Головна

Глава 1

Алтея Он-Чаннінг підняла очі від книги, яку намагалася читати, подивилася на яскраве полум'я, що горіла в величезному каміні, і тут же затамувала подих. У танцюють язиках полум'я і кучерявих струмках диму знову з'явилися обриси цієї людини. Вона спробувала відвести погляд і знову повернутися до читання, по бачення притягувало її - її бажання не мали значення, іншого вибору не було.

Він майже член родини, вона виросла разом з ним, і кого не можна скидати з рахунків. Чоловіки довго роздивлялись на неї з тих пір, як їй виповнилося років п'ять. Він тоді був всього лише маленьким хлопчиком. Протягом наступних п'ятнадцяти років вона час від часу заглядала в його життя. Алтея й гадки не мала, хто він такий, але відчувала до нього якесь власницьке почуття. Вона бачила його довготелесим, трохи незграбним молодиком, а потім - дорослим чоловіком. Вона бачила його в своїх снах і мріях. Небажаний свідок, вона заставала його зазнають біль, бачила, як він плаче, знала про його печалях і радощах. Вона думала про нього навіть в свою першу шлюбну ніч, і це дивним чином втішало, оскільки присутність колишнього чоловіка Алтею радувало мало. Часом дивна зв'язок ставала гострою до болю, а часом це був лише чуттєвий шепіт. Алтеї не хотілося втручатися в його особисте життя, але, що б вона не робила, їй не вдавалося вигнати його зі свого життя.

Часом бачення ставало таким виразним, що здавалося, ніби він знаходиться в її кімнаті. Алтея відклала книгу і, відчуваючи почуття незручності, опустилася на коліна. Раптово вона зрозуміла: це не просто швидкоплинне вторгнення в чуже життя, це застереження. Можливо, зосереджено роздумувала вона, до цього все і йде. Алтея не сумнівалася: вона бачить події не з далекого або недавнього минулого, а з майбутнього.

Чоловік стоїть на сходах дуже красивого будинку, приводячи в порядок свій одяг. Алтея відчула запах троянд і невдоволено скривилася. Гульвіса, очевидно, тільки що покинув обійми якоїсь жінки. Якщо Алтея не помиляється, то на його обличчі грає самовдоволена усмішка, яка, як стверджувала покоївка Кейт, з'являється у чоловіків після задоволення чуттєвого голоду. Алтея підозрювала, що її привид часто задовольняв свій чоловічий голод.

Ось під'їжджає великий чорний екіпаж. Вона мало не сунула руку в вогонь, настільки сильним було бажання утримати бачення, не дати йому сісти в цей екіпаж. Але тут її бачення перетворилося у безліч швидкоплинних лякають образів, від яких у неї запаморочилося в голові. Алтея закричала, відчувши біль цієї людини - жахливу, безперервну біль. Їм потрібні його секрети, але він не хоче видавати їх. З горла вирвався крик, і Алтея скорчилась, хапаючись за горло, яке пронизав гострий, мучить біль. Людина-бачення помер від цього болю. Не важливо, що Алтея не побачила його смерті, що в каміні знову були тільки полум'я і дим. Вона страждала від цього, страждала від холоду в його тілі, відчувала, як витікає кров. На один жахливу мить Алтею охопила глибока нескінченна скорботу.

Слуги поспішили в кімнату, вражена Алтея отямилася від шуму їх кроків. Вона повільно рушила до столу, на якому лежали альбоми та малярське приладдя.

- Допоможи мені сісти, Кейт, - звеліла вона своєю пишногрудої молодий служниці.

- О, міледі, схоже, на цей раз вас відвідало особливо сильне бачення, - сказала Кейт, саджаючи свою, пані в крісло. - Вам потрібна чашка гарячого солодкого чаю, ось що вам потрібно, та ще відпочинок. Альфред, принеси чай, - наказала вона високому худому дворецькому, який і гадки не мав заперечувати і пояснювати Кейт, хто серед слуг головний.

- Не зараз. Я повинна все це замалювати, поки не забула.

