Головна

над Бірмою

Через два тижні після того, як літак Уоллі був збитий, капітан Уортінгтон і його екіпаж все ще значилися серед зниклих без вести.

Пілот, який летів пізніше тим же маршрутом, виявив, що на півдорозі між Індією і Китаєм горять джунглі на площі в одну квадратну милю. Пожежа, можливо, викликаний збитим літаком, на борту якого були двигуни джипів, запасні частини, пальне - звичайний військовий вантаж. Ніяких слідів екіпажу, джунглі в цьому місці непрохідні і, за спостереженнями, нежилі.

Олів відвідав представник військово-повітряних сил і запевнив, що є підстави сподіватися на краще. Літак в повітрі не вибухнув, значить, льотчики могли скористатися парашутом. Але що було далі, відомо одному Богу. «" Відомо Богу "- ось як треба було назвати літак», - думав Гомер. Він намагався підтримати віру Олів і Кенді, що Уоллі живий; адже офіційно він значився серед зниклих без вести. Але, залишившись наодинці з Реєм, Гомер поділяв його побоювання - надії на повернення Уоллі мало.

- Ну припустимо, вони встигли вистрибнути, - говорив Рей, витягаючи з води пастку з крабами. - А далі що? Приземлилися в джунглях. Кругом японці. Адже вони збили літак. А японцям в руки краще не потрапляти.

- Але там є місцеве населення, - відповідав Гомер. - Доброзичливі бірманці.

- Або взагалі нікого, - заперечував Рей Кендел. - Тільки тигри і змії. Чорт! Казав же я йому записатися в підводники.

«Якщо твій друг залишився живий, - писав Гомеру Уілбур Кедр, - боронь його Бог підчепити якусь страшну азіатську хвороба. Їх там безліч ».

Нестерпно було уявляти страждання Уоллі. І навіть любов до Кенді не полегшує почуття втрати; якщо Уоллі загинув Кенді завжди буде вірити, що любила його сильніше, ніж Гомера. Ідеальні уявлення сироти часто застеляють реальність. Гомер був романтик. І хотів, щоб Кенді зробила вибір, а для цього Уоллі повинен бути живий. Уоллі - його друг, і він благословить їх любов. Компроміси Гомеру не потрібні.

Уілбур Кедр лестило, що Гомер звернувся до нього за порадою, та ще в такій делікатній справі, як любов! (Гомер питав у листі, як вести себе з Кенді.) Старий давно вважав себе вищим авторитетом у всіх питаннях і відповідно відповідав Гомеру.

У розмові з сестрою Едною сестра Анджела кипіла від обурення: взявся повчати в тому, про що й гадки не має. Але д-р Кедр був такий гордий своїм посланням, що, перед тим як відправити, дав почитати його сестрам.

«Ти зовсім забув життя Сент-Хмари, - писав д-р Кедр. - Невже ти так віддалився від нас, що компроміс для тебе неприйнятний? Для тебе, сироти! Де твоє правило - приносити людям користь? Чи не зневажай компромісу, шлях служіння людям не завжди вибираєш сам. Ти говориш, що любиш її. Так служи їй. Можливо, ти бачиш це служіння не так, як вона. Але якщо ти її дійсно любиш, дай їй те, що їй найбільше зараз потрібно, не ставлячи ніяких умов. І не чекай за це нагороди. Чим вона може одяглися тебе? Тільки тим, що залишилося на твою долю. Це не зовсім те, чого ти чекаєш. Але чия в тому вина? Ти хочеш від неї відмовитися, тому що вона не може віддати себе тобі цілком. На все, так би мовити, сто відсотків. Половина її серця в небі над Бірмою. І тому ти хочеш відкинути її? Невже твій принцип - все або нічого? Так людям не служать ».

- Не дуже-то романтичне лист, - сказала сестра Анджела.

- А хіба Уілбур був колись романтиком? - Попит сестра Една.

- Ваш відповідь суто прагматичний, - сказала сестра Анджела д-ру Кедр.

- Сподіваюся, - відповів Кедр, запечатуючи лист.

У Гомера з'явився компаньйон по безсонні. Тепер вони з Кенді працювали в кейп-кеннетской лікарні в нічну зміну. Коли справ було мало, їм дозволялося подрімати на вільних ліжках в дитячому неінфекційному відділенні. Нічні шуми палати заспокоювали Гомера, дитячі прикрощі й тривоги були добре знайомі; скрикування, нічні страхи, плач заглушали його серцевий біль. Що стосується Кенді, чорні нічні штори на вікнах якнайкраще підходили до її траурному настрою. Їй були до душі і строгі правила затемнення, які доводилося дотримуватися в нічні години по дорозі в лікарню і назад. Правила наказували їздити тільки з увімкненими підфарниками, і для нічних поїздок вони брали кадилак - підфарники у нього були дуже сильні. Дороги узбережжя були занурені в пітьму, і доводилося тягнутися з черепашачою швидкістю. Якби начальник станції Сент-Хмари (колишній помічник начальника) побачив вночі на шосе кадилак Уоллі, він би знову прийняв його за білий катафалк.

Злюка Хайд, чия дружина Флоренс була при надії, сказав Гомеру, якщо Уоллі загинув, частка його душі напевно переселиться в його немовляти, якщо живий, то немовля буде передвісником його повернення.

Еверет Тафт поділився з Гомером, що його дружину товстуха Дот замучили сни, які могли означати тільки одне: Уоллі силкується подати про себе звістку. Навіть Рей Кендел, який ділив свій час між двома породженнями водної стихії - омарами і торпедами, як-то всерйоз зауважив, що навчився читати долю за пасток. Омари адже харчуються мертвечиною. І якщо приманка в пастці ціла, омар на неї не зазіхнув, значить, вона жива. Так що витягнути пастку без омара до добра.

- А ти ж, Гомер, знаєш, - додав Рей, - я не забобонний.

- Точно, - кивнув Гомер.

Гомера багато років терзали питання, чи жива його мати, чи думає про нього, шукала чи коли-небудь. І йому було легше, ніж іншим, приймати цю невизначеність з Уоллі. Сироті не звикати, що найважливіше в житті істота вважається зниклим безвісти. Але Олів і Кенді брали його видиме байдужість за черствість і став дорікати йому.

- Я роблю те, що слід робити всім, - відповідав Гомер, виразно дивлячись на Кенді. - Сподіваюся і чекаю.

Четвертого липня святкового феєрверку не було - затемнення ще не скасували, та й фальшива стрілянина була б насмішкою над тими, хто в ці хвилини слухає справжню канонаду. Гомер і Кенді, підручні медсестер, скромно святкували День подяки в лікарні, як раптом тишу нічної зміни порушила бився в істериці молода жінка. Вона вимагала від д-ра Харлоу, зарозумілого і не по роках законослухняного молодика щоб їй зробили аборт.

- Але ж йде війна! - Кричала жінка.

Чоловіка її вбили на тихоокеанському фронті, у неї було повідомлення військового міністерства. Їй дев'ятнадцять, і вагітність всього два з половиною місяці.

- Я із задоволенням з нею поговорю, коли до неї повернеться здатність спокійно міркувати, - сказав д-р Харлоу.

Інтуїція підказувала Гомеру довіритися сестрі Кароліні; до того ж вона недавно зізналася, що розділяє соціалістичні погляди, і не лукавлячи додала: «Я поганенька, заміж не збираюся. Від таких дружин завжди чекають подяки або, принаймні, розуміння, що їм дуже пощастило ».

Молода жінка ніяк не могла заспокоїтися, може тому, що сестра Кароліна не має дуже старалася її заспокоїти.

- Я не прошу підпільного аборту, - ридала жінка. - Що я буду робити з цією дитиною?

Гомер взяв листок паперу - форму для лабораторного аналізу - і написав: «Їдьте в Сент-Хмара, запитаєте сирітський притулок». Дав листок Кенді, вона протягнула його сестрі Кароліні. Та прочитала, вручила його жінці, і жінка зараз же перестала ридати.

