Головна

 анотація |  Зілля і засоби догляду за хворими |  глава 2 |  глава 3 |  меценат |

торговці ненавистю

  1.  Глава III. Засоби лікування для лютих надзвичайної любов'ю йди надзвичайною ненавистю через околдованія
  2.  Торговці в залі можуть отримати прибуток від коливання цін в межах прямокутника, але великі гроші робляться на грі в сторону прориву.

Все почалося з того, що О'Суллівони викрали страусів, а дядечко Поджер схопив вінчестер і помчав за Бобом О'Суллівоном, а Боб О'Суллівон дуже влучно всадив кулю прямо в лоб дядечкові. Тітонька Джан, звичайно, поплакала, все як годиться, а потім звернулася до Джейкобу і сказала так:

- Джейкоб, мій хлопчик. Прийшла тобі пора стати чоловіком - тим більше, ти й справді єдиний залишився в родині чоловік. Це означає, бери рушницю і пристрели кепського мерзотника О'Суллівона, що позбавив нас дядечка Поджера і п'ятьох добірних страусів.

У Джейкоба на Тетушкина тираду знайшлася б маса заперечень. По-перше, Дядечків вінчестер відтягли О'Суллівони і залишилася тільки двостволка з вищербленим прикладом, неабияк сточивши курками і кривим стволом (ствол скривився, коли дядечко Поджер ганявся за тітонькою Джан і лупив як попало про все в домі цієї от самій двохстволкою). По-друге, Джейкоб стріляв неважливо, а Боб О'Суллівон міг запросто потрапити в муху, що повзе в ніздрю пустельного витютень - та так, щоб при цьому не розбудити самого витютень. А будити витютень не варто ні за які пряники. І нарешті, по-третє, дядечко Поджер Джейкоба неабияк дістав, і тому хлопчик якщо й відчував якісь почуття до Бобу, то хіба що подяку.

Джейкоба все в окрузі вважали ідіотом, хоча підстав для цього майже не було. Просто він не любив працювати на конопляної фермі. По-чесному, він взагалі не любив працювати - вважав за краще валятися на спині, покручуючи в роті гілочку сірого бересклетніка, і дивитися в вицвіле небо над Долиною. У небі іноді з'являлися хмари, звиваючись в химерні форми. Іноді пролітали зграйки птахів, утворюючи в своїх повітряних зміні смуги хитромудрі візерунки. Можна ще було сипати з долоні пісок і стежити, як лягають піщинки - малюнок їх падіння був теж досить цікавий. На відміну від збору конопель. Однак будь-який сусід або мешканець ферми, побачивши валяється без діла хлопчиська, звичайно, припускав в ньому мерзенний паросток ліні. Коли ж хлопець ніяк не реагував на закиди і підганяння і лише іноді пошепки - щоб не забути - повторював число упалих з долоні піщинок, тоді, натурально, хлопчиська оголошували ідіотом. Але Джейкоб відрізнявся аж ніяк не дурістю, а, навпаки, рідкісним для настільки незрілих років розсудливістю. Тому він чудово розумів, що пояснювати свої мотиви тітоньці безглуздо, і у відповідь на її пропозицію взяти двостволку і пристрелити Боба О'Суллівона просто знизав плечима і відповів: «Не хочу».

Тітонька сплеснула руками і села на грядку посухостійкість латуку, розкинувши численні спідниці. І почала голосити. Суть її голосінь зводилася до того, що всі люди як люди, беруть рушницю і зносять голову ворогові, як надійшли її троє синів, свекор, дівер і тепер ось дядечко Поджер. Те-то спуску О'Суллівонам не давали, так що від великої колись родини залишилися лише Боб, його придуркуватий братик Лоренс, матінка Беллатріса і маленька Клара. На це Джейкоб міг би зауважити, що від їх сім'ї в результаті багаторічної міжусобиці залишилися лише він, тітонька Джан і Опудало, але вважав за краще розсудливо промовчати. Всі люди як люди, продовжувала голосно скаржитися на долю тітонька Джан, і лише їй в вихованці дістався якийсь урод, зміїний виползень і Тушкану охвістя. Оскільки таке вже й рідкісне поєднання підлості і боягузтва, як в Джейкобе, ніяк не може вміститися в одній лише змії або в одному тушканчиків.

Джейкоб зітхнув. Він не любив говорити з дорослими. Він взагалі не любив говорити з людьми, робив виняток лише для маленької Кет, яка, втім, так і не встигла стати людиною - дівчинка померла, коли їй і півтора року не виповнилося. З тих пір тітонька Джан стала ще суворішим до Джейкобу. Напевно, їй здавалося несправедливим, що товстенька, кучерява, сміхотлива, з ямочками на щоках Кет взяла і померла, а цей ось худий, бледноглазий, з волоссям як солома і вічно похмуро підібраними губами хлопчисько дожив до дванадцяти рочків і, здається, далі збирається. Але зараз Джейкобу, як не дивно, не сподобалися її звинувачення - ні в підлості, ні в боягузтві. З подивом хлопчик зрозумів, що йому хочеться заперечити, тоді як зазвичай дурниці тітоньки пролітали мимо вух зі свистом. «Виявляється, я уразливий», - подумав він. «Напевно, це гордість, - подумав він ще. - Я - гордій, і це великий гріх, якщо вірити повчань реверента Фрола. За це потрапляють відразу в Четвертий Коло, а може, навіть і в П'ятий ».

Релігійна освіта Джейкоба, незважаючи на відмінну пам'ять хлопчика, страждало деякої беспорядочностью - можливо, тому, що реверент Фрол рідко бував тверезий і від проповіді до проповіді його тлумачення Книги Святого Пустельника помітно змінювалося. Джейкоб у всьому вважав за краще точність і чіткість - недорікуватість реверента його неабияк дратувало.

Одного разу, дочекавшись, коли парафіяни розбредуться по домівках, а над круглими дахами будівель і полями конопель повисне безжалісний, дзвінкий спекою полудень, хлопчик прослизнув в селищну церква. Під пологом з варанів шкур панував задушливий морок. Реверент Фрол розвалився на рогожі, призначеної для найповажніших прихожан, і солодко хропів. В одній руці його затиснутий був бичок самокрутки, а інша ніжно тулилася до бурдюки. Судячи з кисло-солодкого тошнотно запаху, преподобний встиг добряче випити з бурдюка і відполірувати це справа неабиякою кількістю гашишу. Поруч з преподобним валялася розгорнута на останній сторінці книга, і Джейкоб подумки себе привітав. Зараз він ознайомиться з першоджерелом.