Алтея була все ще дуже слабка, коли закінчила малювати все, що побачила, і записала все, що змогла згадати. Вона пила чай, принесений стурбованим Альфредом, і розглядала свої начерки. Алтея відчувала страх перед майбутнім, але знала: вибору у неї немає.

- Через три дні ми вирушаємо в Лондон, - заявила вона і ледь стримала посмішку, побачивши потрясіння па особах слуг.

- Але чому? - Запитала Кейт.

- Так потрібно.

- Де ми зупинимося? У міському будинку живе ваш дядько.

- Будинок досить великий, розмістимося там, поки я не зроблю те, до чого закликає мене це бачення.

- І до чого ж воно закликає вас, міледі? - Запитав Альфред.

- Зупинити вбивцю.

- Ти не можеш зустрітися з Хартлі Гревілла. Він маркіз Редгрейв.

Алтея, насупившись, дивилася на свого дядька, який був старший за неї всього років на сім. Вона дуже втомилася, щоб довго розмовляти з ним, вона прибула в Лондон вчора, провівши три дні в дорозі. Сьогодні вона встала занадто пізно і не встигла поснідати з дядьком. Тепер, за обідом, Алтея коротко розповіла йому про своє бачення. Дядько зацікавився і горів бажанням допомогти племінниці, поки вона не показала йому портрет людини, якого розшукувала. Красиве обличчя дядька негайно насупилося.

- Ну і що? - Запитала Алтея, відрізаючи шматочок соковитої шинки і відправляючи його в рот.

- Він розпусник. Якби він не був таким багатим, титулованим і знатним, сумніваюся, що його брали б у багатьох будинках. Якщо після кожної своєї перемоги він робить зарубку на стовпчику ліжка, то зараз вже, напевно, змінив третє ліжко.

- О Боже. Він одружений?

- Ах, немає. Однак його вважають завидним нареченим. Всі ці грошові мішки і блакитна кров. Та й дочки теж так вважають, адже він молодий і привабливий.

- Значить, він не може бути таким вже й поганим, правда? Ну, якщо матері бачать в ньому гідну партію для своїх доньок ...

Яго Он похитав головою, густе чорне волосся впали йому на лоб.

- Він досвідчений гульвіса. Жорстокий, холоднокровний, небезпечний, про нього ходить багато темних чуток. Він просто ще не перетнув ту тонку межу, після якої його перестануть приймати в суспільстві. - Яго насупився: - Якби я мав дочку, я б, звичайно, задумався, чи варто підштовхувати її до нього. І, зрозуміло, я не хочу знайомити його з тобою. Уявити молоду гарненьку вдову Гренвілля? Люди вважатимуть мене божевільним.

- Дядько, якщо ти не уявиш мене йому, то я знайду кого-небудь іншого, хто це зробить.

- Еллі ...

- Ти думаєш, він зробив щось таке, за що заслуговує смерті?

- Принаймні, багато чоловіки думають саме так, - пробурчав Яго, знову беручись за їжу, і спохмурнів ще більше, виявивши, що тарілка вже порожня.

Алтея посмішкою подякувала слугу, прибрав її тарілку і поставив між нею і Яго кілька ваз із фруктами. Яго жестом відправив слугу з кімнати, Алтея заспокоїлася, взяла кілька ягід ожини і поклала їх на блюдце. Накладаючи на ягоди збиті вершки, Алтея роздумувала, як вчинити. Вона повинна зробити все можливе, щоб попередження не перетворилося в справджене пророкування, а й сердити дядька їй не хотілося.

- Якщо дружини порушують свої шлюбні обітниці, то, гадаю, для цього є причина важливіші, ніж просто гарненьке обличчя, - сказала вона. - Чоловік не повинен порушувати правила, але сумніваюся, що в гріху потрібно звинувачувати його одного. - Вона глянула на дядю і ледь помітно посміхнулася: - А ти можеш сказати, що не скоював такого гріхи?

Яго похмуро глянув на племінницю, відсунув тарілку, взяв яблуко і почав акуратно чистити його.