Провівши жінку, сестра Кароліна покликала Гомера і Кенді в провізорських.

- Слухайте, що я в таких випадках роблю, - сказала вона чомусь сердитим тоном. - Розширюю шийку матки, і все, ніяких кюреток. Роблю у себе на кухні і, звичайно, дотримую крайню обережність. Зрозуміло, після цього жінка приходить до нас, у неї почався мимовільний викидень. Ніякої інфекції, ніяких внутрішніх пошкоджень. Лікар іноді підозрює чиєсь втручання. Але йому нічого не залишається, як завершити операцію. - Сестра Кароліна замовкла, глянувши на Гомера. - Ти, звичайно, і в цьому розбираєшся? - Запитала вона.

- Точно, - відповів Гомер.

- І знаєш спосіб краще ніж мій.

- Краще, але не набагато. Там розширюють шийку матки і тут уке проводять вискоблювання. Лікар в Сент-Хмарі - джентльмен.

- Джентльмен, - з сумнівом простягла сестра Кароліна. - Скільки ж він за це бере?

- Анітрохи.

- Я теж анітрохи.

- Пожертви на притулок вітаються, - сказав Гомер. - Якщо у пацієнтки є можливість.

- Як же він до сих пір не попався? - Запитала сестра Кароліна.

- Не знаю, - відповів Гомер. - Напевно, жінки згадують його з вдячністю.

- Але люди є люди, - сказала Кароліна з переконаністю соціалістки. - Ти зробив дурість, довірившись мені, і ще більшу дурість, давши жінці адресу. Ти ж вперше її бачиш.

- Точно, - кивнув Гомер.

- Твій лікар довго не протримається, якщо ти будеш так необережний.

- Так, - погодився Гомер.

Д-р Харлоу заглянув в провізорських. Винуватий вигляд був у одній Кенді, і він почав допит з неї.

- Про що вам розповіли ці два великих фахівця? - Запитав він.

У ті хвилини, коли йому здавалося, що ніхто на нього не дивиться, він не зводив з Кенді очей, але Гомер це помітив, та й сестра Кароліна, у неї на це було чуття. Кенді розгублено мовчала. І д-р Харлоу повернувся до сестри Кароліні.

- Чи позбулися від істерички? - Запитав він.

- Які проблеми, - знизала та плечима.

- Я знаю, ви не схвалюєте мене. Але закон є закон.

- Закон є закон, - машинально повторив Гомер. Д-р Харлоу бовкнув таку вульгарність, як тут змовчати.

- Ви, я бачу, Бур, фахівець і по абортам. - Д-р Харлоу втупив в Гомера погляд.

- Це неважко, - відповів Гомер. - Операція досить проста.

- Ви так вважаєте? - Наступав Харлоу.

- Як я можу вважати? Я ще дуже мало знаю, - знизав плечима Гомер.

- А все-таки, що ви про це знаєте?

- Та нічого він не знає, - грубувато втрутилася сестра Кароліна, і д-р Харлоу був задоволений.

Кенді посміхнулася, Гомер теж зніяковіло усміхнувся. «Бачите, я стаю розумніші», - сказав він поглядом сестрі Кароліні, яка поблажливо дивилася на свого підручного, як і годиться медсестрі. Д-р Харлоу бачив, що шанований їм ієрархічний порядок відновлений, інакомислення придушене в зародку. І обличчя його залоснівшіеся від задоволення - результат дії адреналіну і усвідомлення власної праведності. А Гомер потішив себе, уявивши картину приниження д-ра Харлоу: ножик містера Роза витончено і швидко обробив д-ра Харлоу - на землі обрізки одягу, а на тілі жодної подряпини. Це б зменшило у нього пихи.

Через три місяці після того, як літак Уоллі був збитий, прийшло перша звістка про долю екіпажу.

«Це сталося на півдорозі до Китаю, - писав другий пілот, - японці відкрили по літаку зенітний вогонь, і капітан Уортінгтон наказав стрибати».

Командир екіпажу і бортрадист стрибнули майже одночасно, другий пілот вистрибнув третім. Верхній ярус джунглів був такий щільний, що, продершись крізь нього, командир екіпажу не бачив нічого в двох кроках. Зарості були майже непрохідні, і він знайшов бортрадиста тільки через сім годин. Ліл проливний тропічний дощ, він так гупав по пальмовою листю, що вибуху літака хтось чогось недочув, а запахи, що насичували повітря, поглинули дим і гар спалахнули джунглів, так що їм навіть прийшла безглузда думка: раптом у літака само собою налагодилося управління, і він полетів без людей далі. Вони довго вдивлялися в сплетіння гілок і ліан над головою, але, крім голубів в білому блискучому оперенні, нічого не бачили.

, За сім годин блукання в джунглях командир екіпажу набрав тринадцять різної величини п'явок, яких бортрадист акуратно зняв всіх до однієї; з самого бортрадиста командир екіпажу зняв п'ятнадцять п'явок. Вони припікали хвіст п'явки цигаркою, та розтискати присосок і відвалювалася. Якщо ж просто знімати, тулуб відривалося, і присоска залишалася в шкірі.

П'ять днів бортрадист і командир екіпажу нічого не їли. Коли лив дощ, а він лив безперестанку, вони пили воду, яка збиралася в пазухах пальмового листя. Воду з калюж і струмків пити боялися. В одній річці начебто бачили крокодилів. Бортрадист боявся змій, і командир екіпажу, помітивши змію, не подавав виду. Сам він боявся тигрів, здається, бачив одного, але радист запевняв, що вони тільки чули їх гарчання: кількох або одного в різний час. За словами командира екіпажу, тигр ішов за ними п'ять днів. Але звичайно, найбільше їм дошкуляли п'явки.

Разверзшейся сльота з гуркотом обрушували потоки води на зелену покрівлю джунглів, але хоч, слава Богу, не на голови; насиченість вологою була, однак, так велика, що їх на кожному кроці обсипали каскади крапель. У проміжки між зливами сонячні промені не пробивалися крізь товщу листя, а хрипкий хор птахів, мовчазних в негоду, відновлював голосистий протест проти мусонів, приголомшуючи сильніше, ніж барабанний дріб дощу.

Бортрадист і командир екіпажу гадки не мали, де другий пілот і капітан Уортінгтон. На п'ятий день вони вийшли до села, де на них чекав уже добу другий пілот. П'явки висмоктали з нього багато крові: він ішов крізь джунглі один, і їх не було кому знімати. Вони гронами висіли у нього на спині між лопатками; місцеві селяни спритно знімали їх, використовуючи замість сигарет розпечені кінчики бамбукових паличок. У селі жили дружньо налаштовані бірманці, по-англійськи ніхто не говорив, але вони знаками дали зрозуміти, що не люблять вторглися до них японців і знають дорогу в Китай.

Уоллі все не з'являвся. Другий пілот приземлився в бамбуковому гаю. Стовбури бамбука були тут товщі чоловічого стегна; і дорогу доводилося прорубувати мачете, чому дуже скоро його лезо перестало відрізнятися від тупої сторони.

Бірманці пояснили, що в селі небезпечно чекати Уоллі, і кілька селян зголосилися провести льотчиків до китайського кордону. Перед дорогою особи їм натерли кашкою якихось ягід, вплели в волосся орхідеї, і льотчики перестали бути схожим на білих людей.

Йшли двадцять днів, виконавши пішки двісті двадцять п'ять миль. Їжу не готували, і до кінця шляху рис весь запліснявів - дощ лив день і ніч. У командира екіпажу почалися запори, другий пілот, навпаки, гинув від виснажливого проносу. У бортрадиста стілець був схожий на кролячі катишки, п'ятнадцять днів з двадцяти його трясла лихоманка без температури, та ще він підхопив стригучий лишай. Кожен втратив сорок фунтів ваги.

На американській базі в Китаї їх тиждень тримали в лазареті. Потім відправили літаком назад до Індії; другого пілота госпіталізували - для лікування і діагнозу, ніхто не міг зрозуміти, яка в ньому завелася амеба. У командира екіпажу було явно щось з кишечником, його теж залишили в Індії. А бортрадист зі своїм позбавляємо повернувся в стрій.

