На головну

 глава 3 |  глава 4 |  глава 5 |  глава 6 |  глава 7 |  глава 8 |  глава 9 |  глава 10 |  глава 11 |  глава 12 |

Глава 1

Френк Перетти

Темрява віку цього

Темрява віку цього - 1

Френк Перетт

Тьма СТОЛІТТЯ ЦЬОГО

Тому що ми не маємо боротьби проти крови та тіла,

Але проти початків, проти влади,

Проти світоправителів ТЕМРЯВИ СТОЛІТТЯ ЦЬОГО,

Проти духів злоби піднебесних.

Послання до ефесян, 6:12

Глава 1

Пізно недільного вечора, коли сріблястий світло повного місяця тихо залив швидкісне шосе 27, на ньому з'явилися два незнайомця в простій робочому одязі. Незвичайно високі, ніяк не менше двох метрів, складені добре і міцно. Один з них був темноволосий, з виразним обличчям, другий - зі світлим волоссям атлет. Шосе це вело в маленький університетське містечко Аштон, і навіть сюди, за кілометр від нього, до них чітко доносилися звуки святкового веселощів, яке панувало по всьому місту. Незнайомці кілька миттєвостей уважно прислухалися до долинав шуму, а потім рушили в путь.

Аштонскій літній фестиваль був в самому розпалі. Раз на рік містечко захльостує хвиля хаосу і легковажності. Цим святом містечко прощався, дякував і кликав назад вісімсот студентів з Вайтмор-коледжу, які вирушали на довгоочікувані літні канікули Більшість студентів вже спакував валізи, готуючись роз'їхатися по домівках, але все, проте, вирішили затриматися заради свята: взяти участь в карнавальній ході, поштовхатися на вуличних дискотеках, розважитися на атракціонах і в дешевих кінотеатрах, заглянути і в інші заклади, щоб врешті-решт як слід здригнутися і гарненько гульнути. Це свято - час дикого веселощів, коли кожен може напитися, а хтось і завагітніти, кого-то поб'ють або пограбують, комусь судилося захворіти, - і все це в одну ніч.

Один з дбайливих батьків міста на своїй ділянці в центрі Аштона дозволив розбити луна-парк. Встановили атракціони, ларьки і пересувні туалети, а мандрівні актори влаштовували карнавальні вистави. Проіржавілі каруселі прикрасили веселими різнокольоровими лампочками, що у вечірніх сутінках робило їх навіть привабливими. Вони відчайдушно торохтіли тракторними двигунами зі знятими глушниками, намагаючись перекрити гуркіт карнавальної музики, звуки якої, виникаючи невідомо звідки, довершували цю божевільну какофонію. Був прекрасний теплий вечір, і натовпи народу, жуючи цукрову вату, тинялися по всьому місту. У центрі луна-парку повільно оберталося колесо огляду. Воно зупинялося, щоб взяти нових бажаючих і неквапливо робило кілька оборотів, що дозволяють сповна насолодитися видовищем міста з висоти пташиного польоту. Строкато розцяцьковані, яскраво світяться каруселі крутилися, облуплені безногі коні важливо погойдувалися під звуки хрипкий шарманки. Гості карнавалу щосили шпурляли м'ячі в кошики, а дрібниця в коробки, стріли в повітряні кулі, а гроші на вітер ... Цьому несамовито веселитися віддавалися на всій алеї довгого ряду тісно поставлених один до одного хитких балаганів, де настирливі зазивали кожному проходить вигукували своє: «Спробуйте удачі!».