Крадькома, хлопчик підійшов до сплячого і сів навпочіпки. Схилившись до книги і насилу розбираючи старомодний готичний почерк, він прочитав таке:

Коли осколки неба впадуть на твердь,

Коли Троє змінять Одну,

Коли батько напоїть кров'ю сина,

Коли син напоїть кров'ю батька,

Коли любов стане льодом,

Лід - любов'ю,

А поразка - перемогою ...

Далі був обірваний край сторінки. Джейкоб розчарування насупився. Судячи з усього, перед ним було знамените Пророцтво Пустельника, про який реверент поширювався в своїх проповідях настільки ж красномовно, як і ухильно. Але де ж останній рядок? Джейкоб озирнувся, і погляд його зупинився на самокрутки. Жовтувата тонкий папір, точь-в-точь така ж, як в книзі ... Згадавши недобрим словом вкоріненого в пороках священика, Джейкоб потягнув недопалок з його пальців. П'яничка захропів голосніше і неспокійно завозився на маті. Хлопчик дуже обережно розгорнув паперову смужку, але не виявив нічого - лише бурі крихти гашишу і сірий попіл. Реверент зацмокав, захрипів і раптом широко відчинив очі. Юний святотатец метнувся до виходу і кулею вилетів з церкви, по дорозі прободает головою важкий полог.

Подальші розпитування нічого не дали. Тітонька Джан благоговійно закатувала очі, але, здається, не знала навіть перших семи рядків Пророцтва. Дядечко Поджер у відповідь на обережні натяки племінника відправив його розгрібати сміття серед страусятне. Украй зневірившись, Джейкоб звернувся за порадою до пугалом.

З усіх мешканців Долини хлопчик вважав за краще розмовляти саме з Пугалом, тому що, по-перше, Опудало ніколи нічого не забував - чим сильно нагадував самого Джейкоба, - по-друге, багато бачив, чого не можна було сказати про жоден з тутешніх жителів, і по-третє, примудрявся залишатися одночасно романтиком і скептиком.

Опудало був піщаним големом, перекупленим дядечком у Пустельних лахмітники. Кажуть, побратимів Пугала часто використовували у війнах минулого. Їх набиті піском тіла легко поглинали кулі - і поки весь пісок не висипався з щільного джутового мішка, голема майже неможливо було зупинити. Може, і Опудало брав участь в якій-небудь давню війну, але говорити про це він абсолютно не хотів - при тому що охоче тріпався на будь-яку іншу тему. Дорослі вважали Опудало німим і тупим, на кшталт обкормленного гормонами тяглового варана, яких вирощували на фермі О'Суллівонов. Насправді дорослі просто не вміли слухати. Дядечко Поджер використовував Опудало по господарству, поки з того не висипався майже весь пісок. Тоді дядечко зовсім вже було зібрався пустити на вітер залишки піску, а джутовий мішок спалити, щоб не вивелася з нього потім якась безтілесна погань і не кректала ночами під вікнами, але Джейкоб, змінивши своєму вічному мовчанню, упросив подарувати йому останки Пугала. Дядечко подумав-подумав, почухав лисіючу верхівку, та й погодився. Чим добру пропадати, нехай з ним Джейк грається - авось і що корисне спроворить. Хлопчик дуже непогано розбирався в механізмах. Може, тільки тому дядечко Поджер ще не викинув його в пустелю.

Джейкоб, однак, не став спроворівать нічого корисного. Він просто пересипав весь пісок в мішок поменше, намалював на мішку два блакитних очі, рот до вух і пристосував латку замість носа, та ще обрядив вийшла голову в стару дядюшкину капелюх з широкими полями. Капелюх до цього прикрашала даний лякало, відганяє від ділянки лускатих коноплянок, і тому була обшита по краях мідними бубонцями. Голем, вже встиг відчути холодок наближення смерті, від подяки став зовсім говіркий, щоб не сказати балакучий.

Ось і тоді, вислухавши історію Джейкоба, Опудало розтягнув неслухняні губи в ще більш широкій посмішці, хвацько підморгнув і видав:

- А ти, Джейкоб, - (Опудало ніколи не кликав хлопчика Джейком або Джеком, добре знаючи, як той ненавидить скорочення від власного імені), - як гадаєш, Книга Святого Пустельника і справді свята?

Джейкоб знизав плечима. Поняття святості його хвилювало мало. Книга просто була ще одним джерелом інформації, а їх в Долині до того не вистачало, що і до п'яних спогадами дядечка Поджера почнеш прислухатися.

- Ну і правильно думаєш, - вірно зрозумів коливання Джейкоба Опудало. - Ніяка вона не свята. Просто щоденник однієї людини. - І замовк, підступний, відмінно знаючи, до чого Джейкоб не любить питати.

Хлопчисько скривився і задав питання:

- Яку людину?

- Першого жителя Долини, звичайно.

Опудало відповів таким зневажливим тоном, наче всякий повинен про це знати - чи, принаймні, здогадуватися. Покосившись вицвілим голубим оком на похмуру фізіономію хлопчаки, голем нарешті зглянувся і далі говорив уже без перерв і багатозначних пауз:

- Чи розумієш, Джейкоб, та людина втік з Міста. Чому, точно не скажу - може, він був злочинцем і за ним гналися Сталеві Правоохоронці, а може, просто шукав свободи або знання. Як би там не було, коли добрався до Долини, він майже вже вмирав. Від спраги, голоду і спеки у нього почалася лихоманка, ось він і писав у щоденнику всяку нісенітницю. Потім натрапив на один з Семи Колодязів, ну і ожив трішечки. Інший би, розумніше, щоденник спалив або закопав десь, а він, дурень такий собі, зберіг. Взяв собі за жінку кочівників і став обживатися. У них народилося семеро синів. Тоді ще всі Сім Колодязів були сповнені водою, і кожному синові дісталося по криниці.

Тут Джейкоб непомітно для Пугала зітхнув. В Долині спочатку було Сім Колодязів, сім джерел прекрасної питної води. Реверент Фрол говорив, що Четвертий і Шостий колодязі висушив ангел Ариман, Стріла Господня, - мовляв, за гріхи їх власників. Однак про всяк в Долині прекрасно знав: колодязі висихають, коли вмирають останні з обжівшей землю навколо них сім'ї. Від кочівників нащадки Святого Пустельника отримали в придане не тільки цінних в господарстві тяглових варанів і їздових страусів, а також культуру конопель, а й набагато менш корисний звичай кровної помсти. Може бути, довгими ночами, коли над Долиною завивали піщані бурі - гарячі Вітру Арімана, - мати хитала люльки з варанів шкури і наспівувала своїм сімом синам про подвиги їх кочових предків, які несли справедливість на вістрі стріли і в бавовні духового рушниці. Може, тому, коли двоє з братів посперечалися через прикордонної ділянки, справа кінчилася різаниною. І понеслося ... Або все було не так?

