Головна

 Моє перетворення в дервіша |  Я в ролі слуги-перекладача |  Ми не доїжджаємо до К. |  Нові друзі |  Ще одне гірке розчарування і від'їзд з Москви |  Ми їдемо в Севастополь |  У Севастополі |  на пароплаві |  Буря на морі |  Незнайомка з Лазаретная каюти № 1А |

У мого брата

  1.  ГЛАВА 7 Нотатки мого брата
  2.  ГЛАВА 7 Нотатки мого брата
  3.  ГЛАВА 9. Третій запис брата Миколи
  4.  ГЛАВА 9. Третій запис брата Миколи
  5.  Два брата
  6.  Дитячі роки. Минуле мого роду
  7.  Запис брата знову обривалася, і, очевидно, між прочитаними мною тільки що і такими рядками пройшов якийсь час, так як і чорнило і манера письма були різними.

Собитій, про які я зараз згадую, відносяться до давно-давно минулим днях, до моєї далекої юності.

Тепер уже років двадцять п'ять все звуть мене «дідусем», і тільки я один продовжую відчувати себе ще не старим; мій зовнішній образ, який змушує інших поступатися мені місце, підняти загублений мною річ, так не гармонує з моєю внутрішньою бадьорістю, що змушує мене конфузитися, коли люди виявляють таку повагу моїй сивій бороді.

Було мені років двадцять, коли я приїхав в середньоазіатський великий і торгове місто погостювати до мого брата, капітану N-ського полку.

Спека, яскраве синє небо, досі не бачене мною, широкі, з алеями з найвищих розлогих і тінистих дерев посередині вулиці вразили мене своєю тишею. Зрідка проїде кроком на віслюку купець на базар. Пройде група жінок, закутаних у чорні сітки та білі або темні покривала, як плащі, що крадуть всі форми тіла.

Вулиця, на якій жив брат, була не з головних, від базару була далеко, і тиша на ній стояла майже абсолютна. Брат знімав невеликий будинок з садом, жив в ньому один зі своїм денщиком і фактично користувався двома кімнатами, а три інші надійшли цілком в моє розпорядження.

Вікна однієї з кімнат брата виходили на вулицю; туди ж дивилися вікна тієї кімнати, що я облюбував собі як спальню і яка носила гучну назву «залу».

Брат мій був людиною дуже освіченою. Всі стіни кімнат від верху до низу були заставлені полицями і шафами з книгами. Його бібліотека була прекрасно підібрана, розставлена ??в повному порядку і, судячи з каталогу, складеному братом, обіцяла мені багато радості в новій для мене, самотнього життя.

Перші дні брат водив мене по місту, базару, мечетей; часом я бродив один у величезних торгових галереях з писаними стовпами і маленькими східними ресторанами-кухнями на перехрестях; з натовпом снують, балакучість, строкато одягнений в різнокольорові халати місцевого народу я відчував себе точно в Багдаді і так і чекав, що десь тут же проходив Аладдін зі своєю чарівною лампою або бродить ніким не впізнаваний Гарун-Аль-Рашид. І все східні люди, з їх великим спокоєм або, навпаки, підвищеною екзальтованістю, здавалися загадковими і привабливими.

Одного разу, блукаючи неуважно від магазину до магазину, я раптом здригнувся як від електричного струму і мимоволі озирнувся. На мене пильно дивилися два абсолютно чорних очей дуже високого середнього віку людини, з густою, короткою, чорною бородою. А поруч з ним стояв юнак надзвичайної краси, і його два синіх, майже фіолетових, очі також пильно дивилися на мене.

Високий брюнет та юнак обидва були в білих чалмах і строкатих шовкових халатах. Їх постава і манери різко відрізнялися від навколишньої дійсності; багато з перехожих їм улесливо кланялися.

Обидва вони вже давно рушили до виходу, а я все ще стояв як заворожений, не в силах перемогти враження від цих чудових очей.

Отямившись, я кинувся за ними, але підбіг до виходу з галереї в той момент, коли обидва вразили мене зустрічних вже сиділи в бричці і від'їжджали від базару. Молодий сидів з мого боку. Злегка озирнувшись на мене, він трохи посміхнувся і сказав щось старшому. Але густа пил, яку підняли три осла, закрила всі, я більше нічого не міг бачити та й стояти під стрімкими променями палючого сонця був більше не в силах.

"Хто б це міг бути?" - думав я, повертаючись до тієї крамниці, де я їх зустрів. Я кілька разів пройшов повз лавки і нарешті зважився запитати господаря:

- Скажіть, будь ласка, хто ці люди, які тільки що були у вас?

- Люди? Люди багато ходила сьогодні мій лавка, - хитро посміхаючись, сказав він. - Тільки твій, мабуть, не люди хоче знати, а один високий чорний люди?

- Так Так, - поспішив я погодитися. - Я бачив високого брюнета і з ним красеня юнака. Хто вони такі?

- Вони наша великий, багатий поміщики. виноградники, - оуяй, - виноградник! Ба-а-льшое торгівля веде з Англія.

- Але як же його звуть? - продовжував я.

- Ой-я, - засміявся господар. - Вся гориш, знайомитися хочеш? він - Махоммет Алі. А молодий - Махмед Алі.

- Ось як, обидва Магомета?

- Ні, ні, Махоммет тільки дядько, а племінник - Махмед.

- Вони тут живуть? - продовжував я питати, розглядаючи шовку на полицях і думаючи, що б таке купити, щоб виграти час і вивідати ще що-небудь про що вразила мене парі.

- Що дивишся? Халат хочеш? - підмітив мій ширяє погляд, сказав господар.

- Так Так, - зрадів я приводу. - Покажіть, будь ласка, мені халат. Я хочу зробити подарунок братові.

- А хто твій брат? Який йому смак?

Я поняття не мав про смаки мого брата до халатів, так як ні в чому, крім кітеля або піжами, поки ще не бачив його.

- Мій брат - капітан Т., - сказав я.

- Капітан Т.? - скрикнув зі східним азартом купець. - Я його добре знаю. Йому вже є сім халатів. На чого йому ще?

Я був збентежений, але, приховавши своє замішання, хоробро сказав:

- Він їх все подарував.

- Ось як! Напевно, друзям в Петербурзі посилав. Ха-а-роший халати купував! Ось дивись, Махоммет Алі для своя племінниця велів прислати. Ой-я, халат!

І купець вийняв з прилавка чудовий рожевого кольору халат з сірувато-фіолетовими матовими розлученнями.

- Такий мені не підійде, - сказав я.

Купець весело засміявся.

- Звичайно, не підійде; це жіноча халат. Я тобі дам ось - синій.

І з цими словами він розгорнув на прилавку чудовий фіолетовий халат. Халат був кілька строкатий; але тон його, теплий і м'який, міг сподобатися тонкому смаку мого брата.

- Не бійся, бери. Я всіх знаю. Твій брат - приятель Алі Махоммет. Ми не можемо продавати його приятелю погано. Твій брат - ха-а-роший людина! Сам Алі Махоммет його шанує.

- Так хто ж він, цей Алі?

- Я ж сказав, велика важлива купець. Персія торгує і Росія теж, - відповів господар.

- Не схоже, щоб він був купець. Він, напевно, вчений, - знову сказав я.

- Ой-я, вчений! Вчений він є такий, що і у твоя брат все книги знає. Твоя брат теж ба-а-льшое вчений.

- А де живе Алі, ви не знаєте?

Купець безцеремонно вдарив мене по плечу і сказав:

- Ти, видать, тут мало живеш. Алі будинок - навпаки твій брат будинок.

- Навпроти будинку брата дуже великий сад, обнесений високою цегляною стіною. Там завжди мертва тиша, і навіть ворота ніколи не відкриваються, - сказав я.

- Тиша-то тиша. А ось сьогодні буде не тиша. Приїде сестра Алі Махмед. Буде змову, піде заміж. Якщо ти сказав, Алі Махмед красень, - ой-я! сестра - зірка з неба! Коси до статі, а очі - ух!

Купець розвів руками і навіть захлинувся.

- Як же ви могли бачити її? Адже на вашу закону покривала можна знімати перед чоловіками?

- Вулиця не можна. У нас і в будинок не можна. А у Алі Махоммет всі жінки вдома ходить відкрита. Мулла багато разів говорив, та перестав. Алі сказав: «Поїду». Ну, мулла і мовчить поки.