Незнайомці, стоячи в людському вирі, придивлялися до того, що відбувається, дивуючись з того, як може містечко в дванадцять тисяч жителів, включаючи студентів, перетворитися в таку нескінченну, що кишить масу. Зазвичай спокійні городяни, до яких приєдналися заїжджі шукачі пригод, перетворилися в божевільну орду, що заповнила вулиці і провулки, який заповнив магазини і ресторанчики ... Стоянки автомашин в місті були забиті під зав'язку. Все було дозволено, ніщо не вважалося протизаконним. І хоча поліцейські не сиділи ні хвилини без діла, але на кожного затриманого хулігана, п'яного і злодія, вже надійно закутих у наручники, припадали десятки порушників порядку, як і раніше бешкетують по всьому місту. Фестиваль, який досяг в цей вечір свого апогею, походив на тайфун, який неможливо було приборкати. Залишалося тільки чекати, коли він сам пронесеться мимо, щоб потім прибирати, розгрібати і чистити.

Двоє прибульців повільно просувалися крізь щільно забите людьми простір, прислухаючись до розмов і уважно спостерігаючи. Місто викликав у них цікавість, вони не поспішаючи розглядали його, обережно озираючись на всі боки. Натовп оберталася навколо них, як білизна в пральній машині, перетікаючи з одного боку вулиці на іншу, створюючи непередбачуваний нескінченний круговорот. Незнайомці продовжували вдивлятися в натовп. Вони явно когось шукали.

- Тут, - нарешті впевнено промовив чорнявий.

Незнайомці одночасно побачили дівчину. Вона була молоденька і дуже гарненька, але виглядала абсолютно розгубленою. Тримаючи в руках фотокамеру, вона розгублено озиралася на всі боки.

Прибульці поспішили протиснутися вперед і встали з нею поруч. Дівчина їх не помічала.

- Ну-ка, подивися туди, - владно промовив чорнявий.

З цими словами він поклав руку на плече дівчини і повів її до намету, що стоїть посеред балаганів. Вона пройшла прямо по газону, засипаному сміттям, до відкритого стенду, де змагалися молодики, кидаючи стріли в повітряні кулі. Однак зовсім не це зацікавило дівчину, а її увагу привернули кілька фігур, які сховалися в тіні намету. Тримаючи фотоапарат напоготові, вона обережно зробила ще кілька кроків вперед і швидко піднесла камеру на-віч.

В ту ж секунду, як фотоспалах освітив дерева за стендом, двоє прибульців вже поспішали до наступного місця зустрічі.

 * * *

Крокуючи в ногу і ніде більше не затримуючись, незнайомці поспішно перетнули майже все місто, прямуючи в район, розташований в кілометрі від центру. Вони дійшли до кінця Поплар-стріт і стали підніматися на Морган-Хілл. Минуло зовсім небагато часу, як вони вже стояли перед маленькою білою церквою, оточеній акуратно підстрижених зеленим газоном. Прямо біля входу кидалася в очі святкове дошка оголошень з розкладом годин занять недільної школи та богослужінь. У самому верху дошки містилося назва церкви: «Аштон Ком'юніті», а нижче чорними косими буквами поверх колишньої написи стояло ім'я пастора: «Генрі Л. Буш».

Прибульці озирнулися. З високого пагорба все місто було як на долоні. На заході поблискували карамельними вогниками атракціони луна-парку, на сході височіли помпезні будівлі університетського містечка Вайтмор-коледжу. На шосе 27, яке при в'їзді в місто перетворювалося в головну вулицю - Майн-стріт, розташувалися кращі магазини, бетонна громадина супермаркету «Сіре», кілька конкуруючих бензоколонок, торговий дім господарських товарів, редакція місцевої газети і кілька офісів приватних фірм. З боку містечко виглядав типово американським: безневинним, маленьким і нешкідливим, ніби зійшов з картин Нормана Роквелла. Однак прибульці могли бачити не тільки те, що було доступно для людського ока. Навіть тут, нагорі пагорба, їх дух і свідомість виразно відчували тяжкість істинного стану Аштона. Вони відчували невідступне, сильне, все зростаюче, добре продумане і цілеспрямований наступ зловісної небезпеки.