- Зараз не час обговорювати мене. Я просто не готовий представити свою племінницю відомому спокусника, тим більше що вона вдова, а це передбачає чесну гру. Бабій начебто нього прожує тебе і виплюне, ти і зрозуміти не встигнеш, що з тобою сталося. Кажуть, він і скелю може спокусити.

- Було б цікаво поглянути на неї, - пробурмотіла Алтея, набираючи ложку десерту.

- Дурненька. - Дядько посміхнувся, потім знову посерйознішав. - Ти ніколи не мала справи з чоловіком на кшталт нього.

- Я і справді не мала справи ні з одним чоловіком, крім Едварда, а якщо врахувати, як мало часу він мені приділяв, то вважаю, що мої недовгі відносини з покійним чоловіком справді не дуже рахуються.

- Ах, просто я не хотів ... Бідолаха.

- Я чи він? - Посміхнулася Алтея, а Яго хмикнув. - Розумію твою заклопотаність, дядько, але вона ролі не грає. Послухай, - поспішно сказала вона, коли він спробував заперечити. - Все це не має значення. Йдеться про життя і смерті. Ти маєш рацію, я молода вдова. Якщо він мене спокусить, так тому і бути. Це моя справа і мої труднощі. Як тільки справа буде зроблено, я зможу повернутися в Коултарст. По правді кажучи, якщо цей джентльмен здобув, хоч половину тих перемог, які йому приписують, я просто Зіллюся з натовпом, навряд чи він помітить мою появу.

- Чому ти така вперта? Може, ти неправильно витлумачила це бачення?

Алтея похитала головою:

- Ні. Це важко описати, але я відчувала його біль, відчувала, як він намагається не піддатися слабкості і не сказати їм те, що вони хочуть дізнатися, я відчувала його смерть. Відкрию тобі секрет. Ця людина є мені вже не перший раз. Вперше це сталося, коли мені було п'ять років. Потім він був мені протягом п'ятнадцяти років.

- Боже милостивий. Постійно?

- Ні, але, по крайней мере, раз на рік, іноді частіше. Епізоди з його життя - здебільшого швидкоплинні бачення, але більш-менш чіткі. Було кілька бачень, які мене налякали: він був у небезпеці, але я бачила, що це відбувалося в минулому. Іноді були сни. Швидше навіть, ну, відчуття, ніби ми якимось чином пов'язані.

- А чому ти вирішила, що зараз бачення було не з теперішнього або минулого?

- Тому що серед лавини огидних образів був один - газета, датована наступним місяцем. І звичайно, той факт, що він все ще живий.

Дядько готовий допомогти їй, але шукає якийсь інший спосіб, аби не знайомити її з маркізом, здогадалася Алтея.

- Явідела його навіть в свою першу шлюбну ніч, - тихо додала вона.

Яго здивовано витріщив очі:

- А можу я запитати, що він тоді робив?

- Дивився в камін, як і я, тільки у нього в руках був келих. На мить мені здалося, ніби ми разом переживаємо момент роздуми, самотності, розчарування, навіть печалі. Чи не надихаюче бачення, хоча, як не дивно, воно мене якось втішило. - Алтея знизала плечима, проганяючи цю думку. - Я дійсно вірю: все, що відбувалося раніше привело нас до цього моменту.

- П'ятнадцять років приготувань - це, по-моєму, забагато, - пробурчав Яго.

Алтея розсміялася, але веселощі швидко минуло, і вона зітхнула:

- Я тільки так змогла пояснити собі, чому у мене така тривала зв'язок з цією людиною, - людиною, якого я ніколи не зустрічала. Мені просто хочеться дізнатися, навіщо комусь знадобилося мучити його, перш ніж вбити. Навіщо цим людям потрібні його секрети?

- Ну, ходять чутки, ніби він працює на міністерство внутрішніх справ або на військових.

- Ну ось! У цьому більше сенсу, ніж в нападі гніву у якогось чоловіка-рогоносця або ревнивого коханця.

- Значить, небезпеки може піддаватися дещо важливіше, ніж твоя чеснота.

- Правильно, але значить, набагато важливіше і його порятунок.

- Прокляття. Вважаю, ти маєш рацію.

- Так ти мені допоможеш?