«В лазареті у нас відібрали всі речі, - читала Олів. - А коли повернули, все було змішано в купу. І ми виявили серед речей чотири компаса. Нас було троє, а компасів чотири; - Значить, хтось стрибнув, випадково прихопивши компас капітана Вортінгтона. А в цій частині Бірми, за його словами, краще вибухнути з літаком, ніж приземлитися без компаса ».

У серпні 194 ... року Бірма офіційно оголосила війну Великобританії і Сполучених Штатів. І Кенді сказала Гомеру, що не може більше сидіти з ним на пірсі, де вони з Уоллі провели стільки вечорів. Їй потрібно побути на самоті, кудись забитися. Коли вона сидить на далекому краю пірсу, її так і тягне кинутися в воду. Присутність Гомера їй не допомагало.

- Я знаю одне місце, - сказав їй Гомер.

Може, Олів права, подумав він; може, дійсно вони не дарма мили і фарбували будинок сидру. Коли йшов дощ, Кенді сиділа всередині, слухала, як дзвінко стукають краплі по бляшаній даху. Вона думала про джунглі, так стукає там дощ по листю, чи схожий солодкуватий запах гнилих яблук на гнильні задушливі випари тропічного лісу. У ясні ночі Кенді сиділа на даху. Іноді дозволяла Гомеру посидіти з нею, слухала його розповіді. На узбережжі ні вогника, не було містера Роза з його баєчками, і Гомер наважився розповісти їй все своє життя.

Цього літа Уілбур Кедр знову писав Рузвельту і його дружині. Він стільки разів писав їм під покровом ефірних сузір'їв, що не був упевнений, чи писав взагалі, та ще двом адресатам.

Починав він зазвичай словами: «Дорогий містер Президент» або «дорога місіс Рузвельт»; але, бувало, впадав в неофіційний тон, і тоді його рука виводила: «Дорогий Франклін Делано Рузвельт», а один лист чомусь почав навіть кілька фамільярно - «Дорога Елеонора».

Цього літа, сповнений любові, він звернувся до президента запросто: «Містер Рузвельт, я знаю, що Ви дуже зайняті війною, але я так впевнений у Вашій гуманності, у Вашому розумінні свого боргу перед усіма страждаючими і особливо дітьми ...» Місіс Рузвельт д-р Кедр писав: «Я знаю, Ваш чоловік дуже зайнятий, але благаю Вас, зверніть його увагу на справу виняткової важливості - воно стосується прав жінок і гіркої долі нікому не потрібних дітей».

Химерні сузір'я, озаряющие стелю фармацевтичної, напевно, плутали думки д-ра Кедра, що позначалося і на його складі.

«Ті самі люди, - строчив він, - які дбають про ненароджених дітей, відмовляються думати про живих, коли факт народження відбувся. Вони сурмлять на кожному розі про свою любов до ненародженим, а заради народилися НЕ ворухнути пальцем. Їм наплювати на бідних, пригноблених і знедолених. Ці допомоги від них не дочекаються!

Як пояснити це пристрасть до зародка і бездушність до дітей, які нікому не потрібні і яких в житті чекає стільки образ? Противники аборту таврують жінок, винних у випадкової вагітності, засуджують будинків, як ніби ті самі винні у своїй убогості. Чи не заводити багато дітей - це єдине, чим вони можуть допомогти собі. Але вони позбавлені права вибору, а я завжди думав, що свобода вибору - відмінна риса демократії, відмінна риса Америки!

Подружжя Рузвельтов - наші національні герої! У всякому разі, ви герої в моїх очах. Так як же Ви можете миритися з антиамериканським, антидемократичним законом, що забороняє аборти ?! »

Поставивши знак оклику, д-р Кедр почав ораторствувати. Сестра Една підійшла до дверей фармацевтичної і постукала в матове скло дверей.

- Суспільство, де постійно народжуються на світ жертви випадкового зачаття, демократичним назвати не можна, - викривав д-р Кедр. - Ми що, мавпи? Якщо ми хочемо, щоб батьки несли відповідальність за дітей, треба дати їм право вибору, народжувати чи ні. Про що ви, люди, думаєте? Ви божевільні! Ви жахливі! - Останні слова д-р Кедр вигукнув громовим голосом, сестра Една увійшла в фармацевтичної і потрясла його.

- Уілбур, - сказала вона. - Вас почують діти, матері. Вас все почують.

- Мене ніхто не чує, - сказав д-р Кедр.

І сестра Една помітила у нього в особі знайомий тик і тремтіння нижньої губи: д-р Кедр приходив до тями від ефірних парів.

- Президент не відповідає на мої листи, - поскаржився він сестрі Едні.

- Він дуже зайнятий, - відповіла вона. - Швидше за все, йому за рангом не належить читати ваші листи.

- А Елеонорі?

- Що Елеонорі?

- Їй належить читати приходять поштою листи? - Плаксиво простягнув д-р Кедр, як скривджена дитина.

І сестра Една м'яко поплескала його по руці в темних ластовинні.

- Місіс Елеонора теж дуже зайнята, - сказала вона. - Але я впевнена, вона знайде час відповісти.

- Скільки спливло води, - тихо промовив д-р Кедр, повернувшись обличчям до стіни.

І сестра Една залишила його трохи подрімати. Їй так хотілося погладити його по голові, як вона гладить своїх хлопчаків, відкинути з чола волосся. Але сестра Една стрималася. Невже вони всі помаленьку впадають в дитинство? І невже, як запевняла сестра Анджела, вони тепер і фізично один на одного схожі? Відвідувачі Сент-Хмари в один прекрасний день подумають, що працівники притулку - кровні родичі.

Налякавши сестру Едну, в фармацевтичної швидким кроком увійшла сестра Анджела.

- Що відбувається? - Запитала вона сестру Едну. - Я ж замовляла цілий ящик!

- Ящик чого? - Запитала сестра Една.

- Червоного мертіолату, - сердилась сестра Анджела. - Я вас послала за ним. У пологовій немає ні краплі!

- Ах, я зовсім забула, - прошепотіла сестра Една і розплакалася.

Уілбур Кедр прокинувся.

- Я знаю, що ви обидва дуже зайняті, - сказав він, звертаючись до подружжя Рузвельтов, але вже розрізняючи простягнуті до нього натруджені руки сестер Едни і Анджели. - Мої вірні друзі, мої дорогі сподвижниці, - сказав він, немов говорив з аудиторією прихильників на передвиборних зборах, стомлено, але з гарячим бажанням відчути підтримку тих, хто, як і він, вірить, що вся робота в притулку Господнього.

* * *

Олів Уортінгтон сиділа в кімнаті Уоллі, не запалюючи світла, щоб Гомер зовні її не помітив. Вона знала, Кенді з Гомером на даху будинку сидру, і говорила собі, це добре, нехай Гомер хоч трохи скрасить їй життя. Її життя Гомер прикрашав. Сказати по правді, зараз його присутність дратувало її. І треба віддати належне силі її характеру: вона картала себе за це і рідко виявляла роздратування.

Вона ніколи б не дорікнула Кенді в невірності, навіть якби Кенді сказала, що виходить заміж за Гомера. Вона добре її знала. Дівчинка не відмовиться від Уоллі, поки є надія, що він живий. Відмовиться, якщо надія зникне. Ось про що нестерпно думати. Але сама вона серцем відчувала - Уоллі живий. І не Гомера вина, що він тут, а Уоллі немає, нагадала вона собі.

У кімнаті тоненько пищав комар, він так дратував її, що вона забула, чому сидить у темряві, включила світло і почала полювання. А в джунглях, цікаво, є ці кляті комарі? (Комарі в джунглях великі, в цяточках, набагато більше Менська.)