Я попрощався з купцем, взяв свою покупку і пішов додому. Йшов я довго, десь звернув не в ту сторону і з великими труднощами знайшов нарешті свою вулицю.

Думки про багатому купці і його племінника плуталися з думками про небесну красу дівчини; і я не міг вирішити, які ж у неї очі: чорні, як у дядька, або фіолетові, як у брата?

Я йшов, дивлячись під ноги, і раптово почув окрик: «Левко, та де ж ти пропадав? Я вже збирався йти тебе шукати ».

Милий голос брата, заміняв мені все життя і мати, і батька, і родину, був сповнений гумору, як і його блискучі очі. На злегка засмаглому, гладко виголеному особі блищали білі зуби, червоні, красиво вирізані губи, золоті кучеряве волосся і темні брови ... Я в перший раз побачив, як гарний був мій брат. Я пишався і захоплювався ним завжди; а зараз, точно маленький, ні з того, ні з сього кинувся йому на шию, розцілував в обидві щоки і засунув йому в руки халат.

- Це твій халат. А твій Алі є причиною того, що я зовсім оторопів і заблукав, - сказав я зі сміхом.

- Який халат? Який Алі? - з подивом запитав брат.

- Халат № 8, який я тобі купив в подарунок. А Алі № 1, твій друг, - відповів я, все продовжуючи сміятися.

- Ти нагадуєш маленького впертого Льовушку, який любив всіх спантеличувати загадками. Бачу, що любов до загадок все ще жива в тебе, - посміхаючись своєю широкою посмішкою, надзвичайно змінювала його обличчя, сказав брат. - Ну, підемо додому, не вік же нам стояти тут. Хоча перехожих і немає, але я не ручуся, що де-небудь, потайки, відсунувши край фіранки, на нас не дивиться цікавий вічко.

Ми рушили було додому. Але раптово чуйне вухо брата розрізнило далеко цокання кінських копит.

- почекай, - сказав він, - їдуть.

Я нічого не чув. Брат взяв мене за руку і змусив зупинитися під величезним деревом, якраз навпроти закритих воріт того тихого будинку, в якому, за словами купця з торгових рядів, жив Алі Махоммет.

- Можливо, що зараз ти побачиш щось вражаюче, - сказав мені брат. - Тільки стій так, щоб за деревом не було нас видно ні з дому, ні з боку дороги.

Ми стояли за величезним стовбуром дерева, де могли сховатися ще два-три людини. Тепер уже і я розрізняв біг кількох коней і шум коліс по м'якій небрукованої дорозі.

Через кілька хвилин розкрилися навстіж ворота будинку Алі, і двірник вийшов на дорогу. Оглянувши вулицю по всім сторонам, він махнув комусь в сад і зупинився в очікуванні екіпажів, яких виднілося тепер три.

Першою йшла проста віз. У ній сиділи дві закутані жіночі фігури і троє дітей. Всі вони потопали в масі вузлів і картонок, а ззаду був прив'язаний невеликий скриню.

Слідом за ними в якійсь старій бричці їхав старий з двома елегантними валізами.

І нарешті, на досить великій відстані, очевидно ховаючись від пилу, рухався ще екіпаж, якого поки не можна було розглянути. Тим часом віз і бричка в'їхали в ворота і зникли в саду.

- Дивись уважно, але мовчи і не рухайся, щоб нас не помітили, - шепнув мені брат.

Екіпаж наближався. Це була елегантна прольотка, запряжена прекрасним вороним конем, і в ній сиділи дві закутані жінки з закритими чорною сіткою особами.

З воріт будинку вийшов Алі Махоммет, весь в білому, і за ним в такій же довгій білій одежі Алі Махмед. Чорні очі Алі старшого - здалося мені - прокололи наскрізь дерево, за яким ми сховалися, і мені навіть здалося, що по губах його ковзнула ледь помітна посмішка. Мене навіть в жар кинуло; я доторкнувся до брата, бажаючи йому сказати: «ми відкриті», - але він приклав палець до губ і продовжував пильно дивитися на Євросоюз, наблизившись і зупинився екіпаж.

Ще мить, Алі старший підійшов до екіпажу, і ... маленька біла чарівна жіноча ручка підняла покривало з обличчя. Алі старший підійшов до підняла покривало молодій дівчині.

Я бачив багатьох жінок, на сцені і в житті визнаних красунь. Але зараз я нібито вперше зрозумів, що таке краса.

Інша фігура, очевидно стара, щось верескливо говорила Алі, а дівчина зніяковіло посміхалася і вже готова була знову опустити на обличчя покривало. Але Алі сам недбало скинув його на плечі дівчини, і від його сильного жесту, до великого обуренню старої, вибилися темні кільця неслухняного волосся дівчини. Не звертаючи уваги на верескливі догани старої, Алі підняв кинулася йому на шию дівчину і, як дитину, поніс її в будинок.

Тим часом Алі молодий шанобливо висаджував все ще бурчав стару.

Сріблястий сміх дівчини було чути з відкритих воріт.

Вже і стара з молодим Алі зникли, і прольотка в'їхала в ворота, і ворота закрилися ... А ми все ще стояли, забувши місце, час, забувши, що хотілося їсти, спеку і все пристойності.

Повернувшись до брата, щоб поділитися з ним своїм захопленням, я був просто вражений. Завжди усміхнене обличчя його було зовсім блідо, серйозно і навіть суворо. Його сині очі якось потемніли і виблискували точно у кішки вночі. Це було обличчя абсолютно незнайомого мені чоловіка. Навіть брови змінили свою звичайну форму і були суворо зрушені в майже суцільну пряму лінію.

Я не міг отямитися: все дивився на цього чужого, незнайомого мені чоловіка.

- Ну, що ж, чи сподобалася вам моя племінниця Наль? - Раптом почув я над собою незнайомий металевий голос.

Я здригнувся - від несподіванки не зрозумів навіть відразу питання - і побачив перед собою височенну постать Алі старшого, який, сміючись, простягав мені руку. Машинально я взяв цю руку і відчув якесь полегшення - навіть з грудей у ??мене вирвався зітхання, і по руці побігла тепла струмінь енергії.

Я мовчав. Мені здавалося, що ще ніколи я не тримав у своїй руці такий долоні. З зусиллям відірвалися мої очі від прожигающих очей Алі Махоммета, і я подивився на його руки.

Він тримав обома своїми руками мою руку. Руки його були білі і ніжні, точно до них не міг пристати загар. Довгі, тонкі пальці закінчувалися овальними, опуклими, рожевими нігтями. Вся рука, вузька і тонка, артистично прекрасна, все ж говорила про величезну фізичну силу. Здавалося, очі, метання іскри залізної волі, були в повній гармонії з цими руками. Можна було собі легко уявити, що в будь-яку хвилину, варто Алі Махоммету скинути м'яку білу одежу, взяти меч в руку - і побачиш воїна, борця, разючого смерть.

Я забув, де ми, навіщо ми стоїмо серед вулиці і не можу зараз сказати, як довго тримав Алі мою руку. Я точно стоячи заснув.

- Ну, підемо ж додому, Левко. Чому ти не дякуєш Алі Махоммета за запрошення? - Почув я голос брата.

Я знову не зрозумів, про яке запрошенні каже мені брат, і пробелькотів якесь невиразне прощальне вітання усміхненого мені високому і стрункому Алі.

Брат взяв мене під руку, я мимоволі рушив в ногу з ним. Несміливо глянувши в його обличчя, я знову побачив рідне, близьке, з дитинства знайоме обличчя улюбленого брата Миколи, а не того чужу людину під деревом, вид якого мене так вразив і глибоко засмутив.

Звичка дитинства, звичка бачити опору, допомога і заступництво в мого брата, звичка, яка утворилася в ті дні, коли я ріс тільки в суспільстві брата, звертатися з усіма скаргами, прикростями й непорозуміннями до брата-батькові якось раптом вискочила з глибини мого серця , і я сказав жалібним тоном:

- Як мені хочеться спати, як я втомився, точно пройшов верст двадцять!