Незнайомцям нерідко доводилося розпитувати, міркувати і розслідувати, адже це було частиною їх справи. Тому для обох було природно задатися питанням: «Чому саме тут?»

Однак часу на роздуми у них не було. Прибульці вловили явні сигнали небезпеки, чи були цьому причиною їх особлива надчутливість або інстинкт, що реагує на ледь вловимий загрозу, але щось змусило їх моментально зникнути за рогом церковної будівлі і злитися в темряві з шорсткою штукатуркою стіни. Вони завмерли в повному мовчанні, всепронізивающім поглядом пильно спостерігаючи за чимось, що наближається до будівлі.

Перспектива нічний тихій вулиці здавалася колажем місячного світла і кобальтово-синіх непроникних бездонних тіней. Одна з них вела себе незвично: вона не коливалася від вітру, подібно тіням дерев, і не була нерухомою, як тіні будинків; немає - вона кралася уздовж вулиці, наближаючись до церкви, дрібно тремтячи при кожному обережному кроці. Здавалося, ця тінь поглинала в себе весь світ, все освітлений простір, що зустрічається на її шляху, як ніби була чорною бездонною дірою. Однак ця дивна тінь мала свою форму, форму якогось живої істоти, і чим ближче вона наближалася до церкви, тим виразніше був помітний скрегіт кігтів, що дряпають бруківку, і тихий шелест тонких перетинчастих крил.

Хоча у істоти були і руки і ноги, але, схоже, воно пересувалося без їх допомоги. Воно перетнуло вулицю і потім піднялося сходами церковної сходи. Його хтиві вирячені очі відбивали світло місяця, який змішувався з їх власним жовтим блиском. Горбиста голова височіла над підійнятими плечима, смердючий червонуватий дим з шипінням струменів крізь ряди гострих дрібних іклів.

Істота чи сміялись, то чи кашляє: шиплячий звук, що піднімався з глибини глотки, був схожий і на те й інше. Розпрямившись, воно встало на ноги, озираючись в панує навколо тиші. Його чорна, як у кажана, пащу скривилася в усмішці, що перетворила морду мерзенного створення в огидну маску смерті.

Страховисько підібралося до самих дверей. Чорна рука пройшла крізь неї легко, як крізь повітря. Тіло подалося вперед і стало просочуватися крізь двері, але встигло просунутися лише наполовину.

Раптово моторошне істота відскочив назад, наткнувшись на якусь перешкоду, і, описавши в повітрі дугу, стрімголов скотилося зі сходів. Пар його дихання накреслив червону спіраль в нічному повітрі.

З моторошним криком сказу і обурення огидне чудовисько піднялося з тротуару і втупилося на двері, яка повела себе незвично, не давши суті проникнути всередину. Перетинки крил у нього за спиною затремтіли, починаючи розправлятися під напором повітря, і в їхньому створення з ревом стрімко кинулося головою на двері, проскочило крізь двері, промайнуло по вестибюлю і врізалося прямо в хмару сліпуче білого світла.

Істота скрикнуло і в страху закрило очі, а потім відчуло, як важка, могутня рука здавила його, немов кліщами. І в ту ж мить страховисько викинули геть, і воно тряпичной лялькою вилетіло на вулицю.

Але мерзенне виплодок розгорнулося і знову кинулося на двері. Крила судорожно билися і тріщали, червоні випаровування з шипінням клубами виривалися з ніздрів. Гострі кігті були випущені для атаки, і жахливе виття, подібний вою сирени, роздирав його глотку. Як стріла в Мета, як куля в мішень, чудовисько врізалося в двері - і відчуло, як його нутрощі розриваються на частини.

Вибух, задушливе сморід, останній крик, судомний помах ніг і рук - і все зникло. Не залишилося нічого, крім смердючого сірчаної хмари та двох прибульців, несподівано опинилися вже всередині церкви,

Світловолосий вклав у піхви Свого меча. Навколишній його біле світло повільно згасав.