- Ти взагалі слухаєш? - Докірливо пробурчав голем. - Або знову піщинки вважаєш?

Джейкоб кивнув.

- Ну так ось. Дружина зберегла записки чоловіка і заповідала дітям - а вже діти прочитали щоденник по-своєму. Мовляв, татусь їх почув у пустелі Глас Божий, якою повідав йому всілякі істини. І то правда. Ніщо так не зміцнює людську спільноту, як маленька персональна релігія.

- А що зміцнює громаду піщаних гальмові? - Тихо запитав Джейкоб.

Опудало розреготався. Бубонці задзвеніли вроздріб - або, може, не було ніякого сміху, може, просто вітер сколихнув поля капелюхи і пришиті до них дзвіночки?

- Піщані големи не живуть громадами, - Просвіжитися, відповів Опудало.

Джейкоб пристрасно позаздрив піщаним Голем. Питання про Пророцтві він вирішив відкласти до кращих часів.

Тим часом тітонька все розорялися, а гордість і образа все пущі розгорялися в Джейкобе, та так припекли, що він не витримав і процідив крізь зуби:

- Я не хочу вбивати Боба О'Суллівона не тому, що боюся. Я його не боюся. Просто - не хочу вбивати.

Тітонька знову сплеснула руками і схопилася, підібравши спідниці. І так, з повними руками спідниць, метнулася до хати. Джейкоб залишився один на грядці латуку. У його руках була сапа. Він якраз прополював латук, коли тітонька прийшла вимагати виконання обов'язку.

Джейкоб задумливо помахав сапкою, задер голову і втупився на пропливають над Долиною хмари. Хмари були жовті і цегляно-червоні, підсвічені сонцем. Зі сходу вже піднімалася ніч. Там, на сході, де в гаснучому матово-синьому небі кружляла ще над полем недавньої - і останньої - дядечкової битви зграя перетинчастокрилих стерв'ятників, там, за обступили Долину невисокими синіми хребтами, був Місто. Звідти надійшла Святий Пустельник. Туди йшли каравани, навантажені сушеним страусиним м'ясом, а також маслом та іншими продуктами конопляного виробництва. Але Джейкоб не думав про Місті. Тобто не про Місті в цілому. Він думав про те, як ці ж ось хмари будуть пропливати над Оглядовий вежею - довгою тонкою голкою в самому центрі міста - і будуть чіплятися за її шпиль, і в них, в хмарах, відіб'ються фарби вічної міської Аврори. Джейкобу хотілося подивитися на Аврору. Він вважав, що візерунок хмар і візерунок піщинок, візерунок тіней, що відкидаються гілками сірого бересклетніка, і візерунки, утворені складними маневрами зграй клювокрилих в'юрків - або навіть ті візерунки, в які складається мозаїка їх гнізд на синіх скелях, - все це лише відображення, або відгомони, або доповнення однієї фрази, нечутно виголошуваної полотнищами міської Аврори. Джейкобу дуже хотілося б розгадати значення цієї фрази. Іноді йому здавалося, що він уже майже вловлює слова, бачить зв'язку, вибудовує стрункий ряд повторюваних деталей, але мить, подих вітру - і малюнок розсипався на сотні не мають сенсу фрагментів. Це дратувало Джейкоба, просто виводило з себе. Єдине, що здатне було вивести його з себе, - нісенітниця. Як ось з цим візерунком. Або як з кровною помстою - необхідністю взяти двостволку і в кого-то з неї стріляти, сподіваючись, що стародавню зброю не вибухне в руках.

Хлопчик зітхнув і опустив погляд на висохлу від спеки грядку. Їх власний колодязь майже вичерпався. Воно і зрозуміло. Була сім'я - і немає сім'ї. Джейкоб ліниво колупнув сапкою рудий земляний кому. Потягнувся за довгим, чіпко обвівшім стебло латуку бур'яном. Запустив пальці між твердими грудками, підриваючись під корінь. Ззаду зашаруділо. Джейкоб обернувся.

Тітонька Джан стояла там з усіма своїми спідницями і з дивним виразом обличчя. Лівою рукою вона впиралася в бік, правої простягала Джейкобу невеликий шкіряний гаманець.

Хлопчик здивовано моргнув. Не те щоб він рився в Тетушкина речах - тобто рився, звичайно, заглядав на випадок, якщо доведеться, за висловом Пугала, робити ноги (Джейкоба завжди смішила ця фраза з вуст Пугала, враховуючи, що для людини і для голема слова мали зовсім різний значення), ну да, заглядав, але щоб тітонька ось так, сама, простягнула йому гаманець з усією торішньої виручкою за коноплю ... немає, подібного хлопчик не очікував.

- Тітка Джан, ви що? - Обережно запитав він.

- Ось, візьми, - просто сказала тітка. - Візьми і вирушай в Місто. Їдь і купи собі ненависті. Потім повертайся і виконай свій обов'язок.

Джейкоб знову моргнув.

- Ви хочете, щоб я пішов до Торговцям Ненавистю?

Тітка уривчасто кивнула, впустила мішечок до ніг Джейкоба і, не озираючись, пішла в будинок. Її вузька пряма спина на мить завмерла в дверному отворі, і Джейкоб несподівано для себе понадіявся - може, все ж озирнеться?

Ні. Чи не озирнулася.

Їздовий страус дрімав, підібравши під себе довгі лапи, і лише злякано стовбурчився чубчик щоразу, коли в багатті потріскувала гілка бересклетніка. Небеса були темні, тільки на сході, над Містом, ввижалося бліде сяйво. Гори тщились дотягнутися до небес горбатими спинами, почухати хребти і поніжитися в прохолодних променях, але небеса дивилися зневажливо на нудний внизу кам'яне стадо і залишалися високі і недоступні.

Синювате, рижеющій біля коріння полум'я освітлювало вузьку майданчик. Зліва стрімчак і праворуч скеля, а посередині Джейкоб, страус на прізвисько Страус і розташувався на сідлі з високими луками Опудало. Опудало хлопчик прихопив з собою, справедливо уклавши, що тітоньці він навряд чи знадобиться. Так само, безсоромно, він осідлав останнього страуса. Тітоньці нікуди їздити не треба, адже з усіма сусідами вона давно пересварилася. Джаннат О'Лінн була горда і вважала, що славний рід О'Ліннов безпосередньо походить від Святого Пустельника. Те, що інші жителі долини мали рівно такі ж підстави для гордості, тітоньку хвилювало мало. Те, що вона вийшла з кочового племені САТС і до славного роду О'Ліннов належала лише за чоловіком, теж не йшло в розрахунок.