Яго кивнув:

- Ти ж розумієш, як складно буде пояснити йому все це. Люди не розуміють таких, як ми, не вірять в наш дар або бояться його. Уяви собі таке: я граю в карти зі своїми друзями і кажу одному з них, що його тітка, померла років десять тому, заглядає йому через плече. - Він посміхнувся, а Алтея засміялася.

Приклад забавний, але насправді забавного тут мало. Люди побоюються дару, яким володіють багато з її родини. Алтея знала: її сни і бачення багато хто сприйме як божевілля. Саме через це Алтея уникала суспільства. Іноді їй було досить легкого дотику до чого-небудь, щоб виникло бачення. Яго дуже чітко бачив тих, хто помер і ще не добрався до місця свого остаточного заспокоєння. Дуже часто він міг сказати, коли і чому помер чоловік, просто доторкнувшись до чого-небудь або побувавши на місці, де це сталося. Єдина річ, яка не подобалася їй в дарунок Я го, - іноді він міг передбачити день смерті людини. Напевно, через свого дару дядько так само самотній, як вона сама.

- Це ускладнює життя, - пробурмотіла вона. - Іноді я втішаю себе думкою, що могло бути і гірше.

- Гірше?

- Нам міг дістатися дар кузена Модреда. - Вона кивнула, коли Яго здригнувся. - Він перетворився на відлюдника, він боїться навіть підходити до людей, побоюючись того, що може відчути, почути або побачити. Адже він вміє заглядати в думки. Думаю, мене б це дуже скоро звело з розуму.

- А я от думаю, чи не сталося це з бідним Модредом. Ну не здурів він злегка?

- Ти давно його бачив?

- Близько місяця тому. За допомогою тітки Дод він знайшов кількох слуг, таких, думки яких він не може читати. - Яго насупився. - Він думає, ніби може знайти той щит, який йому потрібен, але поки збирається з духом, щоб перевірити себе. А чим же ми краще його? Ти ховаєшся в Коултарсте, я - тут.

- Ти правий. - Алтея оглядала елегантну їдальню, попиваючи вино. - Я все ще дивуюся, чому тітка Леона залишила цей будинок мені, а не тобі. Адже вона знала, що тобі тут буде затишно.

- Вона розсердилася на мене, тому що я не захотів одружитися з племінницею її чоловіка.

- О Боже.

- Саме так. Розлютившись, вона змінила свій заповіт і померла, так і не налагодивши зі мною стосунки.

- Тобі треба було оскаржити заповіт.

- Ні. Я орендую твій будинок, і мене це влаштовує. Я доглядаю собі інший будинок, і якщо коли-небудь наша домовленість перестане нас влаштовувати, я переїду. Ну а тепер давай подумаємо, як нам зустрітися з Редгрейв і дати йому зрозуміти, що він в небезпеці, причому зробити це треба так, щоб ми обидва не опинилися в бедламі.

Через два дні, коли вони з Яго увійшли в переповнений бальний зал, у алтеї все ще не було відповідного плану, та й дядько не міг запропонувати нічого зрозумілого. Алтея міцно вхопилася за його руку, коли вони повільно йшли вздовж стіни величезного залу. Дивлячись на всіх цих елегантних людей, Алтея здавалася собі маленьким чорним дроздом серед яскравих павичів. Тут було стільки красивих, витончених жінок, що алтеї залишалося тільки дивуватися, як це дядько подумав, ніби їй доведеться хвилюватися за свою чесноту. Такий досвідчений гульвіса, як маркіз Редгрейв, ніколи не стане витрачати на неї свій час і сили, адже тут такий багатий вибір.

- Нервуєш? - Запитав Яго.

- Жахливо, - відповіла вона. - Тут завжди так людно?

- Так. На прийоми леді Бартлебі завжди збирається багато народу.

- І ти вважаєш, що лорд Редгрейв буде в цьому натовпі?

Яго кивнув.

- Леді Бартлебі його кузина, одна з небагатьох членів сім'ї, які у нього залишилися. Однак нам доведеться як слід пошукати його. Він прийде, але довго тут не затримається. Занадто багато молодих жінок полюють тут за чоловіками.