- Дуже добре, зараз пообідаємо, і можеш лягти спати години на два. А потім підемо в гості до Алі Махоммету. Він тут майже єдиний провідний європейський спосіб життя. Будинок його прекрасно і з великим смаком обставлений. Дуже елегантна суміш Азії і Європи. Жінки його сім'ї освічені і ходять у себе вдома без паранджі, і це ціла революція для тутешніх місць. Багато разів йому погрожували мулли і інші високопоставлені релігійні фанатики за порушення місцевих звичаїв всякими репресіями. Але він все так же веде свою лінію, борючись за свободу пригноблених жінок і всього народу. Все, до останнього слуги, в його будинку грамотні. Їм всім надаються годинник повного відпочинку і свободи серед дня. Це тут теж революція. І я чув, що проти нього тепер збираються підняти релігійний похід. А в тутешніх диких краях це річ страшна.

Розмовляючи, ми прийшли до себе в будинок, вмилися у ванній кімнаті, влаштованої прямо в саду з циновок і брезенту, і сіли у давно накритого столу обідати.

Хороший освіжаючий душ і смачний обід повернули мені бадьорість.

Брат весело сміявся, картав мене за неуважність і розповідав мені всілякі комічні сценки, які йому доводилося спостерігати в побутових стосунках між російськими солдатами і мусульманами. Він захоплювався кмітливістю російського солдата і його дотепністю. Рідко хитрість східних людей тріумфувала над російської проникливістю, який обдурив російського солдата східний торговець нерідко жорстоко сплачувався за свій обман. Солдати придумували такі трюки, щоб покарати обманщика, такий смішний фарс розігрувався над продавцем, абсолютно впевненим у безкарності свого обману, що будь-який режисер міг би позаздрити солдатської фантазії.

Треба сказати, що злих жартів солдати ніколи не робили, але комічні положення купця-обманщика надовго відучували його від шахрайства солдатів.

Непомітно ми закінчили обідати, і бажання поспати у мене зникло. Мені спало на думку попросити брата приміряти куплений мною йому халат.

Скинувши кітель, брат надів халат. Глибокий фіолетовий тон як можна більше йшов до його золотим волоссям і засмаглому особі. Я їм мимоволі замилувався. Десь в глибині майнула заздрісна думка: «А мені ніколи красенем не бути».

- Як вдало ти купив цей халат, - сказав брат. - У мене їх, правда, багато, але все я вже одягав, а цей мені подобається особливо. Я ні на кого такого не бачив. Неодмінно одягну його ввечері, коли підемо в гості до сусіда. До речі, підемо в мою «туалетну», як важливо кличе мій денщик мою вбиральню, і виберемо для тебе теж халат.

- як, - скрикнув я з подивом, - хіба ми підемо туди рядженими?

- Ну навіщо ж «рядженими»? Ми просто одягнемося так, як будуть одягнені все, щоб не кидатися нікому в очі. Сьогодні у Алі будуть не тільки його друзі, а й чималу кількість ворогів. Не будемо їх дражнити європейським сукнею.

Але коли брат відкрив велика шафа в своїй вбиральні, в ньому виявилося не вісім, а до двадцяти всіляких халатів з різних матерій. Я навіть скрикнув від подиву.

- Тебе вражає, як багато у мене халатів? Але ж тут носять сім халатів, починаючи від ситцевого і закінчуючи шовковим. Хто багатший, носить три-чотири шовкових; хто бідний, носить тільки ситцеві, але неодмінно надягають їх кілька друг на друга.

- Мій Бог, - сказав я, - але ж в таку спеку, напнувши кілька халатів, можна відчути себе в жерлі Везувію.

- Це тільки так здається. Тонка матерія сама по собі не важка, а надіта одна на іншу, вона не дає можливості сонячних променів спалювати тіло. Ось спробуй одягатися в ці два халата. Ти побачиш, як вони невагомі і навіть холодять, - сказав брат, простягаючи мені два білих, дуже тонких шовкових халата. - Дуже ревно, як годиться за місцевим обрядом, ми одягатися не будемо. Але по чотири халата одягнемо. Я дуже тебе прошу, одягни поки ці білі халати і походи в них, попрівикні. А то, мабуть, увечері при своїй неуважності ти дійсно будеш здаватися ряджених і осоромився нас обох, - продовжував брат, посміхаючись, бачачи, що я все ще тримаю в нерішучості подані мені халати в руках.

Не дуже палко бажаючи вбратися в східний наряд, але ніяк не бажаючи засмутити улюбленого брата, я швидко роздягнувся і став натягувати халати.

- Але вони вузькі, які ж це халати? Це безглузді рукавички! - закричав я, починаючи дратуватися.

- Їх треба застебнути, ось тут гачок, а тут ґудзик, - сказав спокійно брат і легкими, гнучкими пальцями сам застебнув на мені халати.

- Тепер, Левко, заспокойся і одягни цей зелений халат; він ширше, його теж треба застебнути. У ньому є і кишені. А зверху одягни ще цей широкий, сірий з червоними розводами, - і знову дуже спритно він допоміг мені одягнутися.

- Тепер ноги, - сказав він. - У Алі буває так багато вже визнали напівазійський туалет друзів, що і ми з тобою можемо з'явитися в європейських туфлях, але понад них треба надіти шкіряні калоші, які залишаються у дверей. Інакше доведеться йти в одних панчохах. Ні в мечеть, ні в будинок не входять в тому взутті, в якій ходять по вулиці.

Ми вибрали калоші мені по нозі, їх теж виявилося у брата кілька пар.

- Пройдемо в мою спальню, там ми виберемо тобі чалму.

- Як чалму? На кого ж я буду схожий? Я і так-то фарбувати не блищу! Помилуй, Николушка, йди вже краще один, - благав я.

Брат розсміявся і весело сказав:

- Адже підкорювати серце прекрасної племінниці Алі ти не збираєшся? А з твоїх приятельок або приятелів ніхто тебе не побачить. Чого ж тобі засмучуватися, якщо східний туалет тебе не прикрасить? Втім, - додав він, подумавши, - якщо хочеш, я можу зробити тебе невпізнанним. Я тобі приклею довгу сиву бороду, і ти можеш зійти за важливого купця.

- Ще того чистіше! - вигукнув я, розреготавшись. - Так так, мабуть, мені доведеться згадати, що мене вважають непоганим любителем-актором!

- Якщо ти зумієш сьогодні зіграти роль хромающего старого, ти, мабуть, побачиш дуже цікаві і не зовсім звичайні речі. Але ось шкода, що у мене немає другої білої чалми, щоб зробити тобі білий тюрбан.

В цю хвилину пролунав легкий стук у двері. Брат підійшов до дверей, і я почув його приємно здивоване вигук:

- Це ви, Махмед! Увійдіть. Я якраз зайнятий нарядом брата до вечора. Я хочу його зробити старим купцем із сивою бородою.

- А я приніс ще білу чалму і камінь. Дядько просить вашого брата прийняти їх як подарунок Наль в день її повноліття, - і він подав мені згорток і футляр.

- А це вам від Наль, - і він подав братові два згортки і два футляра. - Не забудьте, що вам потрібно кульгати на ліву ногу і міцно спиратися на палицю правою рукою. А лівої частіше гладити бороду, якщо ви хочете зіграти роль старого купця. У мене є такий знайомий в Б., дуже важлива людина, - говорив мені Алі молодий. Він посміхався, червоні чарівні губи оголювали чудові зуби, а два фіолетових очі пильно - не по літах серйозно - дивилися на мене.

Кивнувши нам головою і приклавши, за східним звичаєм, руку до чола і серця, Алі так само безшумно зник, як і ввійшов.

Я розгорнув свій згорток, і звідти випав шматок найтоншої білої матерії. Цікавість моє було так сильно, що, навіть не підібравши впав шовку, я розкрив футляр, і у мене вирвалося мимовільне вигук захоплення і здивування.

Прекрасної роботи брошка з великим опуклим рубіном і декількома діамантами, перевиті змією з темного золота і перлів, виблискувала в напівтемній кімнаті, і я не міг відірвати від неї очей.

Брат підняв загублений мною матерію і, розглядаючи шпильку разом зі мною, сказав:

- Алі старший посилає тобі від імені племінниці білу чалму - емблему сили і червоний рубін - емблему любові. Цим він зараховує тебе до своїх друзів.

- А що ж тобі посилає він? - поцікавився я.