Самому Джейкобу на походження було глибоко наплювати, тим більше що батька свого він в очі не бачив, а мати, Ерін О'Лінн, молодша сестра дядечка Поджера, померла, коли синові не виповнилося і півроку. Джейкоб навіть могилу її відвідати не міг, тому що доліннікі на манер кочових племен загортали небіжчиків в саван і залишали на поживу перетинчастокрилих стерв'ятникам. Опудало почитав такий звичай огидним, а синові рано пішла Ерін було все одно. Повинні ж стерв'ятники чимось харчуватися?

Зараз Опудало, хвацько насунувши капелюха на ліве око, міркував. Всякому, крім Джейкоба, здалося б, що це просто дзвіночки тихо побрязкують, проте хлопчисько чув в їх дзвоні слова. Опудало говорив так:

- Тобі, мабуть все вуха прожужжали розповідями, як ненависть у Торговців кипить в срібному котлі під золотий кришкою, і смак у неї як у кращої ліверної ковбаси?

Джейкоб хмикнув. Він поняття не мав про те, що таке «ліверна ковбаса». Опудало часто забував, що говорить з виросли в пустелі хлопчиськом, який, крім Долини та рідкісних караванів скупників конопель або лахмітники, нічого не встиг побачити.

- Так ось, ти цим брехня не вір, - продовжував голем. - Все брехня. Ненависть переганяють в лабораторіях, що належать Пану P, і розливають по маленьким скляним ампулам. Вона не має кольору, смаку і запаху, і у кращій ненависті в'язкість як у розведеного цукрового сиропу. Або нітрогліцерину. Тому, якщо тобі запропонують якусь бурду з запахом і смаком ліверної ковбаси, не думай купитися.

Джейкоб поворушити палицею в багатті і потягнувся до фляги. Воду слід економити. На всю дорогу він взяв дві фляги, та й для тих воду довелося проціджувати через марлю. На марлі залишилося повно піску. Третій Колодязь вмирав. А якщо Джейкоб все-таки добереться до Міста, і Торговці Ненавистю його не обдурять, і він як-небудь зуміє пристрелити Боба О'Суллівона і його дурнуватого братика з кривою двостволки, Другий Колодязь помре раніше Третього. Радості в цьому ніякої.

Щоб відволіктися від похмурих думок, хлопчик надряпав обгорілим кінцем прута на камені три букви: WPF. У написі не було закінченості, і Джейкоб роздратовано стер літери носком чобота.

- Правильно, - відгукнувся Опудало. - Панове W, P і F - неабиякі сволоти. Шкода, що в житті їх ось так не зітреш. Але за допомогою загального освіти і підвищення самосвідомості громадян, а також новітніх гвинтівок системи «Оббернум» ...

Далі Джейкоб не слухав. Його не цікавили бунтарські мови голема, і на несправедливості, які чинили Панами W, P і F - господарями найбільших в Місті, а то і в усьому Третьому Колі корпорацій, - хлопчикові було начхати. Йому тільки не подобалася напис. Вона вимагала продовження, завершення. Джейкоб спробував розташувати букви трикутником, але все одно виходило, що потрібні ще дві - інакше не побудуєш піраміди. Справжньою піраміди, з чотирикутним підставою і гострої, недоступною вершиною. Недоступною, як Аврора над Містом. Найправильніша піраміда, підставою вписана в коло, але виривається вершиною за його чітко окреслені, приречені на вічне повторення межі. А вийшов з WPF трикутник в коло вписувати було навіть якось ніяково, до того він вийшов неповний і жалюгідний.

Джейкоб зіпхнув розбовтається Опудало з сідла і ліг сам, закинувши руки за голову. Вітерець, що не гарячий, а вже по-нічному прохолодний, торкнувся особи. Юний мандрівник втупився в небо. З хвилину небо байдуже дивилося у відповідь, а потім раптом прорізався яскравою крапкою метеорита. Метеорит наближався. Він пронісся низько над горами, ледь не зачіпаючи їх кам'яні загривки, і зник на південному сході, розчинившись в сяйві над Містом. Здалося, або сяйво зробилося яскравіше? І ще - коли метеорит пролітав над головою Джейкоба, хлопчикові здалося, що це не просто блискуча точка, а щось на зразок гарби, запряженій сніжно-білими вовками. У гарби сиділа жінка небувалої краси, і стікає з її плечей срібляста мантія пульсувала тим же неспокійним світлом і в тому ж ритмі, що і полотнища Аврори розтягнув над Містом. Жінка озирнулася на Джейкоба і посміхнулася йому блідими красивими губами - але це було вже уві сні, де господиня гарби перетворилася в тітоньку Джан і та стояла в полукруглом дверному отворі, дивилася на Джейкоба через плече і сумно і прощально посміхалася.

Зверху Місто схоже на сніжинку, уражену одночасно на рак і псоріаз. Деякі промені сніжинки - проспекти, що відходять від Оглядовий вежі, - потворно роздулися, обросли кварталами халуп. Інші, навпаки, скулилися, обсипалися, облізли. По периметру сніжинка і зовсім вже скидається не так на сніжинку, а на сіро-зелено-жовту медузу, чиї щупальця - дими незліченних заводів - зносить на захід впертий східний вітер.

Якщо взяти сильний бінокль і навести на одну з центральних вулиць - дивитися бажано з тієї висоти, на якій пролітав позавчорашній метеорит, - помітиш сумне цегляна будівля з вивіскою кольору болотяної гнильної зелені. Вивіска говорить: «Plclnc» [1], і буква P на ній помітно тяжіє над іншими, не настільки нахабно раскорячишься буквами. Поруч з поліклінікою знаходиться «Phrmc» [2]. «P» в слові «Phrmc» виглядає ще більш нахабно, ніж на родинному закладі. Придивившись ще уважніше, можна помітити маленьку фігурку в балахоні кольору піску. За плечем у фігурки щільно набита сумка, в руці - привід, на іншому кінці якого приводу - виснажений триденним переходом страус на прізвисько Страус.

... Джейкоб понуро перечитував напис при в'їзді на стоянку. Напис пояснювала, що стоянка платна, перша година - чотири долари, всі наступні - по два долари за годину. Витрачати конопляні долари треба було з розумом, і вже точно не на парковку Страуса. Поки Джейкоб вирішував цю дилему, позаду пролунав гучний і верескливий голос:

- Гей! Гей, хлопчина!

