цим займався: бачив, як предмети літали самі по собі, міг читати думки інших, одного разу я навіть вийшов з тіла і ширяв над містом. Найкраще, якщо ви все почнете серйозно молитися!

Джин Кореї знову заплакала:

- Боббі одержимий, я це відчуваю!

Ханк зрозумів, що пора взяти розмову в свої руки:

- Добре! Я відчуваю обов'язок молитися за наше місто, впевнений, що і ви теж. Я думаю, що саме так ми знайдемо відповідь. Це перше, з чого потрібно почати.

Всі були готові. Багато відчували себе ніяково перед необхідністю голосно молитися вголос, інші, які звикли до цього, молилися з повною віддачею. Деякі в молитві вимовляли слова, завчені під час різного роду літургій. Але все ставилися серйозно до кожного сказаного слова, намагаючись максимально виразити свої почуття і думки. Серцева атмосфера поступово і повільно захоплювала збори, молитви ставали чіткіше. Хтось затягнув простий псалом, ті, хто знав його, підхопили, інші співали, вивчаючи на ходу.

Вгорі, на даху, співали ангели, такими ж м'якими співучими голосами, якими звучать бас і віолончель в симфонічному оркестрі. Тріскає розвів руки і з широкою посмішкою дивився на Кріон. Посміхнувшись у відповідь, той обняв друга. Шимон витягнув з піхов меч, затанцювали у нього в руках, виблискуючи і розсипаючи в повітрі різнокольорові бризки. Захоплений співом Мота дивився кудись в бездонне небо, похитуючи в такт розпростертими крилами і руками.

Кет в глибокій задумі сиділа за столом. Перед нею стояла чашка з остиглим чаєм і тарілка з бутербродами, до яких вона так і не доторкнулася. Кет була абсолютно пригнічена наринули на неї почуттями, від яких перехоплювало горло і стискалося серце. Скільки ж разів їй доводилося сидіти за обіднім столом ось так - в повній самоті. Звичайно, Кет мирилася з цим в Нью-Йорку, де Маршалл з ранку до ночі був зайнятий полюванням за матеріалом для своїх статей. Але ж вони з чоловіком перебралися в маленьке містечко, де життя обіцяла бути спокійним і розміреним. Однак і тут Маршалл і раніше намагався бути в курсі всіх новин. В результаті він день і ніч за кимось ганявся або щось розслідував. І все заради того, щоб розкопати історію, в якій абсолютно нічого неможливо було зрозуміти. Може бути, в цьому була його головна пристрасть, куди сильніша, ніж любов до дружини або дочки.

Санді. Де була вона в цей вечір? Хіба не заради неї вони переїхали? А тепер вона віддалилася від них як ніколи, хоча як і раніше жила вдома. Шон увійшов в її життя як руйнівна все навколо ракова клітина, а не як друг. Кет так і не вдалося поговорити з Маршаллом, не дивлячись на його обіцянки. Її чоловік був постійно занурений в свої думки. Він був одружений на своїй газеті, а може бути, і закоханий в гарненьку молоденьку репортершу.

Кет різко відсунула тарілку, щосили намагаючись стримати сльози. Зараз не час розкисати і жаліти себе, потрібно все серйозно обміркувати і щось вирішити. Але на жаль, приймати рішення вона мала на самоті.

 * * *

Біля вокзалу, розташованого на самому краю Аштона, в покинутій водонапірній башті, Тол зібрав своїх воїнів на рада.

Натан походжав взад і вперед, і його голос відгукувався луною від високих стін величезного резервуара:

- Капітан, я помітив, коли ворог заманив Хогана в пастку. Відбулася небезпечна зміна в його почуттях до Крюгер. Родині журналіста загрожує серйозна небезпека.

Глибоко занурений в свої думки, Тол неуважно кивнув:

- Цього і слід було очікувати. Рафар знає, що прямим ударом нічого не доб'єшся, його підступна рука знайшла найслабше місце. Він намагається скомпрометувати їх.

- І, схоже, успішно.

- Але що ми можемо зробити? Якщо Хоган втратить сім'ю, він зламається!

- Ні, не зламається. Зігнеться, ослабне, напевно. Однак все залежить цілком і повністю від бруду в його душі, від якої Божий Дух повинен переконати його позбутися Ми нічого не можемо зробити. Ми повинні чекати, дозволивши всьому йти своєю чергою.

Натан в пориві почуттів хитав головою. Гіло, що стоїть поблизу, розмірковував над словами Тола. Природно, те, що той говорив, було вірно. Грішить тільки той, хто хоче грішити.

- Капітан, - сказав він, - подумай, що буде, якщо Хоган впаде?

Тол притулився до стіни.

- Питання не в тому, що буде, «якщо Хоган впаде», а в тому, «коли». Буш і Хоган закладають фундамент, який нам необхідний в битві за місто. Коли вони зроблять свою справу, вони обидва «повинні» пащу, і Буш, і Хоган. Тільки їх повної поразки допоможе витягнути Стронгмана з укриття.