Брат розгорнув згорток побільше, і там виявився найтонший білий халат з ніколи не баченої мною матерії, схожої на білу замшу, але по тонкощі рівній цигарковому папері. До нього була додана записка на арабській мові, яку брат заховав, не читаючи, в кишеню. У другому пакунку була така ж чалма, як моя, тільки в самому її початку синім шовком, арабськими літерами була виткана на всю ширину чалми - а вона була надзвичайно широка - якась фраза. Я мало звернув уваги і на записку і на арабську фразу: мені хотілося швидше побачити вміст футлярів брата.

«Якщо мені він шле привіт сили і любові, то що ж він посилає Николушку?» - думав я.

Нарешті брат звернув обережно свою чалму, сховав її в ящик бюро і відкрив футляр побільше. Звідти блиснули великі діаманти в формі трикутника, всередині якого овальної форми опуклий смарагд сяяв блакитно-зеленим світлом.

У маленькому футлярі виявився перстень з таким же овальним опуклим смарагдом в простій платиновій оправі.

- Ось так повноліття Наль! - майже закричав я. - Якщо всім своїм друзям Алі розсилає в цей день такі подарунки, то вже, напевно, половину свого виноградника, який так розхвалював мені купець в торгових рядах, він роздасть сьогодні. І навіщо чоловікам ці брошки? Це чудові прикраси для жінок, але ж Алі знає, що ми з тобою не одружені.

- Цими шпильками ми заколемо наші чалми над самим лобом. Це величезна честь - отримати таку шпильку в подарунок, і її далеко не всім надають на Сході, - відповів брат. - Алі живе тут років десять; сам він родом звідкись із глибин Гімалаїв, і всі східні звичаї гостинності та поваги до дружби шануються в його будинку.

Час швидко летіло. Сутінки вже збиралися, і незабаром мала настати відразу лягає тут ніч.

- Пора починати твій грим, а то ми можемо опинитися неввічливими і спізнитися.

З цими словами брат висунув ящик бюро і ... я ще раз обмір від подиву.

- Ну і ну, - сказав я. - Чому ж ти жодного разу не писав мені, що граєш в аматорських виставах?

Весь ящик був сповнений всілякого гриму, борід, вусів і навіть перук.

- Не можна ж все написати, а ще менше можливо все розповісти в кілька днів, - посміхаючись, відповів брат.

Він посадив мене в крісло і як справдешній гример приклеїв мені бороду і вуса, протерши попередньо все обличчя якийсь безбарвною рідиною з дуже приємним запахом, освіжити моє горіла від незвичного сонця обличчя.

Коричневим олівцем він провів злегка під моїми очима два-три легких штриха на що залишилися зайнятими бородою щоках. Якоюсь рідиною перламутрового кольору він доторкнувся до моїх густим темним брів. Змастив мені якимось кремом губи і сказав:

- Ну, тепер я трохи підрівняти твої кучері, щоб чорні волосся не вибилися з-під чалми. Сідай сюди, - і з цими словами він посадив мене на табурет.

Мені, зізнатися, шкода було моїх кучерявого волосся, які я справедливо вважав єдиним своїм козирем. Але в спеку так приємно мати коротко обстрижену голову, що я сам попросив оголений під машинку.

Незабаром голова була обстрижена, і я хотів встати з табурета.

- Ні, ні, сиди, Левко. Я зараз обов твою голову чалмою. Я зможу зробити це тільки на табуреті.

Я залишився сидіти, брат розгорнув мою чалму, яка опинилася довше, ніж я припускав, нещадно став скручувати її джгутом і досить швидко, вправно, міцно, але без найменшого тиску де-небудь, замотав всю мою голову.

- Голова готова; тепер ноги. Одягай ці довгі панчохи і туфлі, - сказав він, діставши мені з картону в кутку білі панчохи і досить простуваті на вигляд туфлі.

Я все це наділ і встав на ноги; але відразу відчув якусь незручність в лівій туфлі. Мимоволі я якось хромнул на ліву ногу, а брат послужливо сунув мені в праву руку палицю.

- Тепер ти саме той німий, глухий і кульгавий старий, якого тобі треба зобразити, - засміявся брат.

Я розлютився. Від незвичної бороди мені було жарко; рідина, якою змазав моє обличчя брат - спочатку така приємна, - Зараз огидно стягувала шкіру; нозі було незручно і на додачу до всього я ще виявився німим і глухим.

З властивим мені нетерпінням я хотів розкричався і заявити, що нікуди не піду, і вже приготувався зірвати бороду і чалму, як двері беззвучно відчинилися, і в ній з'явилася височенна постать Алі старшого.

Два агатових очі позитивно паралізували мене. Чалма так щільно причинила мені вуха, що я зовсім нічого не чув, про що говорив він з братом.

На ньому був надітий майже чорний - так густий був синій колір - халат, а під ним виблискував другий, яскравий малиновий, щільно прилягав до тіла. На голові біла чалма і велика діамантова брошка, яка зображала павича з розпущеним хвостом ...

Привітно і ласкаво посміхаючись, він підійшов до мене з простягнутою рукою. Коли я подав йому руку, він потис її, і знову по всьому моєму тілу пробіг струм теплоти і на цей раз не сонної ліні, а якоїсь радості.

Алі зняв зі свого пальця кільце з червоним каменем, на якому був вирізаний лев і навколо якісь ієрогліфи. Нахилившись до самого мого вуха, він сказав:

- Це кільце відкриє вам сьогодні всі двері мого будинку, куди б ви не захотіли пройти. І воно ж буде вам допомогою, якщо коли-небудь в житті ви будете поранені і рана буде кровоточити.

Захопившись кільцем, я і не помітив, як поруч з Алі виросла інша струнка, висока східна фігура. Я навіть не відразу зрозумів, що в подарованому мною сьогодні братові фіолетовому халаті саме він сам і стоїть біля Алі.

Я бачив стрункого східного людини з темнозагорелим особою, зі світлою бородою і вусами, на білій чалмі якого сяяв трикутник з діамантів і смарагду. Високий був мій брат. Але поряд з височенним Алі він здавався середнього зросту.

- Подивися на себе в дзеркало, Левко. Я впевнений, що себе ти не дізнаєшся ще більше, ніж не впізнав мене, - зі сміхом звернувся до мене брат, очевидно, помітивши моє повне здивування.

Я рушив до дзеркала, цілком природно кульгаючи від моєї незручною лівої туфлі.

- Ви відмінний артист, - ледь посміхаючись, сказав Алі. Але вся його фігура виражала такий заразливий гумор, що я розреготався.

Сміючись, я раптом побачив у дзеркалі дуже смаглявого, ледь що не чорного хромающего старого. Я озирнувся і раптом почув такий вибух веселого розкотистого реготу Алі і брата, що мимоволі знову обернувся до них і з подивом подивився на них. Регіт їх ще посилився; тим часом я випадково знову глянув у дзеркало і знову там побачив смаглявого араба-старого. Насилу я зрозумів, що цей чорний - я.

Я підніс руку до очей, переконався, що не сплю, і запитав брата, чому ж я такий чорний. Як це могло трапитись? На моє запитання він мені відповів:

- Це, Левко, рідина зробила свою справу. Але не турбуйся. Завтра ж ти будеш знову бел, ще білішими, ніж завжди. Інша, така ж приємна, рідина змиє всю чорноту з твого обличчя.

- А тепер не забудьте, один, що на весь цей вечір ви хром, німі і глухі, - сказав, сміючись, Алі. З цими словами він поправив на мені чалму, насунувши її так на мої вуха, що тепер я вже й справді не міг нічого чути, але зрозумів, що він пропонує мені взяти його руку і йти в його будинок. Я подивився на брата, який встиг привести кімнату в повний порядок, він кивнув мені, і ми вийшли на вулицю.

 глава 2
 Бенкет у Алі

На вулиці Алі йшов попереду, я в середині і брат мій ззаду.

Мій стан від задушливої ??спеки, незвичній одягу, бороди, яку я все чіпав, перевіряючи, чи міцно вона сидить на місці, незручною лівої туфлі і важкої палиці стало якимось подуріли. В голові було порожньо, говорити зовсім не хотілося, і я був задоволений, що за роллю цього вечора я ньому і глухий. Мови я все одно не розумію, а тепер мені ніщо не буде заважати спостерігати нову, незнайому життя.

Ми перейшли вулицю, але не увійшли в ворота, як звичайно міцно замкнені, а завернули за ріг і увійшли через залізну хвіртку, яку відкрив і закрив сам Алі, в сад.