Хлопчик обернувся і мало не уткнувся носом в картатий жилет візглівоголосого. Той виявився молодий, риж, Конопатити і на дві голови вище Джейкоба. Помітивши, що привернув увагу хлопчика, верескун усміхнувся. Зуби у нього були гірше нікуди.

- Ти, я бачу, утрудняєшся животину прилаштувати? У нас тут за рогом приватна парковка, беремо недорого - п'ятірку за перший день, ну а потім по трійці.

Для наочності рудий і веснянкуватий ткнув за плече великим пальцем. Там дійсно був покажчик «Prvt Prkng» [3]. Джейкоб посміхнувся. Що ж, однією проблемою менше. Він витягнув з шкіряного гаманця п'ятидоларовий купюру, з вдячністю передав привід рудому і, поправивши сумку з големом на плечі, попрямував до «Plclnc». Страус спробував було упертися, але рудий так смикнув, що скотинка мало не ткнулася дзьобом в бруківку і жваво заворушила лапами. Перед самим входом в провулок Страус все ж покосився великим сумним оком услід господареві, однак за тим вже зачинилися двері поліклініки.

У «Plclnc» Джейкоб відразу потрапив в чергу, після хвилинного конфузу обзавівся номерком, а ще через півгодини навіть примудрився влаштуватися в звільненому кріслі, на диво незручному. Хто очікував своєї черги на прийом городяни вразили Джейкоба. Справа навіть не в тому, що ні в одному з них не виявилося ні краплі цікавості - ось, здавалося б, чужинець з пустельним засмагою і в безглуздому одязі, ну як тут не роззявити рот? В Долині за кожним караванників бігла зграйка дітлахів, та й дорослі залишали роботу і витріщалися, прикривши очі від сонця долонею і навіть помаргівая від цікавості. Тут ніхто і не обернувся. Сиділи, дивилися в підлогу, покритий квадратами якогось слизького і пружного матеріалу. Квадрати, може, і були колись синіми і зеленими, але зараз здавалися рівномірно сірими. І знову ж таки не в тому біда, що особи у всіх городян були бліді й похмурі, - немає, просто кожен з них ніби прислухався до внутрішнього голосу або внутрішнього болю, і цей голос або біль поглинули їх настільки, що де вже тут помітити хлопця з долини. Джейкоб, втім, не надав цьому особливого значення - просто зазначив, що чимось тутешні жителі відрізняються від його сусідів і зрідка відвідували селище кочівників.

Коли підійшла черга, він боязко протиснувся в кабінет з сліпуче-білого дверима. У кабінеті сидів чоловік у халаті, не настільки сліпуче-білому. На носі людини красувалися здоровенні окуляри. Не встиг хлопчик і слова сказати, як сидить за столом відкашлявся і швидко запитав:

- У перший раз на прийом? Тоді заплатите прямо зараз двадцять доларів.

Джейкоб покірно розв'язав гаманець. Людина спритним рухом прибрав двадцятку і, чомусь озирнувшись через плече, пробурмотів:

- Вам адже квитанції не треба? Не треба. Ну і добре. Ну-с, що у нас болить?

Вислухавши хлопчика, він широко і, як здалося Джейкобу, радісно посміхнувся:

- Ненависть, говорите? Прекрасно, прекрасно. Ми всіляко заохочуємо це потрібне, необхідне в житті ... е-е, гхм ... якість. Ось вам рецепт. Сходіть в аптеку - це буквально тут, сусідні двері, - придбайте медикамент, а потім пройдіть без черги в кімнату медсестер, вам зроблять укольчик.

Джейкоб спохмурнів. Ні, не те щоб він вірив байкам про срібному котлі і ліверної ковбаси (хоч і непогано було б дізнатися, яка вона на смак), але ось укольчик ... Давно, років сім тому, він сильно хворів, і тітонька Джан - тоді ще не так зла, може, тому, що Кет була жива - дуже багато заплатила кочевнику-контрабандиста за дві ампули антибіотика. Антибіотик - Джейкоб це ясно запам'ятав - виявився чорним, маслянистим і пах так, як пахнуть горючі піски в північній частині Долини. Хлопчику зовсім не хотілося, щоб тітонька вколола йому в руку цю схожу на смолу погань. Тільки його ніхто не питав. Тітонька закатала рукава - і свої, і Джейкоба - і діловито увігнала голку в плече племінника. Як не дивно, він видужав, хоча плече всю ніч неприємно горіло і пульсувало. Але потім захворіла Кет, і тітонька вирішила, що якщо таке чудове ліки допомогло доходяг Джейкобу, то вже здоровим зазвичай малятку точно допоможе, і витягла дбайливо приховану другу ампулу ...

- А обов'язково зараз? - Обережно запитав хлопчик. - Розумієте, мені нікого не треба ненавидіти в Місті. Це наша справа, в Долині ...

Людина в білому халаті весело хрокнув.

- Обов'язково, - відповів він, поборів сміх. - А як же. Чи розумієте, дорогий, е-е, пане О'Лінн, ми лише вводимо невелику дозу стимулятора. А ненависть виробляється у вас в організмі самостійно. На це потрібен час. Якраз дня три.

Ненависть була мутнуватої, з осадом на дні. Худа, як кущ бересклетніка, медсестра боляче тицьнула Джейкоба голкою і веліла притискати ватку. Хлопчик покірно притиснув ватку і, пройшовши довгим коридором - все ті ж похмурі обличчя страждали, кожне само по собі, - відчинив двері і вибрався назовні. Уже вечоріло. Теплий задушливе повітря, просочений парами аміаку, смородом котячої сечі і тонкої вугільним пилом, тулився до землі. Холодне повітря йшов вгору, щоб там злитися з вічним сяйвом Аврори. Повз поспішали пішоходи, торохтіли по бруківці паромобілі, пані обережно ступали з узбіччя в бруд, підібравши спідниці з широкими кринолінами і розкривши над головами маленькі паперові парасольки. На парасольки опускалася каламутна суспензія - суміш туману, пара і сажі. Будинки тяглися вгору і в сторони, і нічого не можна було прочитати по їх закопченим особам з насупленими бровами мансард. Джейкоб несподівано зрозумів, що радий покинути Місто. Нехай навіть це означає повернення до висихає криниці і Тетушкина бурчання, до вінчестерам і револьверів упертих О'Суллівонов - він як-небудь викрутиться. Або взагалі піде до кочівникам, заверне в бурнус, стане щоночі лежати біля вогнища і дивитися в небо, чекаючи метеорита. Вивчить дивний алфавіт, який і не алфавіт зовсім, а низка складених східним вітром дюн і засипаних дрібним щебенем вади. Зрозуміє, в чому сенс букв-цифр і що криється за їх тайнописом. Треба ось тільки помилуватися Авророю - якщо, звичайно, її можна буде розгледіти за смугами низько стелиться диму ... Розмірковуючи так, Джейкоб завернув за ріг з табличкою «Prvt Prkng» і уткнувся в глуху стіну з жовтої цегли. За стіні зверху вниз тяглися темні розводи. Ні рудого і веснянкуватого юнаки в картатому жилеті, ні страуса на прізвисько Страус ніде не було видно.