- Дух переслідування? - Запитав він.

- А може, сумніви або страху. Хто знає? - Знизав плечима його супутник.

- І, по-моєму, один з самих незначних.

- Так, ніколи не зустрічав такого слабкого.

- Я теж. І скільки ж тут бісів, як ти думаєш?

- Більше ніж нас, набагато більше. Вони всюди і не

Витрачають даремно час.

- Я це знаю, - зітхнув світловолосий атлет. - Але що вони тут роблять? Ми ніколи не бачили такого скупчення демонів, по крайней мере, тут.

- Нічого, думаю, причина скоро відкриється, - світловолосий подивився прямо крізь двері, що ведуть з вестибюля в зал церкви.

- Давай-но поглянемо на чоловіка Божого. Вони попрямували по вузькому вестибюлю в зал.

На знаходиться тут дошці оголошень можна було прочитати заклик до збору продуктів для потребує сім'ї, запрошення доглянути за дітьми і прохання молитися за хворого місіонера. Було тут і написане великими літерами нагадування про збори членів церкви в наступну п'ятницю. На іншій стіні висів звіт про збір пожертвувань, які значно зменшилися за останній тиждень, так само, втім, як і число прихожан: від шістдесяти одного до сорока двох.

Прибульці пішли по похилому вузькому проходу вздовж охайних рядів темнокоричневой дерев'яних лавок в передню частину залу, де слабке світло софіта висвітлював скромний хрест над баптистерием. В середині подіуму, покритого суцільним потертим килимом, перебувала маленька кафедра з лежить на ній відкритої Біблією. Обстановка була простою, швидше за практичною, ніж елегантною, що свідчило те чи про невибагливості, то чи про скупість прихожан.

Потім незнайомці почули тихі звуки: глухі, здавлені ридання, що доносилися з лави першого ряду.

Там стояв на колінах молодий чоловік. «Навіть занадто молодий і легко ранимий», - подумав в першу мить світловолосий. Юнак був занурений в глибоку щиру молитву. Він міцно стиснув руки і схилив голову на жорстку лаву. Його обличчя являло собою картину скорботи, любові і болю. Губи беззвучно ворушилися: молитви і славослів'я котилися разом з потоками сліз. Прибульці зупинилися біля молодої людини і стали уважно спостерігати за ним, обдумуючи і зважуючи, що відбувається.

- Божий воїн, - сказав темноволосий.

Його супутник тихо відповів, швидше за звертаючись до самого себе, не зводячи очей з убитого горем, журилися молодої людини:

- Так, це він, я не сумніваюся в цьому. І навіть зараз молиться. Цей воїн стоїть перед Господом за людей, за весь місто ...

- Він проводить тут майже щовечора. Високий посміхнувся:

- Ну, значить, ця людина не так вже слабкий.

- Але ж він - єдиний. Він абсолютно один.

- Ні, - похитав головою високий, - є й інші. Завжди є хтось ще. Потрібно тільки розшукати їх. Його самотня невсипуща молитва - тільки початок.

- Але ж у юнака будуть незліченні труднощі, ти прекрасно знаєш.

- Журналіста теж чекають випробування. Та й у нас їх буде чимало.

- Але ми переможемо?

Очі білявого знову загорілися.

- Ми будемо боротися.

- Так, ми будемо битися, - луною відгукнувся його друг.

Вони встали з обох сторін уклінно воїна. І в ту ж мить кімната повільно, подібно розпускати квітці, стала наповнюватися білим світлом. Він висвітлив хрест на задній стіні і поступово виявив колір і фактуру кожної деталі на лавках, і перш за скромні, майже убогі предмети вівтаря ожили і засвітилися неземною красою. Стіни блищали, потерті килими запалали строкатим полум'ям, маленька кафедра з різко окресленими контурами тепер здавалася високій та стрімкій, як воїн на посту. Тепер і самі прибульці світилися білим сяйвом. Їх одяг перетворилася в блискучі ризи, що здавалися палаючими в сліпуче яскравому світлі. Бронзові обличчя сяяли, а очі горіли вогнем. У кожного на золотом поясі висів меч в блискучих піхвах.