Я був вражений великою кількістю прекрасних квітів, які видавали сильний, але не паморочливе аромат.

За досить широкої алеї ми рушили в глибину саду, тепер уже йдучи все в ряд, і підійшли до освітленого дому. Вікна були відчинені навстіж, і у великій довгій залі були розставлені невеликі, низькі круглі столики, присунуті до низьких же широким диванів, що тягнувся по обидва боки залу. З протилежного від диванів боку у кожного столика стояло по два низьких широких пуфа, як би з двох складених навхрест величезних подушок. На кожному пуфі, при бажанні, можна було всістися по-східному, підібгавши під себе ноги.

Весь будинок освітлювався електрикою, про який тоді ледь знали і в столицях. Алі був лютим його пропагандистом, виписав машину з Англії і намагався приєднати до своєї, досить потужної мережі своїх друзів.

Але навіть найближчі друзі не наважувалися на таке нововведення, і тільки один мій брат та два доктори радісно висвітлили свої будинки електрикою.

Поки ми проходили по алеї, назустріч нам швидко вийшов Алі молодий, а за ним йшла Наль в розкішному рожевому халаті, який я одразу впізнав, з відкинутим назад найбагатшим покривалом.

Чи не бачений мною ніколи раніше затканий перлами і камінням жіночий головний убір, перевиті перлами ж темні коси лежали на плечах і спускалися майже до підлоги, усміхнені червоні губи, швидко говорили щось Алі ... Я хотів зрушити чалму, щоб почути голос дівчини, але швидкий погляд Алі як би нагадав мені: «Ви глухі і німі, погладьте бороду».

Я злився всередині, але намагався нічим не виказати свого роздратування і повільно став гладити бороду, радіючи, що я хоч не сліпий, з вигляду старий і можу розглядати красуню, без всякої перешкоди милуючись нею. Дівчина не звертала на мене ніякої уваги. Але не треба було бути тонким психологом, щоб зрозуміти, як зайнято її увагу моїм братом.

Тепер ми стояли на великий, з усіх боків завитої ще незнайомій мені квітучою зеленню терасі. Яскрава люстра світила як днем, так, що навіть малюнок дорогоцінного килима, в якому потопали ноги, був ясно видно.

Дівчина ?! Середнього зросту, тоненька, гнучка! Крихітні білі ручки з тонкими довгими пальцями тримали дві великі червоні троянди, які вона часто нюхала. Але мені здавалося, що вона намагалася приховати за ними своє замішання. Її очі, величезні, мигдалеподібні, зелені очі, не схожі були на очі земного істоти. Можна було собі уявити, що десь, у якихось вищих істот, у ангелів або геніїв, можуть бути такі очі. Але з поданням про звичайну жінку нашого ужитку не в'язалися ні ці очі, ні їх вираження.

Алі запропонував мені сісти на м'який диван, а дівчина і Алі молодий сіли навпроти нас на великому м'якому пуфі.

Я все дивився, не відриваючись, на обличчя Наль. І не один я дивився на це особа, що міняє своє вираження, як хвиля під нальотом вітру. Очі всіх трьох чоловічих осіб були спрямовані на неї. І як по-різному було їх вираження!

Молодий Алі виблискував своїми фіолетовими очима, і в них світилася відданість до обожнювання.

Я подумав, що померти за неї без вагань він готовий щохвилини. Обидва були дуже схожі. Той же тонко вирізаний ніс, ледь з горбинкою, той же червоний рот і довгастий овал обличчя. але Алі - пекучий брюнет, і відчувалося, що темперамент в ньому тигра. Що думка його може бути їдкою, слово і рука ранящими.

А в особі Наль все було так м'яко і гармонійно, все дихало добротою і чистотою, і здавалося, життя простого сірого дня, з його сумовитістю в утисках, не для неї. Вона не може сказати слова гіркого, не може заподіяти болю, може бути тільки світом, розрадою і радістю тим, хто буде щасливий її зустріти.

Дядько дивився на неї своїми пронизуючими агатовими очима пильно і з такою добротою, який я ніяк не міг в ньому припускати. Очі його здавалися бездонними, і з них лилися на Наль потоки ласки. Але мені здавалося, що за цими потоками любові був глибоко укритий ураган занепокоєння, болісної скорботи і невпевненості в щасливу долю дівчини.

Останнім я став спостерігати брата.

Він теж пильно дивився на Наль. Брови його знову, - як під деревом - були злиті в одну пряму лінію; очі від розширених зіниць стали зовсім темними. Весь він тримався прямо. Здавалося, всі його почуття і думки були натягнуті як тятива лука. Величезна воля, з-під влади якої він не міг дозволити вирватися жодному слову, жодному руху точно панцир укутував його. І я майже фізично відчував залізне кільце цієї волі.

Дівчина найчастіше поглядала на нього. Здавалося, в її уявленні немає місця думки, що вона жінка, що навколо неї сидять чоловіки. Вона, точно дитина, висловлювала всі свої почуття прямо, легко і радісно.

Кілька разів я вловив погляд обожнювання, який вона посилала братові, але це було знову-таки обожнювання дитини, в якому чиста любов була позбавлена ??найменших жіночих почуттів.

Я зрозумів раптом величезну драму цих двох сердець, розділених забобонами націй, виховання, релігії, звичаїв ...

Алі старший глянув на мене, і в його таких добрих зараз очах я побачив мудрість старця, точно він хотів мені сказати: «Бачиш, друже, як прекрасне життя! Як легко повинні б жити люди, люблячи один одного, і як гірко поділяють їх забобони. І будь-що виливається релігія, кличучи нібито до Бога, а на ділі розриваючи скорботою, борошном і навіть смертю життя улюблених людей ».

У моєму серці розкрилося раптом розуміння свободи і незалежності людини. Я відчув, як грізні ланцюга релігійного рабства над дівчиною, обома Алі і всіма передовими їхніми друзями і над моїм братом в першу чергу.

Мені стало шкода, так глибоко шкода брата і Наль! Я побачив, як безнадійна була б їхня боротьба за любов! І оцінив волю брата, котрий не давав пробитися жодному живому слову, але тримався в рамках шанобливого лицарського виховання в свою розмову з Наль.

Спочатку така дитячому весела, дівчина ставала помітно більш сумно, і її очі все частіше дивилися на дядю з благанням і здивуванням.

Алі старший взяв її ручку в свою довгу, тонку і щось запитав, чого я розчути не зміг. Але з жесту дівчата, як вона швидко вирвала свою руку з руки дядька, піднесла квіти обома руками до зашарівшись особі, я зрозумів, що питання йшло про квітку.

Алі знову їй щось сказав, і дівчина, вся яскраво-червона, сяючи своїми величезними зеленими очима, піднесла квітка до губ і серця і подала його моєму братові.

- візьми, - сказав Алі братові так чітко, що я все розчув. - В день повноліття жінка нашої країни дає квітка найближчій і дорогому другу.

Брат взяв квітку і потиснув протягнула їх йому ручку.

Алі молодий схопився як тигр зі свого місця. З очей його буквально посипалися іскри. Здавалося, що він кинеться на брата і задушить його.

Алі старший тільки глянув на нього і провів вказівним пальцем зверху вниз - і Алі молодий сіл, зітхнувши на колишнє місце, опускаючись точно в повному безсиллі.

Дівчина зблідла як полотно. Брови її зморщилися, і все обличчя відбило душевну муку, майже фізичний біль. Її очі скорботно дивилися то в очі дядька, то на опустив голову і очі вниз двоюрідного брата.

Алі Махоммет знову взяв її руку, лагідно погладив її по голові, потім взяв руку мого брата, з'єднав їх разом і сказав:

- Сьогодні тобі шістнадцять років. По східним, ти вже старенька. За європейськими поняттями, ти дитя. За моїми ж поняттями, ти вже людина і повинна вступити в життя. Не бувати дикому змовою, який так нерозумно затіяла твоя тітка. Ти добре освічена. Ти поїдеш до Парижа, там будеш вчитися і, коли закінчиш медичний факультет, поїдеш зі мною до Індії, в моє фільварок. Там, доктором, ти будеш служити людству краще, ніж вийшовши заміж за місцевого фанатика, де тебе задавлять середовище та грубі релігійні забобони. Мій і твій друг, капітан Т., не відмовить нам у своїй лицарської допомоги і допоможе тобі тікати звідси. Обмінялися з ним кільцями, як християни змінюються хрестами.