Той, хто прилаштувався в височині з біноклем - а може, і без бінокля, може, зір у спостерігача було не гірше, ніж у перетинчастокрилих стерв'ятника, який з висоти в дві милі зауважує піщаний фонтан, піднятий задніми лапками риє нору тушканчика, - так ось , цей гострозорий спостерігач опустив бінокль і зараз підібрався ближче. Власне, він стояв, склавши руки на грудях і притулившись до стіни. З огляду на, що на спостерігачі був сніжно-білий костюм, притулятися до стіни йому зовсім не варто. Проте він притулився, і таємничим чином забруднити стіну сажа не залишила на світлому піджаку ні плямочки. Наче ніхто тут і не стояло. А може, й справді не стояв - інакше чому б пріметлівий Джейкоб, та й який брів на розі полісмен в високому шоломі не звернули на роззяву жодної уваги. Втім, Джейкоба можна було вибачити: він пильно дивився на руки наперсточника і до того захопився їх спритним прохань, що ціла дюжина джентльменів в білому могла б безкарно уп'ястися йому в потилицю.

Якщо у вас залишилося п'ятсот доларів, а ніяк не можна без пари тисяч, ступайте в казино. Грайте на скачках. Або робіть ставки в страусиних і варанів боях. Або, нарешті, поспорьте з сусідом на те, що сама Снігова Королева злетить з неба в запряжених полярними вовками аеросанях, і прямісінько в вашу камінну трубу. Але ні в якому, ні в якому разі, маючи лише п'ятірку в кишені, не наближайтеся до наперсточників. Танець його рук заворожує. Удача оманлива. Кулька завжди виявляється не там, де ви припускаєте. Якщо, звичайно, ви не дивний хлопчина з Долини Семи Колодязів.

Наперсточник, довгий незграбний хлопець, сидів перед ящиком, спритно підібгавши ноги. На ящику, на вчорашній газеті, красувалися три наперстка. Між ними метався маленький золотий кульку. Тобто кульки-то якраз ніхто і не бачив, тому, програвши десятку-другу, навіть самі азартні з городян відходили. Джейкобу не потрібно було бачити кульку. Він дивився на руки. Ці руки, що стирчали з широких засмальцьованих рукавів (там так зручно ховати кульки), з худими, зарослими чорним волоссям маслакувату пальцями, рухалися по одному і тому ж маршруту, танцювали все ту ж танець. Ніхто не помічав відпрацьованого сталості рухів наперсточника. Незрозуміло, чи знав про нього сам спритник. Але Джейкоб знав, і знав джентльмен в білому костюмі, ніби зовсім злився зі стіною. Постоявши ще пару хвилин в роздратовано ухающей, приклацує мовами натовпі, Джейкоб ступив вперед, поклав на газету п'ять доларів і ткнув пальцем в лівий наперсток.

Наперсточник посміхнувся:

- Зважився, вороненок? Ну-ка, ну-ка ... Ай, дивіться, вгадав, зараза!

У натовпі хтось свиснув. Піднатиснули. Джейкоб розправив плечі, опираючись натиску роззяв, і згріб з ящика виграш. Почекав, поки двоє з натхнених його успіхом продуйте дочиста, і знову поставив. І знову. І знову. Люди йшли, а Джейкоб залишався. Вже почало вечоріти. Вулиця спорожніла, в вікнах спалахували газові вогні, щільно зарухалися віконниці. За бруківці стукали кроки останніх перехожих, а Джейкоб все грав зі стрімко мрачнеющім хлопцем - не помічаючи, що навколо не залишилося нікого. Тільки він, тільки спритні руки молодого шахрая, і ящик, і біла уважна тінь - в сутінках що не стала помітнішою, а, навпаки, ніби злилася з опустився на місто молозивом.

Хлопець в останній раз перевернув наперсток, витягнув з-під нього безпомилково спійманий Джейкобом кульку і недбало закинув в кишеню. Оглянувся ( «Чому вони всі тут озираються?» - Встиг подумати хлопчик) і простягнув:

- Все, пацан, погралися і будя. Двадцятка твоя, решта гони.

Джейкоб хитнув головою і подався. Хлопець нахилився до нього і прошипів:

- Та ти шо, гопота? Ти, може, думаєш, я на свої граю? Це ж Рудий Пет, він мене самого в кульку скататися і в поштовх засуне, якщо я виручку зажив. А він точно вирішить, що я зажив, у мене ніхто ще банк не зривав. Але ти ж не пацан, ти ж аріманово охвістя, тільки дрібне ще. Так що не Борзов і давай бабло викладай.

Хлопчик озирнувся і, стиснувши ремінь сумки, кинувся в провулок. Ззаду по бруківці Загупало. Засвистіло, зліва раптом простяглася чиясь нога і дуже спритно зробила Джейкобу підсічку. Він стрімголов покотився по твердим булижникам. Сумку рвонули. Хтось схопив втікача за кісточку, він сильно копнув і, здається, потрапив - за спиною заматюкався і зашипіли.

- А ну тихо-тихо-тихо, - ласкаво пробурмотіли в вухо знайомим утрешнім голосом, і в синюватому світлі газового ліхтаря, що горів біля входу в провулок, Джейкоб розгледів схилилася над ним руду і Конопатити фізіономію.

Хлопчисько завив і відчайдушно сіпнувся, відчуваючи, як у грудях пробуджується щось незнайоме, ніколи не випробуване - невже обіцяна білим ескулапом ненависть? У ненависті був присмак смоли. Джейкобу затиснули рот, придавили до землі і швидко обшукали. А потім хтось, що стояв біля стіни, захоплено присвиснув.

- Ей, ребя, а у нього тут черепушка в мішку. Натурально башка, і в капелюсі.

- Руки геть! - Задзвенів бубонцями Опудало, тільки його, зрозуміло, ніхто, крім Джейкоба, не розчув.