Вони поклали руки на плечі молодої людини. І за їх спинами почали розпрямлятися атласні, майже прозорі крила, які, немов чудовий балдахін, піднімалися над їх головами, стикаючись один з одним і повільно гойдаючись в потоках духовного вітру.

Вони посилали світ своєму молодому підопічному, і його сльози почали потроху вичерпуватися.

 * * *

«Аштон Кларион» була типовою газетою маленького провінційного містечка: невеликого формату, скромною, часом не дуже організованою та дещо старомодною. Іншими словами, вона була друкованим, чорним по білому, відображенням стану самого Аштона. Редакція знаходилася на діловий Майн-стріт, в одноповерховому будинку з вікнами на всю стіну і важкої, обшарпаної дверима з щілиною для пошти. Газета виходила два рази на тиждень, по вівторках і п'ятницях. Справи її йшли неблискуче. При першому ж погляді на редакцію можна було легко зрозуміти, що коштів у газети явно не вистачає.

У передній частині будівлі розташовувалися контора і відділ новин. Тут знаходилися три письмових столу, дві друкарські машинки, пара кошиків для сміття, два телефони і електрокавоварка без шнура. Здавалося, ніби рукописи, листи, шматки паперу, канцелярські приналежності занесло сюди випадковим вітром з редакцій усього світу, Стара потерта невисока перегородка, казна-як потрапила сюди з якогось занедбаного вокзалу, відділяла робочу частину редакції від приймальні. І, звичайно ж, над дверима висів маленький дзвіночок, слабо деренчить при вході і виході кожного відвідувача.

Позаду всього цього хаосу, званого «робочою обстановкою» - погляду несподівано було приголомшливе пишність, яке підходило, щонайменше, редакції великого міста: засклена контора редактора. Це було і справді сміливим нововведенням. Головний редактор, що володіє «Кларион», до недавнього часу був репортером однієї з провідних газет Нью-Йорка, і мати кабінет зі склом на всю стіну було мрією його життя.

Нового редактора і господаря звали Маршалл Хоган. Це був сильний, зрілий і напористий чоловік, якого його співробітники: і складач, і секретарка, яка писала статті і збирала оголошення, і випусковий редактор, і репортер, а заодно і оглядач «Кларион», тобто абсолютно вся маленька редакція, - любовно називали «Аттіла де Хоган», маючи на увазі його фізичні і душевні якості.

Він купив цю газету кілька місяців тому. Енергія і наполегливість журналіста великого міста разюче контрастували з безтурботним існуванням співробітників редакції, що час від часу призводило до неминучих конфліктів. Маршалл прагнув надати газеті справжній розмах, зробити її більш цікавою і організувати роботу так, щоб усього було свого часу і все знаходилося на своєму місці. Але перебратися з «Нью-Йорк Таймс» в «Аштон Кларион» було все одно, що потрапити в сонне царство. У цій маленькій редакції все робилося не поспішаючи. Так що невгамовна енергія Маршалла наштовхувалася на збирання кавовій гущі для компостної купи в саду секретарки або радість з приводу того, що хтось, нарешті, приніс довгоочікувану статтю на хвилюючі суспільні теми, надруковану на аркушах, забруднених послідом хвилястого папужки.

Але, як і завжди, вранці в понеділок робота йшла повним ходом, не даючи часу на розгойдування після уїк-енду. Черговий номер потрібно було терміново довести до готовності, і весь персонал перебував в стані передпологових сутичок. Співробітники редакції безупинно снували між своїми робочими місцями і коректорській, що знаходилася в глибині редакції. Руки їх були зайняті всілякими паперами: монтажними листами, статтями та оголошеннями, які потрібно було терміново набрати свіжими гранками і кліше всіляких розмірів і видів, призначених для ілюстрації новин.