Гіло і Натан сумні дивилися на Тола.

- Ти ... ти думаєш пожертвувати цими людьми?

- Тільки тимчасово, - відповів Капітан.

 * * *

Маршалл дістав товстий коричневий конверт з документами, таємно скопійованими Ерні Джонсоном в бухгалтерії Вайтмор-коледжу, і простягнув його через перегородку в редакції «Кларион» Харві Кулу. Ревізора Кула Маршалл знав досить добре і цілком довіряв йому.

- Я не розумію, що ти зможеш витягти з усього цього, але постарайся відшукати те, що знайшов Джонсон, і перевір, що за темні справи вони там творять.

- Так, але це буде тобі дорого коштувати, - відповів Харвей.

- Я дам тобі безкоштовно місце для кількох оголошень, що ти на це скажеш?

- Гаразд, - Харвей посміхнувся. - Я займуся цією справою і дам тобі знати, як тільки з'явиться що-небудь конкретне.

- Спасибі, і як можна швидше ...

Харвей пішов. Маршалл повернувся в свій кабінет, щоб зайнятися звичайної вечірньої роботою разом з Берніс.

Вони переглядали купи записів, газети, телефонні довідники та інші матеріали, які змогли вільно роздобути. Посеред цієї паперової гори лежав список з іменами, адресами, посадами і податковими рахунками. Листок за листком.

Маршалл переглянув запис розмови з Хармеля.

- Дуже добре, як у нас справи з суддею, як пак його звуть, Джефферсоном?

- Антоні С., - доповнила Берніс і погортала телефонний довідник за минулий рік. - Так, Антоні С. Джефферсон, 221 Адлер-стріт. Вона тут же заглянула в свої каракулі, наспіх зроблені в агентстві «Вершина благополуччя». - «221 Адлер-стріт ...» - вона пробігла очима один листок, потім другий, третій, поки нарешті не вигукнула:

- Знайшла!

- Ще один!

- Може бути, так: Джефферсона прибрала Організація, а «Омни» увійшла в справу і купила його будинок?

Маршалл зробив кілька записів у своєму блокноті, потім задумливо промовив:

- Хотів би я знати, чому Джефферсон поїхав і за скільки він продав свій будинок. Ще мені хотілося б знати, хто зараз живе в його будинку.

Берніс знизала плечима:

- Можна пройтися по спискам і перевірити адреси всіх, що входять в Організацію. Б'юся об заклад, це один з них.

- Як щодо Бейкера, судді, який замінив Джефферсона?

Берніс заглянула в інший лист:

- Ні, Бейкер живе в будинку колишнього директора гімназії ... Валлера, Джорджа Валлера.

- Так, точно, він втратив свій будинок на судовому аукціоні.

- І таких багато. Упевнений, що ми знайшли б більше, якби знали, де шукати.

- Можна покопатися в фінансовому управлінні округу. Якимось чином виходить, що всі ці люди не заплатили податок на житло. Не можу повірити, щоб всі вони ловчих з податками.

- Хтось уміло розпоряджався грошима, так що вони не доходили до цілі.

- Це брудна справа, Хоган. Дуже брудна.

- Лью Грегорі, колишній ревізор, тут ні до чого. Він змушений був піти через постійні конфлікти. Тепер там сидить Ірвінг Пірс. Як ти думаєш, він куплений «Омни»?

- Впевнена.

- А що у тебе є про мера Стін? Берніс перевірила записи і заперечливо похитала головою:

- Він тільки що купив свій будинок. Все виглядає цілком законно. Підозріло тільки те, що будинок належав колишньому шерифу, що залишив місто без жодних причин. Може бути, це має значення, а може, немає. Те ж і з іншими людьми, їх дії мене насторожують.

- Так, але чому жоден з них не протестував публічно і не чинив опору? Я б нізащо не дозволив окружним владі продати мій будинок з аукціону прямо у мене на очах, не поставивши їм хоча б парочку питань. За цим криється щось, про що ми поки не здогадуємося.

- Ось ще що: подумай про Карлуччи. Ти знаєш, що його будинок був проданий «Омни» за п'ять тисяч доларів?

- Яка безглуздість!

- Джо Карлуччи з дружиною втекли тихо, без шуму! Зникли без слідів!

- Цікаво, хто тепер живе в їхньому будинку.

- Може бути, новий ректор гімназії, або новий начальник пожежної охорони, або новий член муніципальної ради, або новий ще хто-небудь!

- Або хтось із нових членів університетського правління.

Маршалл знову заглибився в папери.

- Ну і каша! - Вигукнув журналіст. Врешті-решт він знайшов те, що шукав. - Давай пройдемося по всім членам правління і подивимося, яка там виходить картина,

Берніс погортала свій блокнот.

- Я знаю точно, що будинок Пинкстон належить «Омни». Якесь взаємовигідну угоду, що допомагає уникнути сплати податку.