Рей Кендел теж в той вечір був один, сидів на своєму пірсі; комарі не докучали йому. Ніч була тиха. Рей дивився, як спалахують зірниці, порушуючи режим затемнення. Його турбувала Кенді, йому-то добре відомо: смерть однієї людини може назавжди застити життя іншому. Він боявся, що загибель Уоллі порушить природний плин її життя. «Якби я був на її місці, я б пов'язав долю з цим другим», - голосно сказав він.

«Цей другий» більше схожий на нього; не те щоб Рей надавав перевагу Гомера Уоллі, але Гомер був зрозуміліше. Однак, сидячи на пірсі, Рей не кинув у воду жодного береговічка, занадто довго їм добиратися назад.

- Кидаючи равлика в море, - якось подражнити він Гомера, - ти втручаєшся в долю живої істоти. Змушуєш почати нове життя.

- А може, це й на краще, - відповів сирота Гомер. І Рей зізнався собі, йому подобається цей хлопець.

Зірниці з даху будинку сидру виглядали не так ефектно, океан не був видний навіть при найяскравіших спалахи. Від них в «Океанських далях» ставало тривожно; далекі, німі зірниці нагадували нечутну, невидиму війну; як ніби вони були її відблисками.

- Я думаю, що він живий, - сказала Кенді. (Вони сиділи на даху, тримаючись за руки.)

- Я думаю, що загинув, - промовив Гомер, і обидва побачили як в кімнаті Уоллі спалахнуло світло.

В ту серпневу ніч крони яблунь знемагали під вагою плодів, які (крім лаково-зелених грейвенстінов) повільно наливалися рум'янцем. Трава в межрядьях була по коліно - до збору врожаю доведеться ще раз косити. В саду Півнячий Гребінь ухала сова; в жаровню прогавкали лисиця.

- Лисиця може залізти на дерево, - сказав Гомер.

- Не може, - заперечила Кенді.

- На яблуню може. Мені казав Уоллі.

- Він живий, - прошепотіла Кенді.

На обличчі Кенді в світлі зірниці блиснули сльози, Гомер поцілував її, обличчя було мокре і солоне від сліз. Цілуватися на даху будинку сидру було не дуже зручно, дах здригалася і жерстяно гриміла.

- Я люблю тебе, - сказав Гомер.

- Я теж тебе люблю, - відповіла Кенді. - Але він живий.

- Ні, - хитнув головою Гомер.

- Я люблю його, - сказала Кенді.

- Знаю, - сказав Гомер, - і я його люблю.

Кенді опустила плече і притулилася головою до грудей Гомера, щоб йому було зручно цілувати її; однією рукою він обіймав Кенді, іншу поклав їй на груди.

- Мені так погано, - сказала Кенді, але не прибрала з грудей його руку.

Десь далеко над океаном все спалахували зірниці, легкий вітерець ворушив листя яблунь і волосся Кенді.

Олів в кімнаті Уоллі прогнала комара від настільної лампи і кинулася до стіни, де він сів перепочити, як раз над ліжком Гомера. Прихлопнула його долонею, і на білій стіні, на її здивування, розпливлася червона пляма завбільшки з копійку, бридке створення встигло-таки напитися крові. Олів послюнявіл палець і потерла пляму, ще розмазавши його. Розсердившись на себе, зіскочила з ліжка Гомера, розгладила подушку, до якої під час погонах не доторкнулася, розгладила бездоганну подушку Уоллі і погасила настільну лампу. Постояла трохи в дверях порожньої кімнати, оглянула її і вимкнула верхнє світло.

Гомер притримував Кенді за стегна, коли вона обережно спускалася з даху. На даху небезпечно цілуватися, але на землі небезпечніше. Вони стояли обнявшись, його підборіддя стосувався її чола (вона хитала головою - ні, ні, ну ладно, тільки зовсім недовго), і тут в кімнаті Уоллі згасло світло. Вони йшли в будинок сидру, пригорнувшись одне до одного, висока трава опалим зачіпала їм ноги.

Обережно, щоб не грюкнули, закрили за собою двері, хоча хто б їх тут почув. Вважали за краще темряву і не побачили листка з правилами, що висів поруч з вимикачем.

Дорогу в кімнату висвітлювали лише блискавиці. Два ряди ліжок стояли, оголивши залізні пружини, в ногах кожної по-солдатському скататися матраци. Вони розгорнули один.

Ліжко пам'ятала багатьох працівників, зберігала в своїх зчленуваннях їхні сни. Слабкий стогін Кенді заглушили скрипи іржавих пружин; в цьому повітрі, наповненому запахами бродіння, стогін її був так само легкий, як невагоме дотик рук, що лягли на плечі Гомера, але він тут же відчув їх силу; Кенді міцно притиснула його до себе, і вирвався в цей раз стогін заглушив інші звуки. З грудей Гомера теж вирвався крик, такий же гучний. А крики його були колись знамениті у всіх околицях Сент-Хмари.

Олів Уортінгтон, лежачи в ліжку, напружено прислухалася до звуків, які прийняла за уханье сови. Про що вона кричить, гадала Олів. Вона хапалася за будь-яку думку, аби не думати про комарів джунглів.

Місіс Гроган теж не спала, їй раптом на мить стало страшно - спасеться чи її душа. Чого-чого, а цього добрій жінці можна не боятися. У темряві ночі за вікном кричала сова, а у неї таке сумне уханье.

Уілбур Кедр, який, здається, взагалі ніколи не спав, пробіг звичними пальцями по клавіатурі машинки в кабінеті сестри Анджели. «Будь ласка, містер Президент ...» - надрукував він.

Юний Стірфорт, у якого була алергія на пил і цвіль, відчував легкими тяжкість повітря; йому здавалося, що він не може дихати. Вставати не хотілося, і він висякався щосили в наволочку. Почувши ці насичені звуки, сестра Една кинулася на підмогу. Хоча алергія у Стирфорта була не дуже серйозна, але ж і Фаззі Бук страждав алергією.

«Ви вже зробили так багато хорошого, - друкував Уілбур Кедр Франкліну Делано Рузвельту. - І Ваш голос по радіо вселив в мене надію. Належачи до медичної братії, я добре знаю, яку підступну хворобу Ви з таким тріумфом зуміли подолати. Хто б тепер не прийшов на Ваше місце, не зможе більше нехтувати потребами будинків і ізгоїв суспільства, йому буде соромно ... »

Рей Кендел лежав врастяжку у себе на пірсі, як ніби його викинули сюди океанські хвилі; він не міг змусити себе встати, піти в будинок і лягти в ліжко. Повітря узбережжя рідко бував таким нерухомим. А ось в Сент-Хмарі він майже завжди такий.

«Я бачив в газеті Вас і Вашу дружину, ви були присутні на службі в церкві, по-моєму єпископальної, - продовжував Уілбур Кедр. - Не знаю, що кажуть у Вашій церкві щодо абортів, але ось що Вам непогано про це знати. Тридцять п'ять або навіть сорок п'ять відсотків приросту населення нашої країни йде за рахунок незапланованих, непотрібних дітей. У забезпечених сім'ях діти, як правило, бажані; в таких сім'ях всього сімнадцять відсотків дітей народжуються небажаними. Інакше справа йде у бідняків. Сорок два відсотки немовлят не потрібні незаможним сім'ям. Містер Президент, це майже половина всіх народжуваних бідняками. Ми живемо не в часи Бена Франкліна, який (як Ви, мабуть, знаєте) був дуже зацікавлений в прирості населення. Вашій же уряду довелося придумувати робочі місця, щоб зайняти нинішнє населення, забезпечити йому краще життя. Ті, хто ратує за життя ненароджених, повинні думати і про живих. Містер Президент, Ви, як ніхто, знаєте, що живуть в набагато більшій мірі нещасні і потребують Вашої допомоги, ніж ненароджені. Будь ласка, майте до них співчуття! »

Олів переверталася з боку на бік. «О Господи, вияви співчуття до мого сина», - не переставала вона молитися.