Джейкоб знову сіпнувся і спробував крикнути: «Не чіпайте!», Але спітніла п'ятірня все ще затискала йому рот. Хлопчик із зусиллям втягнув повітря носом і розчув смішок. Рудий Пет (а це був саме він) втратив більшу частину верескливий - зараз в його голосі так і переливалася оксамитова м'якість.

- Тю, яка черепушка? Зовсім ти, Панчо, очі посоловіли від пияцтва. Це ж пісочний чмушкан, тільки він скоро відкинеться. Ти мішок розв'яжи. З них коли останній пісок сиплеться, звук такий прикольний - пшіу-у.

«Не треба!» - Пробулькал Джейкоб, але сині тіні на стіні метнулися, і прощально дзвякнули дзвіночки. Дмухнув вітер. Зашелестів буря вітром пісок, тільки голем сказав зовсім не "пшіу-у». Крізь шум приплив до голови крові і знущальний регіт міського луни Джейкобу почувся шепіт. Опудало прошепотів: «Не вичерпається ...» - і замовк. І ось тут в Джейкобе щось вибухнуло, немов міна давно тика, давно, ще з ранку, коли медсестра розкусила плоскогубцями оболонку трубочки-детонатора і кислота початку роз'їдати пробку, утримувала ударник. Весь світ почорнів, залишився лише мерзенний присмак смоли на губах, гіркою і чомусь солоної ...

Хлопчик не бачив, як з тупотом розбігається перелякана шпана, як нерухомо лежать в провулку ті, хто вже не міг втекти. Чи не бачив він і того, як високий, міцної статури чоловік в білому відділяється від стіни і дбайливо підхоплює на руки його, Джейкоба. Чи не бачив, як ковзає за людиною в білому дивний силует, якому ніяк не місце в Місті - тому що це був силует величезного оленя з гіллястими рогами. І звичайно, Джейкоб не бачив, як через деякий час, коли останні відзвуки звалища і втечі затихли, з-під цегляною арки виринула ще одна тінь. Тінь була помітно нижче і відгодував білого пана, і несло від неї бріоліном і увійшла в моду в цьому сезоні туалетною водою «Пролісок». Тінь уважно вивчила місце бійки, після чого схилилася над невеликим, Притула на краю стічної канави грудкою. Те, що на перший погляд здалося б згорнутої ганчіркою, було головою убитого Пугала. У мішку лишилося ще з полгорсткі піску. Випірнув з-під арки тінь простягнула руку, і в світлі газового ліхтаря на пальці її блиснула червона іскорка. Задоволено хмикнувши, тінь сховала видобуток під плащ і розчинилася серед інших, більших тіней.

Джейкоб спав, і йому снився сон. Вони з Пугалом вирушили в пагорби полювати на слизьких ящірок. Головне в полюванні на слизьку ящірку - це схопити здобич міцніше, тому що луска у Глід дійсно на диво слизька. І ось на самій вершині цегляного кольору пагорба Джейкоб зауважив нору і грівся біля неї на сонце товстого Глід. Тихо, тихо, як повзе по стіні будинку гекон, хлопчик підійшов до нічого не підозрюючи ящірці. Тут головне - триматися проти світла, щоб тінь не злякала видобуток. І ось повільно падаюче до гір сонце сліпить очі, хлопчик примружується, заносить руку і - хап! Глід шипить, кусається тупими зубами і відчайдушно викручується, він слизький, як намазаний маслом.

«Опудало! - Кричить Джейкоб. - Опудало, давай хапай його за голову! »

«Не можу, - сумно каже Опудало. - У мене ж ні ручок, ні ніжок немає, одна черепушка, та й та - ПШІУ-У! »

Джейкоб відчинив очі і сіл. Він сидів на ліжку в чужому, зовсім незнайомому будинку. Одягу на ньому ніякої не було, і, помітивши який влаштувався на стільці поруч з ліжком людини, хлопчик швидко натягнув ковдру до підборіддя.

- Привіт, - посміхнувся чоловік, блиснувши білими зубами. - Ти ж Джейкоб О'Лінн? А мене можеш називати пан Фрост. Або просто - Фрост.

Тут людина - костюм на ньому білів ще чистіше зубів, якщо це взагалі можливо - дружньо протягнув хлопчикові руку. Джейкоб випустив ковдру і невпевнено знизав жорстку і прохолодну долоню.

- Ну ось і познайомилися, - знову посміхнувся пан Фрост. Усміхнувся швидкої і в той же час дуже привабливою посмішкою.

Джейкоб придивився до обличчя нового знайомого. Всім гарне обличчя, тільки, тільки-но хлопчик відвів погляд, риси пана Фроста геть стерлися з пам'яті. Запам'яталися одні очі - дуже яскраві, льодово-блакитні, як світло пролетів над горами метеорита.

- А здорово ти їх обробив, - заявив Фрост і змовницьки підморгнув.

- Я? Кого я обробив?

- Так щурят з іржавого ринку. Ух, як ці гадениш тікали, тільки п'яти виблискували ... у тих, хто ще міг ходити. Вони-то думали, що напали на легку здобич ...

- А я і є легка здобич, - похмуро сказав Джейкоб. - Страуса повели, Опудало ... - Тут йому довелося замовкнути.

- Голем? Він був твоїм ... іншому? Співрозмовником? Ти розумів його мова?

Джейкоб знизав плечима. Звичайно, він розумів.

- Ти, Джейкоб, напевно, добре складаєш пазли?

Хлопчик здивовано глянув на ... господаря будинку? Або це був готель?

- Я не знаю, що таке пазл, - пробурмотів Джейкоб, оглядаючи кімнату.

Ні, напевно, все-таки готель. Дядечко Поджер розповідав про таких розкішних ліжках з балдахінами і килимах, і про важкі фіранках на вікнах, і про дзеркала ... дзеркалах. Тітоньці розповіді чомусь дуже не подобалися.

- Ах так, - спохватився пан Фрост, - я й забув - ти виріс в пустелі. Напевно, у тебе там не дуже багато іграшок.

- Чи не занадто, - підтвердив Джейкоб, думаючи, як би позбутися від балакучого дорослого і де шукати одяг.

- Гадати, навіщо я тебе сюди притягнув? Розумієш, Джейк ...

Тут хлопчиська пересмикнуло.

- Розумієш, - як ні в чому не бувало продовжував Фрост, - тобою зацікавилася дуже знатна особа. І їй би хотілося зустрітися з тобою особисто. Тільки зараз ти весь в синцях і бруду. Там, за цією ось дверима, душ і ванна. Ти ж вмієш користуватися краном?