- Мене дивує, що ти сам пішов на такий ризик, тобі тут теж небезпечно перебувати.

- Так, але я всього лише скромний барон. А Редгрейв - маркіз.

Алтея похитала головою:

- Ти говориш так, ніби мова йде про ринок наречених.

- Багато в чому так воно і є. О Господи, я бачу Олдуса і Джиффорд.

- Це твої друзі?

Яго повів її в дальній кут бального залу, і їй не вдалося розглянути чоловіків, про яких говорив дядько.

- Ні, це друзі маркіза. Він напевно приєднається до них, як тільки з'явиться.

- У компанії безпечніше?

- Щось на зразок цього. Ах, чорт!

Не встигла Алтея запитати, що так засмутило її дядька, як миленька пишна рудоволоса дама опинилася поруч з ним. Якщо Алтея правильно зрозуміла вираз обличчя свого дядька, то він зовсім не зрадів незнайомці, і це викликало особливий інтерес. Уважніше розглянувши класично гарне обличчя незнайомки, Алтея помітила натяк на зморшки навколо очей і в кутах рота і зрозуміла, що жінка старше Яго. Незнайомка теж подивилася на неї, жорстко і оцінююче. За мить щось в її поведінці підказало алтеї, що вона не отримала високу оцінку.

- Де ти пропадав, Яго, дорогий? - Запитала незнайомка. - Я не бачила тебе вже два тижні.

- Я був дуже зайнятий, Маргарита, - холодно і стримано відповів Яго.

- Ти занадто багато працюєш, мій дорогий. А хто твоя маленька супутниця?

- Це моя племінниця, леді Алтея Чаннінг, - сухо сказав Яго. - Алтея, це місіс Маргарита Деллінгфорт.

Алтея трохи присіла в реверансі. Відповідний реверанс місіс Деллінгфорт був взагалі ледве помітним. На щастя, Яго в цей момент дивився в бік і не помітив образи, завданої племінниці. Ситуація ставала все більш напруженою, це почало діяти алтеї на нерви, і без того вже натягнуті. В інший час її захопили б навіть ледь помітні нюанси в бесіді між дядьком і місіс Деллінгфорт, але зараз алтеї хотілося тільки одного: щоб ця дама з холодними очима покинула їх. Алтея притулилася до Яго і стала обмахуватися віялом.

- Дядько, мені дуже жарко, - промовила вона, сподіваючись, що голос пролунав досить слабо і жалібно.

- Чи не хочеш присісти, моя люба? - Запитав він.

- Тобі не потрібно було приводити її сюди, вона хвора, - сказала місіс Деллінгфорт.

- Ах, я зовсім не хвора, - заперечила Алтея. - Просто трохи втомилася.

- Вибач, Маргарита, мені потрібно подбати про племінницю, - сказав Яго, направляючи Алтею до одного з крісел, що стояли при стіни.

- Не дуже витончене відступ, дядько, - пробурмотіла Алтея, прискорюючи крок, щоб йти з ним в ногу.

- Мене це не турбує.

- Роман закінчився, так?

- Безумовно, але вона відмовляється визнати це.

- Вона досить гарна. - Алтея села в крісло, до якого її підвів Яго, і поправила спідницю.

- Знаю - ось тому я і попався в пастку. - Він узяв два келихи вина з таці, що проходить повз офіціанта, і подав один алтеї. - Наші відносини були дуже недовгими. Мені соромно, але, як тільки я задовольнив свою хіть, все пройшло, і я почав помічати в Маргариті тільки відразливі риси.

Побачивши, як його зелено-карі очі затуманили сумні думки, Алтея ласкаво погладила дядька по руці.

- Між іншим, я теж відчула в ній щось неприємне. Мені здається, вона дуже холодна.

- Саме холод я і відчув. - Яго насупився і ковтнув вина. - Я відчув те, що відчуваю поруч з людиною, який скоро помре, хоча вона буде жити, я впевнений.

- Звідки ж холод?