Мені було дивно, що, не чуючи жодного слова дівчини, я чітко чув кожне слово Алі.

На мізинці брат носив кільце нашої матері, якій я зовсім не пам'ятав. Старовинне кільце із золота і синьої емалі з великим алмазом, тонкої, витонченої роботи.

Ні миті не вагаючись, брат зняв кільце з руки і надів його на середній палець правої руки Наль. Вона ж, у свою чергу, зняла з висіла на поясі ланцюжка перстень-змію, у відкритій пащі якої був мутний, безбарвний, великий камінь, і одягла його на безіменний палець лівої руки брата.

Не встиг я подумати: «Який потворний камінь! Такий же урод, як і тримає його в пащі товста змія », - як раптом ледь не скрикнув від подиву.

Камінь, за хвилину схожий на скляшку, засяяв усіма барвами веселки. Ніколи жоден діамант найчудовішою води і межі не міг кидати таких довгих райдужних променів, що виблискували як промінь сонця, переламаний в кришталевої піраміді.

У Алі молодого вирвався стогін, майже крик. І знову погляд дядька змусив його заспокоїтися, знову він опустив голову на груди.

- Це камінь життя, - сказав Алі старший. - Він оживає, приймаючи в себе електрику з організму людини. Ти, друже Микола, в повному розквіті сил, і серце твоє чисте. Ось камінь і виблискує сліпуче. Чим старше будеш ставати, тим тьмяніше будуть промені каменю, якщо тільки мудрість і сила духу не прийдуть в тобі на зміну фізичних сил. Ти віддав моїй племінниці найдорожче, що мав, - любов матері, заковану в це кільце. Наль віддала тобі дар мудреця-прадіда, який заповідав їй передати кільце того, кого буде любити так сильно і вірно, що і на смерть піде за нього.

Я ненавмисно глянув на молодого Махмеда. Чи не квітучий юнак сидів проти мене. Сиділо привид з прозорим мертвотним особою, з тьмяними, нічого не бачать очима. Я подумав, що він непритомний і тільки тримається в сидячому положенні, випадково знайшовши стійку позу.

- сьогодні, - продовжував Алі Махоммет, - повинна відбутися та велика зміна в твоєму житті, про яку я тобі казав місяць тому, моя Наль, і до якої я готував тебе більше п'яти років. Капітан Т. відведе тебе і двох твоїх відданих слуг до себе додому. Алі теж піде з тобою. Там ти знайдеш європейське вбрання для себе і слуг, переодягнешся, віддаси свій халат і покривало Алі, і все разом з капітаном Т. ви поїдете на станцію залізниці. Алі ж повернеться сюди. Довірся честі і любові капітана. Він відвезе тебе в таке місто і в таке місце, де ти будеш у повній безпеці чекати мене або посла від мене. Ні про що не турбуйся. Бережи тільки вірність єдиному закону, закону світу. Будь мужня і чекай мене без страху і хвилювань. Рано чи пізно, але я приїду. Слухайся у всьому капітану Т. і не бійся залишатися без нього. Якщо він тимчасово тебе як-небудь покине - значить, так буде необхідно. Але він залишить тебе під охороною вірних друзів, якщо трапиться така необхідність. А тепер вийдемо в сад все разом.

Ми вийшли в сад. Алі молодий подав мені руку, щоб допомогти зійти зі сходинок тераси. Раптово весь будинок у пітьмі, десь перегоріли пробки.

Користуючись повним мороком, брат, Наль, Алі і ще дві фігури тихо вийшли з саду через хвіртку. При виході з хвіртки Алі старший щось шепнув племіннику, і той кивнув головою.

У темряві бігали якісь фігури, слуги запалили подекуди свічки, чому тьма здавалася ще густішою. Так минуло з чверть години. Мені здалося, що я побачив знову Наль в тому ж рожевому халаті, з опущеним на обличчя покривалом. Начебто навіть Алі Махоммет обійняв її за плечі; але серед строкатих вражень цього дня я вже не міг віддати себе ясного звіту і подумав, що мені привиділася красуня, краса якої точно вдавилася в усі мою свідомість.

Тим часом світ знову яскраво спалахнув, ще три рази моргнув і полився рівним потоком.

- Настав час з'їзду, - чітко сказав Алі Махоммет, і я знову ясно зрозумів все слова. - Не забудьте, - ви кульгаєте на ліву ногу, ви глухі і німі. Вам будуть багато і шанобливо кланятися. Не відповідайте нікому на поклони, тільки мулли ледь кивніть. Не їжте нічого з загального столу. Їжте тільки те, що вам буде подано з мого столу. Коли буде кінчатися вечерю, настане час виходу Наль. Вона буде закутана в дорогоцінні покривала. Загальну увагу кинеться на заздалегідь обумовлене викрадення Наль нареченим. До вас підійде мій друг і проведе вас до задньої хвіртки саду. Там буде стояти сторож. Ви йому покажете кільце, що я вам дав, він вас випустить і ви пройдете іншою дорогою до себе додому. Удома ви знайдете лист брата. Ви зніміть свій одяг, заховайте все, як вам буде сказано в листі. Доведеться вам чимало попрацювати над безладом в будинку. Треба, щоб ваш сплячий денщик нічого особливого не помітив, коли стане прибирати кімнати.

З цими словами Алі залишив мене і пішов назустріч групі гостей, для яких відкрили хвіртку біля воріт, якої я раніше не помітив.

Висока постать господаря виділялася на цілу голову над строкатою групою гостей. Деяким він важливо відповідав на уклін, і вони проходили далі. Інші затримувалися біля нього, і він тиснув їм по-європейськи руки.

Гості все підходили, і незабаром вся алея і веранда були густо всіяні строкатими постатями. Говір, сміх і напружене очікування смачного частування, якісь, очевидно, веселі розповіді, - все створювало піднесений настрій.

Але, придивляючись, я помітив, що гості тримаються відокремленими купками. Ті, що були одягнені не в строго азіатський наряд, трималися осібно. А решта групи все поглядали на муллу, як музиканти на диригента.

Я мимоволі пильно придивлявся до всіх і хотів розглянути, чи не нагріміровани чи будь-чиї особи, як моє, штучну бороду якого я так важливо погладжував.

Час непомітно минав, гості входили тепер рідше, десь заграла східна музика, і з дому вийшло кілька слуг, запрошуючи гостей до зали.

У самій глибині залу, біля дверей у сусідню кімнату стояв Алі Махоммет з ще не баченим мною дуже високим людиною в білому одязі і такий же чалмі. Золотиста борода, величезні темно-зелені очі, дуже красиві, злегка засмагле обличчя. Дуже стрункий, людина цей був молодий, років двадцять вісім - тридцять, і кидався в очі своїй видатну красу. Зростанням він був трохи нижче Алі, але багато ширше в плечах, надзвичайно пропорційний - справжній лицар середньовіччя. Я мимоволі уявляв його собі в одязі Лоенгріна.

Господар вітав входили в зал гостей глибоким поклоном. Гості сідали на дивани і пуфи, дотримуючись все той же порядок і тримаючись окремими купками.

Все, входячи, залишали туфлі або шкіряні калоші біля входу, де їх брали слуги і ставили на полиці. Серед гостей не було жодної жінки.

Я стояв, спостерігаючи, як проходять і сідають гості, і не уявляв собі, куди ж мені сісти. Я вже хотів було сховатися назад у сад, як відчув на собі погляд Алі. Він сказав щось хлопчикові-слузі, і той швидко попрямував до мене. Шанобливо вклонившись, він запросив мене іти за ним і повів до столу неподалік від столу господаря.

За цим столом вже сиділо двоє чоловіків середнього віку в кольорових чалмах і строкатих халатах. Вони сиділи по-європейськи, взуті були в європейську взуття, а понад європейських костюмів було надіто тільки по одному шовковому халату. Вони шанобливо вклонилися мені глибоким східним поклоном. Я ж, пам'ятаючи настанову Алі, навіть не кивнув їм, а просто сів на вказане мені місце.

Коли всі гості сіли, тільки тоді сіли за свій стіл Алі і високий красень. Музика заграла десь ближче і голосніше, і одночасно слуги стали вносити димлячі блюда, розставляючи їх на столи. Хлопчики розносили порцелянові китайські піали і срібні ложки, подаючи їх кожному гостю.