- У нас на фермі була колонка, - похмуро відповів Джейкоб, не згадавши при цьому, що колонка не працювала ще з часів дядечкової юності.

- От і відмінно. Вмийся, приведи себе в порядок. У шафі зміна одягу. Здається, я вгадав твій розмір. Переберися, відпочинь, а коли будеш готовий, подзвони ось в цей дзвіночок.

Пан Фрост легенько клацнув нігтем по срібному дзвонику, що лежав на столику поруч з ліжком. Дзвіночок ледь чутно бовкнув. Дзвін нагадав Джейкобу про недавню втрату. Він ніби наживо побачив, як крислатий капелюх валяється на брудній бруківці, всіма забута. Дзвіночки ніколи вже не заговорять або заговорять зовсім не так.

- Я бачу, ти розгублений і засмучений. Все, не заважаю більше, йду, йду ...

І пан Фрост розчинився в затишному сутінках кімнати - так і не встигнувши почути, що Джейкоб зовсім не горить бажанням зустрічатися зі знатними особами.

Після декількох хвилин боротьби Джейкоб все ж впорався з чудернацькою пристроєм на ім'я «кран», і в величезну ванну хлинула струмінь крижаної води. Коли хлопчик закінчив купання, у нього зуб на зуб не потрапляв, та й підлога у ванній виявився знущально холодним, вимощених світлою кам'яною плиткою з морозними прожилками. Джейкоб швидко закутався в пухнастий рушник і підійшов до дзеркала. Він ніколи раніше не бачив таких великих дзеркал. Тітонька Джан іноді діставала з шкатулки маленьке, тьмяне кишенькове дзеркальце і, гірко стиснувши губи, подовгу в нього виглядала. Де вже виросло в Долині дикуну уявити, що існують дзеркала на всю стіну. Це, вузьке і високе, у важкій рамі зі витертий слідами позолоти, здавалося вікном древньої вежі. Крізь ясне віконне скло дивився хлопчисько приблизно одного віку з Джейкобом. Вони взагалі були схожі, тільки у дзеркального хлопчика світле волосся ніби припорошило ранньою сивиною або інеєм, а очі світилися тієї ж холодної прозорістю, що шлейф Аврори і погляд пана Фроста.

- Привіт, - тихо сказав хлопчик з дзеркала і помахав рукою, немов хотів підкріпити свої слова або боявся, що його не почують.

- Привіт, - відгукнувся Джейкоб. - Ти хто?

- Мене звуть Кей.

- Кей? Ключ? [4]

- Ага, - зітхнув серебряноволосий хлопчисько. - Бачиш, у мене навіть імені людського не залишилося.

- А я Джейкоб, - сказав Джейкоб.

- Я знаю, - кивнув Кей. - Я чекав тебе ... Дуже довго чекав.

- Стривай, - підозріло примружився Джейкоб, - ти що, і є та сама знатна особа, якій не терпілося мене побачити?

- О ні, - посміхнувся Кей, і посмішка вийшла досить сумною. - Яка з мене знатна особа? Я ж просто шматочок скла.

- Це як?

- Розумієш, - зітхнув Кей, - колись я був звичайним пацаном як ти. І у мене була сестричка Герда. Вона повинна була знайти мене. Але не знайшла. Заблукала, напевно, або придумала заняття краще. І я замерз. Я довго грав з льодом і замерз, перетворився в крижану статую. А потім тут сильно потепліло. Королеві довелося перенести палац наверх, а мене ось взяти не встигли, і я розтанув. Залишився тільки осколок скла, який ... загалом, не важливо. Здорово, що ми нарешті зустрілися.

- Ага ... А навіщо тобі я? - Насторожено поцікавився Джейкоб.

- Ти можеш мене звільнити, - відповів хлопчик за склом, і незрозуміло було, твердження це або питання.

- Звільнити? Як?

- Просто візьми мене за руку. - Хлопчик притиснув долоню до скла.

Джейкоб розрізнив найдрібніші лінії, і ось що дивно - долоню у Кея виявилася точь-в-точь як у нього, з тією лише різницею, що у дзеркального хлопчика долоню ліва, а у Джейкоба - права. Навіть маленький шрам біля основи великого пальця (поранився колись про колючку) збігся.

Джейкоб простягнув руку - і як тільки пальці торкнулися гладкого крижаного скла, щось боляче вжалила його у ліве око. Ні, не боляче. По суті, не хворий голки медсестри нинішнім вранці. Ні, поправився він ще раз, навіть взагалі не боляче. Джейкоб відняв руку від ока і озирнувся. У дзеркалі відбивалося його обличчя. Солом'яно-світле волосся, що не сходить навіть взимку загар, райдужка такої блакиті і прозорості, як небо над Полюсом Холода ... Холод? Він легко відкрутив кран і засунув руку під вдарила струмінь. Вода не була холодною. Гарячої, втім, теж. Вона була ніякою.

Він погано пам'ятав, як одягнувся, як подзвонив у дзвоник, як миттю з'явився пан Фрост взяв його за руку і вони спускалися по сходах, а потім їхали кудись на чимось, піднімалися сходами, і знову піднімалися, і підйом здавався нескінченним , але нітрохи не стомлював ... Отямився він вже на майданчику Оглядовий вежі, коли вітер вдарив в обличчя і ніч глянула знизу тисячею жовтих і синіх котячих очей, а зверху ... Як же він відразу не розгледів, що Аврора - це блискучий хутро її мантії, а дві зірки, що нависли над самою верхівкою Вежі, - її очі?

Королева посміхнулася йому і сказала:

- Ну привіт. Здається, тебе звуть Джейкоб?

Він не відповів. Щось важливе відбувалося в ньому всю дорогу, поки добиралися сюди, відбувалося і ось сталося, закінчилося, як ніби останній фрагмент пазла зі клацанням встав на своє місце. Так, і тепер він знав, що пазл - це всього-на-всього головоломка зі шматочків скла. Нічого складного.

- Джейкоб, - сказала найпрекрасніша в світі жінка, - мені здається, ти замерз. Хочеш, я тебе поцілую і тобі вже ніколи не буде холодно?

Той, кого ще так недавно звали Джейкобом, скривив у відповідь тонкі, різко окреслені губи:

- Мене звуть Кей. Мені не холодно, і цілуватися я не хочу. Я хочу грати.

Королева весело розреготалася - і сміх її був як передзвін кращих срібних дзвіночків.

 



 Юлія Зонис, Катерина Чернявська |  Співай, ластівка
© um.co.ua - учбові матеріали та реферати