Приблизно на полвисоти стовбура в пазусі найбільшої гілки (в саду, званому Жаровня) причаїлася руда лисиця, насторочивши вуха і звісивши пишний, легкий, як павине перо, хвіст. М'ясоїдних поглядом вона виглядала, що твориться в саду. Земля внизу представлялася їй збіговиськом гризунів; але забралася вона сюди не з метою розвідки, а погналася за пташкою, чиї пір'ячко зараз застрягли у неї в вусах і рудої цапиною борідці, що обрамляє її загострену хижу мордочку.

Кенді притулилася до Гомеру, припала всім тілом, дихання вирвалося з грудей, сколихнувши застояне повітря. Перелякані миші в підпіллі завмерли на півдорозі до іншої стіни, прислухаючись до незрозумілих звуків. Миші знали, кого боятися, - сову, лисицю. Але цей звір незнайомий, він так голосно шумить, що тремтять жижки. Сова полює мовчки, і Лисиця не гавкає, принюхуючись до слідів. Що ж там за звір, заряджений такою енергією, дивувалися миші, що живуть в будинку сидру. Дуже він небезпечний?

На думку Уїлбура Кедра, любов, звичайно, небезпечна річ. З тих пір як Гомер виїхав з Сент-Хмари, д-р Кедр став швидко старіти, і, швидше за все, сказав би він, винна в цьому любов; яким підозрілим він став в одних випадках і яким дратівливим в інших! Сестра Анджела помітила б, що напади нудьги і гніву, які все частіше знаходили на нього, можна з тим же успіхом пояснити п'ятдесятилітнім пристрастю до ефіру і старістю, як і болючою любов'ю до Гомеру.

Місіс Гроган припустила б, що д-р Кедр жертва того, що вона називала «сидром Сент-Хмари», а зовсім не любов до Гомера. Сестра ж Една ніколи ні в чому не звинуватила б любов.

Уілбур Кедр вважав любов навіть більш небезпечною хворобою, ніж поліомієліт, з яким так мужньо боровся президент Рузвельт. Навряд чи хто дорікнув би д-ра Кедра, що він називав продукти зачаття - наслідками любові. Але його дорогі сестри Една і Анджела дуже засмучувалися, коли він так говорив. А він мав право засуджувати любов. Справді, продукти зачаття, душевна і фізична біль, нещасна життя сиріт, народжених в Сент-Хмарі, - все це підтверджувало його думку, що вірус любові небезпечніше вірусу поліомієліту.

Якби він був свідком пристрасті, що охопила Гомера і Кенді, якби відчув їх піт, напруга м'язів спини, почув їхні крики в самий розпал пристрасті, Уілбур Кедр ще зміцнився б у своїй думці і не на жарт злякався, як миші в підвалі.

Йому вдавалося іноді переконати своїх пацієнток в користь профілактичних засобів, і все одно, попереджав він, любов - заняття небезпечне.

Він навіть надрукував на машинці коротку пам'ятку, як користуватися презервативами. Складав як для нетямущих дітей. Втім, як ще можна писати такі пам'ятки? Назвав він її «Типові помилки при користуванні профілактичним засобом».

Пам'ятка свідчила:

«1. Деякі чоловіки надягають профілактичний засіб на самий кінчик. Це неправильно, презерватив може зіскочити. Його треба натягувати на всю довжину пеніса, коли він в напруженому стані

2. Деякі чоловіки користуються профілактичним засобом повторно. Теж неправильно. Знявши презерватив - викинь його! Перед тим як дозволити собі ще один контакт, ретельно вимий геніталії. Пам'ятай, сперматозоїди - живі істоти (нехай їх вік недовгий) і вміють плавати!

3. Деякі чоловіки носять профілактичний засіб без пакетика, підставляючи його впливу повітря і світла. Гума від цього висихає, в ній утворюються тріщини і дірки. Цього робити не можна! Сперматозоїди дуже малі, вони можуть проскочити в мікроскопічну щілину!

4. Деякі чоловіки занадто довго залишаються всередині партнера після виверження сім'я. Це дуже погано! Пеніс відразу починає скорочуватися. Коли чоловік виймає вже м'який член, презерватив може зіскочити і залишитися всередині. Багато чоловіків цього не помічають. Це дуже небезпечно! Всередині у жінки залишається презерватив разом з усіма сперматозоїдами! »

А деякі чоловіки, міг би додати Гомер, думаючи про Ербе Фаулер, роздають до того ж друзям і знайомим браковані презервативи.

У будинку сидру, що кишить переляканими мишами, Гомер і Кенді довго не могли розняти обійми. По-перше, матрац був вузький, але вони містилися на ньому тільки притиснувшись один до одного, але головне, вони так болісно довго стримували себе. І яке щастя - одночасно зважилися перетнути межу! Їх переповнювала зараз любов і біль, тому що вони ніколи б не дозволили собі цю близькість, якби в глибині душі не були впевнені, що Уоллі загинув. І тепер, відпочиваючи від любові, і зберігаючи в пам'яті образ Уоллі, вони раптом усвідомили - їх любов прекрасна і похвальна. І тому особи їх висловлювали захоплення і умиротворення, хоча і не в тій мірі, як буває в подібні миті у коханців.

Сховавши в волосся Кенді, Гомер подумав - ось тільки коли білий кадилак підкотив до місця призначення - Уоллі все ще за кермом, везе їх з Кенді геть з Сент-Хмари. Так, Уоллі дійсно його благодійник. Пульсуючий скроню Кенді, якого він стосувався своїм скронею, заколисував його, як тоді шурхіт шин великого білого кадилака, визволити його з ув'язнення, в якому його тримали з першого дня появи на світ. По обличчю Гомера текли сльози; була б можливість, він до землі вклонився б Уоллі.

І якби в темряві він міг розрізнити обличчя Кенді, він би зрозумів, що частка її душі теж зараз над Бірмою.

Вони так довго лежали нерухомо, що одна осміліла миша пробігла по їх голим кісточок, повернувши їх до дійсності. Гомер поспішно встав на коліна і в ту ж мить зрозумів - профілактичний засіб зі сперматозоїдами залишилося всередині Кенді. Він порушив четвертий пункт пам'ятки Уїлбура Кедра «Типові помилки при користуванні профілактичним засобом».

Гомер зойкнув, але пальці у нього були швидкі, треновані, в одну мить вказівним і середнім він витягнув зіскочила гумку; діяв блискавично, і все-таки сумнів закрався - не спізнився чи.

І він став пояснювати Кенді, що негайно вжити, але Кенді перервала його:

- Повір, Гомер, я знаю, як підмиватися.

Ця їхня перша ніч, до якої вони так довго і болісно йшли, закінчилася, як часто буває, що вживаються заходи, нібито здатних запобігти випадковій вагітність. Причина переполоху була теж цілком банальна.

- Я люблю тебе, - повторив Гомер, цілуючи Кенді на прощання.

У відповідному поцілунку Кенді були і лють і смиренність. Так само як в останньому рукостисканні. Гомер стояв якийсь час на автостоянці за будинком Рея, тишу порушував тільки мотор, який подавав в садок кисень, що підтримує життя омарів. Гомер вдихав запах моря, змішаний з мазутом. Вечірня давить спека спала, з океану котилися прохолодні, вологі клуби туману; перестали спалахувати над Атлантикою і далекі зірниці.

Все своє життя Гомер тільки і робив, що чекав. Чекав і сподівався. І ось тепер додалося ще одне очікування.

Уілбур Кедр, якому було сімдесят з чимось і який був чемпіоном Мена в цьому виді спорту «надійся і чекай», знову вивчав усіяний зірками стелю фармацевтичної. Однією з радощів, що доставляються ефіром, була можливість бачити те, що відбувається з висоти пташиного польоту; і, дивлячись на себе, Кедр по милості ефіру щасливо усміхався. Того вечора він благословляв в спальні хлопчиків усиновлення юного Копперфільда ??на прізвисько Шепелявий.

- Давайте порадіємо за юного Копперфільда, - сказав д-р Кедр. - Юний Копперфільд знайшов сім'ю. На добраніч Копперфільд.