Але не всі гості накладали жирний, паруючий плов в піали і їли його ложками. Більшість запускали руки прямо в загальне блюдо і їли плов руками, що викликало в мені почуття відрази, близьке до нудоти. Хотілося втекти, хоча ніколи ще не бачена мною натовп представляла видовище фарб і звичаїв надзвичайно цікаве.

На наш стіл теж подали блюдо плову, але я не торкався до нього, пам'ятаючи настанову Алі, чекаючи спеціального дари страви від себе. І дійсно, від його столу відокремилася висока фігура що вразила мене рудого красеня, і він подав мені срібну піалу з невеликою золотою ложкою.

Очевидно, честь, надана мені, вважалася, за східним звичаєм, дуже високою, тому що на мить в залі замовк говір і шум і слідом за настала тишею пронеслися вигуки подиву.

Гості, судячи по жестах і міміці, питали один одного, хто я такий. Багато дуже серйозно поглядали на мене, щось говорили своїм сусідам, і ті задоволено кивали головами. Але в цю мить внесли нові ароматні страви, і увагу відвернули від мене.

Я мимоволі встав перед тримали мою чашу красенем. Він посміхнувся мені, поставив піалу на стіл і вклонився по-східному. Всього мене від його усмішки, від добрих його очей, від якоїсь чистоти, якої віяло від нього, наповнила така радість, як ніби я побачив старого вірного друга. Я піднявся і віддав йому глибокий східний уклін.

Мої сусіди по столу поставили мені якісь питання, яких я не зрозумів і не розчув, а бачив тільки їх ворушилися губи і запитують очі. Мене врятував хлопчик, який сказав їм щось, показуючи на рот і вуха. Співтрапезники мої похитали головами і, співчутливо глянувши на мене, почали їсти з апетитом свій плов, слава Богу, накладаючи його ложками в піали. Я подивився на вміст моєї срібної піали і невимовно здивувався. Там по виду був компот з фруктів, а у мене вже розгулявся апетит, і я з задоволенням поїв би чогось істотного.

Я розчаровано глянув на Алі Махоммета, він зустрів мій погляд, як би чекаючи мого розчарування.

У його руках була точно така ж піала, як моя, він її підняв, як би бажаючи почаркуватися зі мною, і ласкаво мені посміхнувся. Щоб не здатися неввічливим і невихованим гостем, я взяв у руку ложку і проковтнув невеликий шматочок невідомого мені плоду, плаваючого в соку, що нагадувало червоне вино.

І в той же час зникло все моє співчуття про більш грунтовної їжі. Чудовий смак, аромат, начебто ананаса, і сік, що бадьорить, прохолоджуючі. Я їв з таким задоволенням, що навіть перестав спостерігати все навколо.

А між тим спостерігати було що.

Два моїх сусіда зняли свої халати і піджаки і залишилися в одних тонких шовкових сорочках і широких чорних поясах, що замінювали жилети. На багатьох столах я помітив теж вплив спеки на більш європеїзовані гостей.

Правовірні ж, обливаючись потом, стираючи його рукавами з лискучих осіб, старанно їли, нерідко плямуючи свої дорогоцінні халати, але ніхто не знімав нічого зі свого одягу. Спека і важкі страви приводили гостей до знемоги. Пози ставали вільніше, голоси голосніше, затівались суперечки, по розмахування рук і порушення схожі на сварки.

Компот, поданий мені красенем, мав, очевидно, якимось чарівним властивістю. Мені перестало бути жарко, вже не хотілося здерти чалму, я був бадьорий і відчував невтомність у всьому тілі. Мені здавалося, можу пройти зараз верст десять легко, і як ніби зовсім не було втоми і хвилювань дня. Думка моя загострилася, я став уважно спостерігати особи навколо. І мені здалося, що гості стали більш грубими і тваринами, ніж я бачив їх на початку бенкету.

Цілковитий спокій і самовладання, впевненість в собі і якась нова сила дорослого чоловіка, якій я ще жодного разу не відчував, з'явилася в мені і здивувала мене самого. Я згадав брата, Наль і Алі молодого. У мене чомусь не було ні найменшого занепокоєння за перших двох, але Алі молодого я став неспокійно шукати очима по всьому залу. Мені прийшла на пам'ять фігура в рожевому халаті Наль, яку я помітив у темряві в саду промайнула біля Алі старшого.

Я продовжував шукати по всьому столів двоюрідного брата Наль, але знайти його не міг. Випадково мій погляд зустрівся з поглядом господаря, і я точно прочитав в ньому: «Зберігайте самовладання і пам'ятайте мої слова, коли вам піти і що робити вдома».

Хвиля якогось неспокою пробігла по мені, точно порив вітру, що змушує блимати полум'я свічки, - і знову я повернувся до повного самовладання.

Тим часом страви змінювалися багато разів, вже були розставлені всюди гори фруктів і солодощів. Мої сусіди їли порівняно мало, але дині поїдали в великій кількості, весь час посипаючи їх перцем. Я боявся виказати своє здивування такому своєрідному смаку, але побачив, що майже всі їли їх теж з перцем.

Знову відокремилася від столу Алі чудова фігура золотоволосого красеня, і він подав мені чашу з якимись іншими фруктами, що нагадували за зовнішнім виглядом зерна рису в меду. Нахилившись до мене, він непомітно сунув мені в руку записку і знову глибоко вклонився і відійшов. Я хотів віддати йому уклін, але не міг встати, мені не корилися ноги. При властивої мені смішливості я розреготався б на все горло, якби не склеювала так сильно щік борода. Я розгорнув записку, там було написано по-англійськи: «Спочатку з'їжте те, що я вам зараз приніс. Не намагайтеся встати, поки не з'їсте цієї страви. Вам незвичні наші пряні страви, від них ноги - як від деяких сортів вин - вам не коряться. Але через деякий час, після нової їжі, все буде в порядку. Не забудьте, в кінці бенкету вам треба піти, я сам відведу вас до хвіртки. Коли підніметься шум, встаньте і негайно йдіть до столу господаря, я вам подам руку, і ми зійдемо в сад ».

Я не хотів роздумувати над сотнею таємниче незрозумілих мені сьогодні речей. Але стати знову господарем своїх ніг я дуже хотів, а тому і поквапився з'їсти вміст чаші. Це було схоже на маленькі катишки солодкої каші в розчині меду, вина, ванілі і ще якихось ароматних речей. Мої сусіди вже давно перестали звертати на мене увагу. Вони стежили, здавалося мені, зі зростаючим занепокоєнням за посилюється шумом і порушенням гостей.

Я спробував тепер рушити ногою, підвівся, як би поправляючи халат, - ура! - ноги мої тверді і гнучкі. Шум у залі став схожий на недільний гул базарній площі. Подекуди за столиками йшли запеклі сварки, гості вимахували на всю широчінь руками і з властивою Сходу експресією вигукували верескливими голосами якісь слова. Мені здалося, що я вловив «Наль» і «Аллах». Шум у залі все посилювався і ставав схожий на рев тварин. Не встиг я віддати собі звіту, як згадав, що мені пора встати і йти до столу Алі. Я хотів швидко піднятися, але незручність в лівому черевику швидко змусила мене схаменутися і увійти в роль кульгавого. Я віддав належне розуму і спостережливості брата. Якби не було цього незручного черевика, товстої чалми і склеювати рух губ незграбною бороди, я б сто разів забув, що повинен грати роль глухого, німого і кульгавого.

Поглянувши на Алі, я побачив, що мій красень уже піднявся і рушив мені назустріч.

З великими труднощами я виліз з-за столу, залишивши обидві свої піали і ложку на ньому. Помітивши моє утруднення, золотоволосий велетень в одну мить опинився біля мене, а хлопчик, підскочивши з великим листом м'якої білого паперу, в одну мить загорнув обидві мої срібні чаші і ложку і подав мені їх, щось лопочучи з глибоким поклоном. Бачачи, що я здивовано дивлюся на нього і не беру згорток, він став шанобливо пхати мені його в вільну від палиці ліву руку.