У яскравому світлі ламп, в редакційному шумі і суєті, над макетним столом схилилися Маршалл і Том, відповідальний редактор. Вони збирали майбутній номер

- "Кларіон" з окремих розлітаються в усі сторони шматочків

Тексту і вирізок: це підходить сюди, а це немає, потрібно перенести на іншу сторінку. Цей матеріал займає надто багато місця, а чим заповнити порожні місця? Маршалл почав дратуватися. Подібна історія повторювалася щопонеділка та щочетверга.

- Еді! - Крикнув він, і його секретарка негайно відгукнулася:

- Іду!

Сотий раз він говорив їй:

- Гранки повинні лежати в кошику на столі, а не просто на столі, і не на підлозі, і не ...

- Я і не кладу їх на підлогу! - Запротестувала Еді, поспішаючи в редакторську з горою свіжих гранок в руках. Еді була рішучою, маленького зросту жінкою років сорока, що володіє всіма необхідними якостями для того, щоб протистояти натиску безцеремонного Маршалла. Вона краще ніж хто б то не було, і, перш за все, краще свого нового шефа, знала, де, в якому місці знайти ту чи іншу річ.

- Я поклала сторінки в твої маленькі симпатичні кошики точно так, як ти просив.

- А як тоді вони потрапили на підлогу?

- Вітер здув, Маршалл, вітер, і не мені тобі говорити, звідки він взявся!

- Гаразд, шеф, - перервав їх Том, - зараз готові на третій сторінці, четверта, шоста і сьома. А як з першої і другої? Що робити з порожніми шпальтами?

- Тут ми помістимо захоплюючий репортаж Берніс про фестиваль з приголомшливими знімками, як тільки вона відклеїться від свого стільця і ??принесе нам матеріал, Еді?

- Слухаю!

- Чесно кажучи, Берні запізнюється на цілу годину! Подзвони їй ще разок!

- Тільки що дзвонила. Жодної відповіді.

- З глузду з'їхати!

Їх перервав Джордж, людина маленького росту, вже на пенсії, продовжував, однак, працювати складачем. Він відкотився на стільці від комп'ютера і запропонував:

- Може, підійде матеріал про пікніку жіночого комітету? Я як раз його закінчую, і фотографія, місіс Мармазель досить пікантна, щоб дати привід для відкриття судової справи.

- О-о-о ... - простогнав Маршалл, - прямо на першій шпальті! Тільки цього не вистачало, щоб остаточно зіпсувати нашу репутацію.

- Ну, так що тепер будемо робити? - Запитала Еді.

- Був хтось на фестивалі?

- Я ходив на риболовлю, - відповів Джордж. - Цей фестиваль для мене занадто бурхливий.

- А мені дружина не дозволила, - вставив Том.

- Я бачила дещо, - відгукнулася Еді.

- Сідай і пиши, - наказав Маршалл. - Це найбільша подія року в нашому місті, повинні ж ми якось відреагувати.

Задзвонив телефон.

- Була врятована ударом гонга? - Промовила з надією Еді, піднімаючи трубку. - «Кларион». Доброго ранку, - раптово особа її просвітліло:

- Привіт, Берніс! Куди ти поділася?

- Ну, де вона там? - Нетерпляче зажадав відповіді Маршалл.

Еді слухала, і обличчя її витягувалося від подиву:

- Так ... ну, заспокойся ... так, звичайно ... не засмучуйся, ми тебе витягнемо.

- Ну, так куди вона подавалася? - Роздратовано фиркнув Маршалл.

- Вона арештована і знаходиться в поліції, - відповіла Еді і подивилася на нього з явним докором.

 



 Квиток № 12. |  глава 2
© um.co.ua - учбові матеріали та реферати