Пари ефіру перетворили прощання в свято. У відповідь почулися веселі дружні голоси, що радіють разом з Копперфільдом. Неначе д-р Кедр диригував хором ангелів, що оспівують усиновленої щасливчика. Насправді все було не так. Сироти-малюки дуже любили Копперфільда; цей добродушний шепелявий хлопчина умів розворушити, підбадьорити, його дружелюбність народжувало в них добрі почуття. Сестра Анджела називала його світлячків. Того вечора жоден голос не підтримав прощального благословення д-ра Кедра. Але особливо важко розлучався з Копперфільдом він сам. І не тільки тому, що з Копперфільдом йшов останній сирота, названий Гомером. З його відходом не залишалося нікого в відділенні, хто пам'ятав Гомера. Малюка Стирфорта (другі пологи, прийняті Гомером, і другий його хрещеник) усиновили місяці три тому.

Хвала ефіру! Це він допомагав д-ру Кедр переглядати історію Сент-Хмари. Без нього б, напевно, життя Фаззі Бука мала сумний кінець. В ефірних видіннях д-ра Кедра Уоллі Уортінгтон не раз повертався додому цілий і неушкоджений, що вибухнув літак сам собою склеївся в повітрі і полетів далі; парашут розкрився, і ніжні запашні потоки бірманського повітря благополучно донесли Уоллі до Китаю. Уілбур Кедр бачив уві сні, як вони несли його над японцями, над тиграми і зміями, над страшними азіатськими хворобами. А яке враження справила на китайців благородна зовнішність Уоллі, його тонке обличчя патриція! Китайці допомогли йому дістатися до американської бази. І він нарешті повернувся додому до своєї коханої. Це було заповітне бажання Кедра; він дуже хотів, щоб Уоллі був знову з Кенді, тоді була б надія, що Гомер повернеться в Сент-Хмара.

Минуло майже три місяці після того, як збили літак Уоллі; в «Океанських далях» почався збір врожаю, і Кенді Кендел зрозуміла, що вагітна. Симптоми їй були знайомі, так само як і Гомеру.

Хто тільки не працював в садах тієї осені: домогосподарки, дівчата-наречені, чиї женихи пішли на війну, школярі, яким продовжили канікули, щоб допомогти фермерам. У 194 ...- м яблуневі сади прирівнювалися до військових об'єктів. Олів доручила Гомеру наглядати за бригадою школярів. Ці шкідники садів знали стільки способів псувати яблука, що Гомер боявся на крок відійти від них.

Кенді працювала в яблучному павільйоні; її зовсім замучили напади нудоти. Олів вона сказала, що її нудить від бензинових вихлопів усіх цих машин. Для дочки механіка і ловця омарів Кенді, мабуть, занадто чутлива до запахів, помітила Олів і порадила їй працювати в саду. Але від лазіння по деревах у Кенді сильно паморочилося в голові.

- Ніколи раніше не помічала, що ти така неженка, - сказала Олів.

Сама вона цієї осені працювала до знемоги і дякувала долі, що дерева ломляться під вагою яблук. А Гомеру цей сезон нагадав, як Олів і Кенді вчили його стояти у воді стовпчиком, не торкаючись дна. Олів це називала «топтатися на місці».

- Ми зараз тільки те й робимо, що «тупцюємо», - якось сказав він Кенді. - Але залишити Олів одну з таким врожаєм не можна.

- Добре б від перенапруги у мене був викидень, - сказала Кенді.

«Малоймовірно», - подумав Гомер.

- А що, якщо я не хочу, щоб у тебе був викидень? - сказав він.

- Так, що якщо?

- Що, якщо я хочу, щоб ти стала моєю дружиною і народила дитину? - Уточнив Гомер.

Вони стояли біля дверей на початку сортувального столу. Кенді очолювала шеренгу жінок, які вимірювали і сортували яблука, цілі і великі йшли на продаж, інші під сідрових прес.

- Ми повинні чекати і сподіватися, - сказала Кенді між двома нападами блювоти.

- У нас мало часу, - нагадав Гомер.

- Я вийду за тебе заміж найраніше через рік. Я правда хочу вийти за тебе заміж. Тільки як бути з Олів? Ми зобов'язані почекати.

- Дитина не може чекати.

- Ми з тобою знаємо, куди звернутися, щоб його не було.

- Або щоб був.

- Ну як можна народити дитину і щоб ніхто не помітив що я вагітна?

Її знову вирвало. І Товстуха Дот поспішила до сортувальному столу дізнатися, що відбувається.

- Гомер, де твоє виховання? Нічого дивитися, як дівчину рве, - посварила вона Гомера. - Встань, дівчинка, в середині подалі від дверей. Там пахне тільки яблуками. - Вона обняла Кенді за плечі своєї неосяжної товщини рукою. - Туди сморід від тракторів не доходить.

- Ну, я пішов. Поки, - махнув обом жінкам Гомер.

- Кому приємно, щоб в таку хвилину тебе бачив чоловік, - сказала Товстуха Дот.

- Точно, - відповів Гомер, можливо, в недалекому майбутньому батько.

В Мені краще, знаючи про щось, не розпускати мову. Ніхто жодного разу не обмовився, що Кенді вагітна, але це не означало, що ніхто нічого не знав. В Мені розуміють, будь-який хлопець може обрюхатіть будь-яку дівчину. Що вони будуть робити - їхня турбота. Знадобиться рада - запитають.

У «Короткої літописі Сент-Хмари» д-р Кедр записав якось: «Якби сирота міг вибирати, цікаво, що б він віддав перевагу - своє народження або аборт?» Гомер якось задав це питання Мелоні. Вона не замислюючись кинула: «Аборт». І запитала: «А ти?» Гомер відповів: «Народження». «Та ти наяву мариш, Сонечко», - сказала йому тоді Мелоні.

Тепер Гомер був згоден з Мелоні, він жив в мріях. Плутав хлопчаків, хто скільки кошиків зібрав, хвалив і лаяв не тих, кого треба. Побачивши, як два телепня кидаються яблуками, Гомер заради порятунку врожаю, свого авторитету і для науки іншим відвіз шкідників в павільйон, позбавив на півдня задоволення збирати яблука, більш суворої кари він придумати не міг. А коли повернувся в сад, довелося рознімати вже дві б'ються армії: усюди роздавлені яблука, ящики на причепі обліплені яблучними дрантя, а від гарячого капота трактора пахне печеними яблуками, видно, одна з воюючих сторін використовувала його як прикриття. Мабуть, тільки Вернон Лінч міг би впоратися з ними. У Гомера всі помисли були зайняті Кенді.

На пірсі Рея Кендела вони тепер вечорами сиділи поруч, правда, недовго через що наступили холодів. Сиділи притулившись до стійки пірсу в самому його кінці, де Рей часто бачив Кенді з Уоллі, в точно такій же позі. Тільки спина у Воллі була пряма, як ніби вже тоді він відчував ремінь, яким буде пристебнутий до крісла пілота.

Рей розумів, чому їх любов така безрадісна, і шкодував їх. Він щось знав, яким щастям може обдарувати людину любов. Звичайно, вся справа в Олів, він і сам ставиться до неї з особливою повагою. Саме через неї їх любов як би одягнена в траур.

- Вам би треба звідси виїхати, - сказав їм Рей. Але вимовив ці слова тихо, та й вікно було закрито.

Гомер боявся тиснути на Кенді - вона може відмовитися від нього і дитини. Він знав, Кенді не хоче сипати сіль на рану Олів. Але і другий аборт - хорошого мало. Вона б вийшла за нього заміж, народила дитину, якби можна було приховати від Олів вагітність. Кенді не соромились ні своїх почуттів до Гомеру, ні вагітності. Її мучило одне - Олів буде зневажати її за мінливість. Її віра в те, що Уоллі живий, виявилася не настільки міцною, як віра Олів. Досить часта ситуація - мати єдиного сина і його кохана нерідко змагаються в любові до нього.

Але ось сам собі Гомер дивувався. Він любив Кенді, пристрасно бажав її. І несподівано для себе виявив, що хоче від неї дитину.