- Візьміть, - почув я над собою голос. - Такий звичай. Візьміть швидше, щоб нікому не спало на думку, що ви не знаєте місцевих звичаїв. Хлопчик так старанно кланяється вам, тому що думає, що ви дуже важлива персона і незадоволені настільки малим подарунком в день повноліття. Ходімо, пора, - закінчив він свою англійську фразу і підтримав мене під ліву руку.

Я ледь йшов, незручний черевик так натиснув мені ногу, що я майже підстрибував і, мабуть, без допомоги красеня-гіганта не зміг би зійти з невисокою, але крутий драбинки в сад.

Тільки-но ми зробили кілька кроків по алеї, як погасло світло. У залі пролунав рев голосів не те радості, не те пустощів і обурення. Біля нас майнула чиясь тінь і накинула на мого провідника якесь легке щільне покривало, яке зачепило і мене. Мій провідник схопив мене як малу дитину на руки і кинувся в гущу саду. Добігши до хвіртки, ми зіткнулися зі сторожем, якому я показав перстень, даний мені Алі Махомметом, і він беззаперечно пропустив нас на вулицю. Мій супутник сказав йому кілька слів, він шанобливо вклонився і закрив хвіртку.

Ми опинилися на безлюдній вулиці. Очі звикли до темряви, з саду нісся шум, але більше нічого не порушувало нічної тиші. Небо сяяло зірками. Мій супутник опустив мене на землю, зняв з моєї лівої ноги незручну туфлю. Схилившись до мене, він стягнув з мене чалму і, пильно дивлячись мені в очі, сказав:

- Не втрачайте часу. Життя вашого брата, Наль і ваша залежить багато в чому від вас. Якщо ви виконаєте все, як зазначено вам в листі, що лежить на подушці вашого дивана, - все буде добре. Забудьте тепер, що ви були хрому, глухі і німі; але пам'ятайте все життя, як ви грали і роль старого на східному бенкеті. Будьте здорові, завтра вранці я вас відвідаю. А сьогодні, що б ви не чули, ні в якому разі не залишайте вдома і навіть не виходьте на подвір'я.

Сказавши мені все це знову по-англійськи, він потиснув мені руку і зник у темряві.

Коли я відчиняв двері будинку брата, я побачив, що світло в саду Алі знову спалахнув. «Значить, горить і у нас», - подумав я. Побачивши невелику смужку світла з-під дверей кабінету брата, я пішов туди і був вражений безладу, що панував там, знаючи делікатну акуратність брата.

Очевидно, кілька людей тут переодягалися. Але я мало звернув уваги на зовнішній безлад. Всі мої думки були зайняті долею брата. Причинивши щільно двері, я замкнув її на ключ, затягнув на ній важку портьєру і поправив складки її на підлозі, щоб світло не проникало в щілину.

"Насамперед, - думав я, - треба прочитати лист ». Упевнившись, що віконниці на вікнах закриті, сині штори спущені і щільні портьєри запнуті, я пройшов до своєї кімнати.

Тут теж горіла невелика лампа у самого дивана. Вікна теж були закутаний щільно, і сильна спека ставала нестерпною. Мені хотілося роздягнутися, але думка про лист точно зачарувала мене.

Я кинув палицю, зняв верхній халат, підійшов до дивана і на подушці побачив великий синій конверт, на якому рукою брата було написано: «Заповіт».

Я схопив товстий конверт, обережно його розірвав і звідти вийняв два листи і записку. Одне з них було більше і носило ту ж напис рукою брата: «Левушке». На іншому незнайомим мені круглим, напівдитячим, жіночим почерком було написано: «Другу, Л. Н. Т.»

Я перш за все розгорнув записку. Вона була коротка, і я жадібно її прочитав.

«Левко, - писав мені брат, - колись. З великого листа ти дізнаєшся все. Тепер же не зволікай. Зніми грим з обличчя і рук рідиною, що стоїть у тебе на столі. Всі костюми, що кинуті в кімнаті, а також всі з себе заховай в ту шафу в гардеробній, який я тобі показав сьогодні. Туди ж заховай і флакон з рідиною для гриму. Коли закриєш щільно дверцята шафи, натисни справа в дев'ятому квітці шпалер, рахуючи від підлоги, зовсім непомітну кнопку. Зверху опуститься мешкаючи тими ж шпалерами легка стінка і закриє шафа. Але оглянь уважно все, не забудь чого-небудь з одягу ».

Я миттєво згадав, що проводжав мене покровитель зняв з моєї голови чалму і зірвав з лівої ноги туфлю. Я дуже занепокоївся, чи не втратив я їх дорогою. Але, подивившись на згорток з чашами, сунути мені хлопчиком, я поруч з ним побачив і потворну туфлю і чалму. Очевидно, мій супутник дав мені все це в руки, і я машинально затиснув все разом, а увійшовши в кімнату, кинув на стіл.

Я дістав вату, змочив спочатку руки, і вони відразу стали знову білими. Я думав, що доведеться довго возитися з особою через бороду; але зовсім ні. Схожа на молоко, приємно пахне рідина відразу зняла всю чорноту з особи; борода легко відстала, мені стало легко і навіть не так жарко. Я скинув ще один халат, залишилася туфлю і панчохи, надів легкі нічні туфлі і пішов прибирати кімнату брата.

У панувало, як мені здалося спочатку, хаотичному безладді все ж була якась система. Все халати були зібрані в один вузол; все інше приладдя туалету теж були пов'язані в вузли.

Залишалося все забрати в гардеробну. Я подумав про денщика, але згадав, що він володів таким богатирським сном, що навіть гарматна стрілянина і та не будила його, як говорив брат.

І дійсно, тільки-но я вийшов в коридор, як богатирський храп денщика змусив мене посміхнутися. Мої легкі кроки навряд чи могли порушити його сон. Кілька разів мені довелося промандрували з кабінету брата з вузлами в гардеробну. Нарешті я прибрав всю взуття, залишалися чалми. Я дізнався чалму брата по трикутнику з смарагдом. На туалетному столі лежав і футляр від нього. Я хотів спочатку відколоти його і заховати у футляр, але вирішив виконати дослівно наказ записки, взяв все чалми, підібрав і футляри і відніс все в шафу. Тут же зняв я і весь свій одяг, зібрав бороду, палицю, чалму, згорток з чашами і нестерпну туфлю і все це кинув теж в шафу. Я ще раз повернувся, уважно оглянув усі кімнати, знайшов ще футляр від своєї шпильки для чалми і знову зніс в шафу.

Ще і ще раз я розглядав уважно всі закутки в кімнаті брата і нарешті зважився натиснути кнопку, яку відшукав не без праці в дев'ятому квітці шпалер. Дев'ятих квіток, вважаючи знизу, було багато, і нарешті на одному з них, аж ніяк не найближчому до шафи, мені вдалося знайти щось схоже на кнопку. Спочатку нічого не було помітно; я вже став втрачати терпіння і називати себе ослом, як легкий шелест нагорі змусив мене підняти очі. Я ледь не підстрибнув від радості. Повільно повзла зверху стінка і через кілька хвилин, все прискорюючись в русі, м'яко опустилася на підлогу.

«Чари, та й годі», - подумав я, і справді, якби я не власними руками прибрав все в шафу, я ніколи не міг би припустити, що кімната ця мала коли-небудь інший вид.

Але роздумувати було ніколи, все бачене й пережите мною за день злилося в такий сумбур, що я тепер навіть неясно усвідомлював, де закінчувалася дійсність і починався світ моїх фантазій.

Я вимкнув світло у вбиральні, в якій не було зовсім вікон, замкнув двері і знову повернувся в кабінет брата. На підлозі валялося кілька паперів, якісь уривки листів і газет. Все це я ретельно зібрав, як і шматки брудної вати у своїй кімнаті, кинув в камін і спалив.

Тепер я міг заспокоїтися, загасив світло і перейшов в свій «зал». Мені хотілося пити, але жага прочитати листи була сильніше фізичної спраги. Я перечитав ще раз записку, переконався, що все по ній виконав, і спалив її на сірнику.

Мені почувся шум на вулиці, як ніби глухо прокотилося кілька пострілів, і знову все стихло.

Я ліг і почав читати лист брата. Чим далі я читав, тим більше дивувався, і образ брата Миколи вставав переді мною іншим, ніж я звик його собі малювати.



 В РЕЖИМІ |  Лорд Бенедикт і поїздка на дачу Алі
© um.co.ua - учбові матеріали та реферати