Яго скривився:

- Важко пояснити, але в ній начебто чогось не вистачає, ніби щось зникло або це щось забрали.

- Душу?

- Трохи дивно, але, мабуть, це пояснення не гірше будь-якого іншого. Як тільки моє сліпе прагнення пройшло, я не міг себе змусити навіть доторкнутися до неї, тому що відчував лише холодну порожнечу.

Я пробурмотів якесь пишномовне вибачення і втік. Здається, вона до цих пір не може повірити, що я не хочу більше мати з нею справи. Думаю, вона звикла до загального замилування.

Алтея пила вино, спостерігаючи потім, як місіс Деллінгфорт розмовляє з красивою білявою жінкою.

- Хто це з нею зараз?

- Її сестра, мадам Клодетт де Роше.

- Вони француженки?

- Емігрантка. Чоловіка Клодетт вбили за те, що він виявився не на тому боці в битві за владу, а Маргарита вийшла заміж за англійця незабаром після приїзду в Лондон.

- Соромся, розпусник. Заміжня жінка? Ай яй яй.

- Вдова, малятко. Її чоловік помер через півроку після весілля.

- Як вчасно. Ну, по крайней мере, Маргарита не пахло трояндами. Якби пахла, мені довелося б поспілкуватися з нею подовше.

Яго задумливо насупився:

- Ні, від Маргарити трояндами не пахне. Від Клодетт пахне.

Алтея уважно подивилася на обох сестер, і їй захотілося на час отримати дар кузена Модреда. Щось в цій парі турбувало її. Похмуре обличчя Яго свідчило про те, що і він відчуває занепокоєння. Наскільки простіше було б впоратися з ситуацією, якби Алтея вміла витягувати правду з голови ворога. Хоча, звичайно, нічого приємного в володінні таким даром немає. Якщо вже вони з Яго відчули неприйняття до обох сестер, то можна собі уявити, як страждав би бідний Модред, володіючи особливо гострою чутливістю. Алтея воліла б уникнути спілкування з сестрами-француженками, але доведеться, принаймні, наблизитися до сестри, люблячої троянди. Є шанс дізнатися її краще, можливо, навіть буде бачення. Оскільки на кін поставлено життя людини, вона не дозволить собі сховатися від неприємної правди.

- Думаю, нам варто трохи поспостерігати за ними, - сказала Алтея.

- Тому що вони француженки і від Клодетт пахне трояндами?

- Поважна причина, між іншим. Може, вдасться розкрити нашу справу, не надто розкриваючись самим.

Яго кивнув:

- Правильно. Просте розслідування. Я навіть знаю кількох людей, які можуть мені в цьому допомогти. А беручи до уваги кількох коханців, які були у цих дам, я здивований, що за ними до сих пір не стежать. Надто вже вони прив'язані до чоловіків, які володіють цінною інформацією, тепер-то я це розумію.

- І ніхто не бачив в них загрозу, тому що вони красиві жінки.

- Не хотілося б визнавати це, але ти, мабуть, права. Звичайно, це все поки що тільки припущення. Проте, за ними потрібно простежити просто тому, що вони француженки і близько знали багатьох впливових чоловіків.

Раптово Алтея насторожилася, але за мить уже сама не могла пояснити чому. Потягуючи шампанське, вона змусила себе заспокоїтися і зосередитися на відчуттях. На свій подив, вона зрозуміла, що відчуває маркіза. Він роздратований, але щось трошки розвіяло його роздратування. Він радий зустрічі зі своєю кузиною, зрозуміла Алтея.

- Еллі!

Вона повільно покліпав і зупинила погляд на своєму дядькові:

- Вибач. Ти щось сказав?

- Я просто хотів дізнатися: у тебе було бачення? - Тихо запитав він. - Ти була далеко звідси.

- Ах, немає. Чи не бачення. Просто відчуття.

- Відчуття?

- Так. Він тут.

 



 анотація |  глава 2

 глава 3 |  глава 4 |  глава 5 |  глава 6 |  глава 7 |  глава 8 |  глава 9 |  глава 10 |  глава 11 |  глава 12 |

© um.co.ua - учбові матеріали та реферати