Вони були ще однією парою, що потрапила в пастку. Жили ілюзіями, які замінюють життя.

- Закінчимо збирати яблука, - сказав Гомер Кенді, - і поїдемо в Сент-Хмара. Скажу Олів, що там я зараз потрібніше. Це правда. Через війни до них нікому немає діла. Батькові ти поясниш, що це ще одна повинність воєнного часу, він зрозуміє. Наш борг бути зараз там, де важче.

- Ти справді хочеш, щоб я народила дитину? - Запитала Кенді.

- Я хочу, щоб у нас народився наш дитина, - сказав Гомер. - А коли він народиться і ви обидва оправи, ми повернемося. Скажімо твоєму батькові і Олів, що полюбили один одного і одружилися.

- І зачали дитину тут, ще до від'їзду?

Гомер, який любив дивитися на яскраві і холодні - справжні зірки нічного Менська неба, раптом чітко розрізнив обриси майбутнього.

- Ми скажемо, що усиновили дитину, - сказав він. Зрозуміли, що це ще один обов'язок - перед Сент-Хмарою. Я і правда усвідомлюю себе боржником.

- Всиновили свою дитину? Значить, наша дитина буде думати, що він сирота?

- Звичайно, ні. Адже він наш. І він буде знати, що наш Ми просто скажемо, що усиновили. Ненадовго. Заради Олів.

- Але ж це обман.

- Точно, - кивнув Гомер. - Змушений і ненадовго.

- Але ж може так статися, що не треба буде говорити про усиновлення? Раптом можна буде сказати правду?

- Цілком може бути, - погодився він. «Все життя - очікування і надії», - подумав він і уткнувся носом у волосся Кенді.

- Якщо у Олів вистачить сил прийняти все, що сталося з нами і з Уоллі, тоді нам не доведеться брехати про дитину, правда?

- Правда, - відповів Гомер.

Чого це люди так болісно ставляться до того, що доводиться іноді брехати, подумав Гомер і міцно притиснув до себе заплакану Кенді. Чи вірно, що Уілбур Кедр не пам'ятає мати Гомера? Чи вірно, що сестри Една і Анджела нічого про неї не знають? Може, це і правильно, але навіть якщо вони збрехали йому, він ніколи їх не дорікне. Адже це брехня для порятунку. Вони захищали його. Що, якщо його мати - мерзенне чудовисько? Звичайно, цього краще не знати. Сироті потрібна не вся правда.

Дізнайся Гомер, що Уоллі загинув страшною смертю, що його катували, спалили живцем або розтерзали дикі звірі, він нікому б цього не сказав. Будь Гомер доморощений історик, він, так само як любитель складати Уілбур Кедр, придумував би до сумних історій щасливі кінці. Гомер, який завжди підкреслював, що лікар не він, а д-р Кедр, сам був лікарем до мозку кісток, але поки що про це не підозрював.

У перший вечір, коли почали тиснути сидр, Гомер з Еверетом Тафтом і Злюки Хайдом стояли у преса. Товстуха Дот і її сестра Дебра Петтігрю розливали яблучний сік по пляшках.

Дебра сердилася, що її поставили на таку брудну роботу, сік проливали, бризкав на плаття, настрій псувало і присутність Гомера, з яким вона давно перестала розмовляти. Дебра підозрювала, що спільне горе Гомера і Кенді не просто зблизило їх, а й штовхнуло один одному в обійми. І вона сухо відкинула запропоновану Гомером дружбу. Гомера спантеличила ворожість Дебри, він не знаходив їй розумного пояснення. Напевно тому, що виріс в притулку і чогось в житті не розумів. Дебра завжди відмовляла йому про те, що виходило за рамки дружби, так чого ж сердитися, що він припинив заборонені наміри?

Злюка Хайд оголосив Гомеру і Еверет, що це його остання ніч на пресі. Тепер треба невідлучно бути з Флоренс.

- Вона ось-ось народить, - пояснив він.

При містера Розі в будинку сидру все було не так. Інакше дихалося в насиченому запахами бродіння повітрі. Звичайно, робота кипіла, але всі відчували напруженість від присутності людини, чий авторитет незаперечний; і ще - зовсім поруч тоді спали або намагалися заснути втомлені за день працівники, і від цього здавалося, що прес працює особливо швидко.

Плаття на Дебре скоро намокли, і чітко окреслилася схожість фігур молодшої і старшої сестри. Плечі у тієї й іншої були похилі, а пухкі руки Дебри погрожували незабаром прийняти розміри подушок, які обліплювали всі тіло Товстухи Дот. Обидві витирали піт з чола зап'ястями, не бажаючи торкатися до обличчя солодкими, липкими від сидру пальцями.

На початку першого Олів принесла в будинок сидру холодне пиво і гарячу каву.

- Турботлива жінка ця місіс Уортінгтон, - сказав Злюка Хайд. - Не тільки подумала, що нам треба промочити горло, але ще принесла питво, хто яке захоче.

- І адже втратила сина, - зауважив Еверет Тафт. - Інша взагалі ні про що не могла б думати.

«Що б мене не чекало, хоч би як усе обернулося, я з наміченого шляху не зійду», - думав Гомер. Нарешті в його житті стали відбуватися події. Поїздка до притулку, яку він замислив, по суті, звільняла його від Сент-Хмари. У нього буде дитина (і, напевно, дружина); йому доведеться думати про заробіток.

Звичайно, він захопить з собою саджанці і посадить їх на тому самому схилі, думав Гомер. Неначе Уілбур Кедр потрібні були від нього саджанці!

Збір яблук наближався до кінця, денне світло посірів, що скинули листя сади почорніли, хоча і стали наскрізні. На самих верхівках подекуди круглого зморщені яблука - свідки невміння і недбайливості збирачів цього сезону. Землю вже схопило морозом. За саджанцями доведеться приїхати навесні, подумав Гомер. Його сад буде дитя весни.

У кейп-кеннетской лікарні Гомер і Кенді працювали тепер тільки в нічну зміну. Днем Рей їхав будувати торпеди, і Гомер з Кенді вільно віддавалися любові в будинку над Омарова садком. Вагітність Кенді дозволяла не боятися, і вони любили один одного з усім запалом пристрасних коханців. Кенді не говорила Гомеру, яка насолода доставляє їй їх любов, але собі зізналася, що з Уоллі їй ніколи не було так добре. Хоча навряд чи він був в тому винен, закрадалася сумнів, адже секс у них був уривками.

«Ми з Кенді скоро приїдемо, - писав Гомер д-ру Кедр. - Вона вагітна, чекає мого дитини. На цей раз ніяких сиріт та абортів ».

- Бажана дитина! - Раділа сестра Анджела. - У нас буде бажана дитина!

- Хоча і незапланований, - сказав Уілбур Кедр, дивлячись у вікно кабінету сестри Анджели на схил пагорба, який ніби зумисне стирчав перед носом д-ра Кедра. - І напевно, ще привезе з собою ці чортові саджанці, - бурчав старий доктор. - Чому він так хоче цієї дитини? Навіщо він йому? Як же коледж? Як же вища медична школа?

- Але, Уілбур, хіба він хотів коли-небудь вчитися медицині? - Задала сестра Една риторичне питання.

- Я знала, що він повернеться, - раділа сестра Анджела. - Тут його будинок.

- Так, тут, - кивнув Уілбур Кедр. І раптом якось мимоволі його окостеніла спина випросталася, коліна злегка зігнулися, руки витягнулися вперед і пальці розтулилися - як ніби він готувався прийняти на руки важку ношу. Побачивши цю позу, сестра Една здригнулася - їй згадався трупик недоношеної дитини з Порогів-на-третьої-милі, забутий Гомером на друкарській машинці. Він простягав до них крихітні ручки з такою ж благанням.