- І Ежен Байлор?

- А хіба він не в тебе?

- В одного з нас, але не пам'ятаю точно, у кого. Обидва стали шукати, копаючись в купі паперів. Маршалл знайшов, нарешті, потрібне серед своїх заміток.

- Ось. Ежен Байлор, 1024 СВ, 147.

- Так, десь я цю адресу зустрічала. Так, цей будинок належить «Омни».

- Ось це так! Схоже, записати все, що маєш, на рахунок «Омни корпорейшн» - необхідна умова для членства.

- У такому разі, Янг і Бруммель теж повинні мати членські квитки.

- Це точно. Якщо вони вирішили злитися у Вселенському свідомості, значить, їм необхідно відмовитися від усього особистого, включаючи приватну власність.

Маршалл читав імена членів університетського правління, одне за іншим, а Берніс вивчала їх адреси. З дванадцяти вісім жили в будинках, що належать «Омни корпорейшн», інші - в квартирах, і одна з них була розташована в будинку, купленому «Омни». Про решту будинках у Берніс не було відомостей.

- Мабуть, випадковий збіг можна виключити, - зробив висновок Маршалл.

- Ось тепер я спрагу почути, що скаже твій друг Лемлі.

- Звичайно, що Касеф і «Омни» пов'язані один з одним. Це абсолютно ясно, - з хвилину Маршалл розмірковував. - Але знаєш, що мене дійсно лякає? Все, що ми поки дізналися, виглядає цілком законно. Я впевнений, що вони ловчатся в чомусь іншому, щоб тут все було чисто. Однак добре видно, що вони працюють всередині системи або, по крайней мере, роблять все, щоб так виглядало.

- Але Маршалл! Адже він, скажімо прямо, намагається скупити все місто!

- І не забувай - робить це законно.

- Але де-небудь він повинен залишити сліди? Ми повинні постаратися дізнатися все до кінця.

Маршалл набрав повні легені повітря і потім сказав з гучним зітханням:

- Так, ми можемо спробувати напасти на слід тих, хто продав будинок і виїхав з міста. І постаратися дізнатися, чому це сталося. Ми можемо перевірити, яку посаду вони займали тут, і знайти тих, хто займає її тепер. І розпитати, який зв'язок він або вона має з «Омни корпорейшн». Або з групою промивання мізків «Вселенське свідомість». Ми можемо запитати кожного з них, що вони знають про невловимого містера Касефе. Ми можемо самі покрутитися навколо «Омни», щоб дізнатися, де розташовується ця корпорація, чим займається і чим ще володіє. На нас чекає маса справ. І потім, наскільки я розумію, настане час піти до наших друзів з усім, що у нас виявиться, і отримати у них відповіді на всі наші запитання.

По тону Маршалла Берніс помітила, що його турбує якась думка.

- Тебе щось бентежить, Маршалл? Маршалл відкинув свої записи і задумався, відкинувшись на стільці.

- Берні, було б ідіотства вірити, що від цієї зарази можуть врятувати щеплення. Берніс розуміюче кивнула:

- Так, я вже думала про те, що вони можуть зробити.

- Я підозрюю, що вони вже заволоділи моєю дочкою. Це було раптове осяяння, і Маршалл жахнувся, почувши свої власні слова.

- Ти не знаєш точно.

- Якщо я не знаю цього, значить, я не знаю нічого,

- Ну, добре, яку ще влада вони можуть застосувати, крім економічної і політичної? Я не збираюся вникати в їх космічно-спіритичну нісенітницю. Тому, що це все просто запаморочення.

- Тобі добре говорити, ти невіруюча.

- І, як бачиш, це значно легше.

- Уяви собі, що з нами могло б статися те ж що сталося ... з Хармеля. Сім'я розбита, а ти боягузливо ховаєшся в кущах і бурмочеш про ... привидів?

- Я б воліла, в такому випадку, опинитися на місці Страчана. Він, схоже, прекрасно себе почуває, розводячи квіти.

- Так, Берні, нехай так, але ми повинні передбачити небезпеку ще до того, як вона нас наздожене, - він узяв її за руку і сказав дуже серйозно:

- Я сподіваюся, ми обидва усвідомлюємо, який смертельній небезпеці ми себе піддаємо Можливо, ми вже занадто далеко зайшли. Я хочу сказати, що у нас ще є можливість все кинути ...

- Ти ж розумієш, що ми не можемо цього зробити.

- Я знаю тільки, що я не можу. Я від тебе нічого не вимагаю. Раджу тобі прямо зараз виїхати куди-небудь подалі і працювати в жіночому журналі. Але тільки не проти мене.

Вона посміхнулася і міцно потиснула йому руку.

- Один за всіх, і всі за одного.

Маршалл тільки похитав головою і посміхнувся у відповідь.

 



 глава 20 |  глава 22
© um.co.ua - учбові матеріали та реферати