- Я дуже не хочу їхати, - сказав Гомер Олів, - особливо зараз. Наближається Різдво, а з ним пов'язано стільки спогадів. Але є одне місце, є люди, перед якими я в боргу. Я так давно не був в Сент-Хмарі. А там адже нічого не змінюється. У них, як завжди, у всьому нестачі. А зараз в країні все йде на війну - хто думає про сирітському притулку? Та й доктор Кедр не стає молодшою. Там від мене буде більше користі, ніж тут. Врожай зібрано, мені фактично нічого робити. А в Сент-Хмарі справ завжди хоч відбавляй.

- Ти дуже хороша людина, - сказала Олів.

І Гомер, опустивши від сорому голову, згадав слова Рочестера, сказані Джейн Ейр: «Нічого немає страшніше докорів сумління, коли ти, піддавшись спокусі, зробив непоправну помилку. Докори сумління можуть отруїти життя ».

Ця розмова відбувалася в листопаді рано вранці на кухні Уортінгтон в «Океанських далях». Олів була ще без косметики, що не причесалася. І в сірих ранкових сутінках її сіре обличчя, обрамлене сивим пасмами, здалося Гомеру особою баби. Вона обмотувала ниткою чайний пакетик, щоб вичавити з нього останні краплі, і Гомер зауважив, які у неї жилаві, натруджені руки. Вона завжди багато курила, і вранці її долав кашель.

- Зі мною поїде Кенді, - додав Гомер.

- Кенді - дуже хороша дівчина, - сказала Олів. - Ви будете грати з цими бідними дітьми. Забавляти їх. З'єднайте приємне з корисним.

Ниточка так натяглася, що, здавалося, ось-ось розріже чайний пакетик. Голос Олів звучав офіційно, немов вона виступала на церемонії вручення нагород за героїзм. Вона з усіх сил стримувала кашель. Нитка все-таки порвала пакетик, і мокра чаїнка прилипла до жовтка недоїденого яйця в порцеляновій підставці, яку Гомер колись прийняв за свічник.

- Мені ніколи не віддячити вам за все, що ви для мене зробили, - сказав Гомер.

Олів заперечливо похитала головою - спина рівна, плечі випрямлені, підборіддя гордо піднятий вгору.

- Мені так шкода Уоллі, - тихо додав Гомер; і Олів, що не ворухнувшись, проковтнув застряглий в горлі комок.

- Він пропав безвісти, - просто сказала вона.

- Точно, - кивнув Гомер і поклав руку їй на плече.

За її особі важко було зрозуміти, заспокоює її дотик Гомера або, навпаки, тисне; але через секунду-другу вона нахилила голову і щокою притулилася до його руці, так вони стояли якийсь час, немов позували художнику старої школи або фотографу, який ще дива - появи в листопаді сонця.

Олів наполягла, щоб вони поїхали в Сент-Хмара в білому кадилаку.

- Що ж, - сказав їм Рей, - по-моєму це правильно що ви намагаєтеся триматися один одного. - І був розчарований що його слова були прийняті без ентузіазму. - Постарайтеся доставити один одному хоч трошки радості, - крикнув він, коли кадилак від'їжджав зі стоянки за будинком. Але він не був упевнений, що вони почули його слова.

Хто їде в Сент-Хмара, щоб доставити собі радість? «Я тут не всиновлена, - думав Гомер. - Так що я не зраджую місіс Уортінгтон. Вона жодного разу не назвала себе моєю матір'ю ». Загалом, по шляху в Сент-Хмара Гомер і Кенді все більше мовчали.

Чим далі на північ - вони віддалялися в глиб штату, - тим обнаженнее ставали дерева; в Скоухегене землю вже припорошив перший сніг і вона нагадувала неголені щоки старого. А в Бланчерде, Іст-Моксі і Моксі-Горі поля вже одягнув суцільний сніговий покрив. У Таузенд-акр-тракті дорогу їм перегородив впало дерево; засипане снігом, воно обрисами нагадувало динозавра, цілу годину довелося чекати, поки його приберуть. У Мус-Рівері і Мизери-Горі, та й в Томхегене сніг ліг вже назовсім. Кучугури вздовж дороги, залишені снігоочищувачами, були такі високі, що будиночки за ними вгадувалися по серпанок з труб і вузьким стежках між кучугурами. Сніг плямували жовтуваті воронки, якими собаки мітять свою територію.

Олів, Рей і Злюка Хайд віддали їм свої талони на бензин. Вони поїхали на машині, щоб мати можливість хоч зрідка вирватися з Сент-Хмари, прокотитися по околицях. Але в Черних Порогах Гомеру довелося надіти ланцюги на задні колеса, і про зимові прогулянки на кадилаку довелося забути.

Якби вони запитали думки д-ра Кедра, він відрадив б їхати на машині. Сказав би, що прогулянки на кадилаку не для Сент-Хмари. А хочеш покататися, візьми квиток до Порогів-на-третьої-милі і сідай на потяг - відмінна прогулянка.

Через погану дорогу, швидко густевшіх сутінків і почався снігопад вони під'їхали до Сент-Хмари, коли вже зовсім стемніло. Сильні промені фар білого кадилака, пробігши по схилу пагорба, по відділенню дівчаток, висвітили дві жіночі фігурки, які брели під гору до станції, відвернувши голову від світла фар. На одній не було шарфа, на інший капелюхи. Падаючі сніжинки іскрилися в променях фар, наче жінки пригорщами розкидали навколо себе діаманти. Під'їхавши до них, Гомер зупинив машину і опустив скло.

- Підвезти? - Запитав він.

- Нам в іншу сторону, - кинула на ходу одна з жінок.

- Я розвернуся, - крикнув їм Гомер.

Але вони, не обернувшись, продовжували брести в снігу; Гомер під'їхав прямо до входу в лікарню, що прилягали до відокремлення хлопчиків, і погасив фари. Сніг, підсвічений вікном фармацевтичної, був точно такий, що падав тим давнім ввечері, коли Гомер повернувся від Дрейпер.

У день їхнього приїзду між д-ром Кедром і сестрами розгорілася суперечка, де і як Гомер з Кенді спатимуть. Кенді в спальні дівчаток, а Гомер, як і раніше, На вільної ліжка у хлопчиків, вирішив д-р Кедр. Сестри чути цього не хотіли.

- Вони ж люблять один одного! - Хвилювалася сестра Една. - Вони коханці - значить, сплять разом.

- Спали. Але це не означає, що вони і тут будуть так само поводитися, - заявив д-р Кедр.

- Гомер написав, що хоче з нею одружитися, - нагадала сестра Една.

- Зрозуміло, хоче, - бурчав старий доктор.

- Але це прекрасно, що у нас з'явиться нарешті пара, яка нерозлучна і вночі, - сказала сестра Анджела.

- А мені здається, що занадто багато нині розвелося таких пар. Тому нам в Сент-Хмарі і немає спокою ні вдень, ні вночі!

- Але вони люблять один одного! - З обуренням вигукнула сестра Една.

Сестри здобули перемогу. Кенді з Гомером відвели кімнатку на першому поверсі відділення дівчаток і поставили туди два ліжка, а вже як вони будуть спати, разом або нарізно, це їхня справа. Місіс Гроган зраділа появі чоловіки у неї в відділенні; дівчинки скаржилися, що за ними хтось підглядає і навіть іноді заходять чужі чоловіки. Просто щастя, що тепер з ними буде Гомер.

- Крім того, а я там одна. - Сказала місіс Гроган, - вас тут троє.

- Але ми все тут спимо нарізно, - підсумував д-р Кедр

- Я б на вашому місці, Уілбур, не дуже-то цим пишалася, - сказала сестра Една.

Олів Уортінгтон стояла одна в кімнаті сина і дивилася на ліжку Гомера і Воллі, свежезастланние, на подушках жодної зморшки. На тумбочці між ліжками фотографія - Кенді вчить Гомера плавати. У кімнаті не було попільнички, і вона тримала під все зростаючим стерженьком попелу складену ковшиком долоню.

Рей Кендел, теж один в своєму будинку над Омарова садком, дивився на три фотографії, які стояли на нічному столику поруч з набором гайкових ключів. На середньої він сам в молодості, сидить на хиткому стільці, на колінах вагітна дружина; стільця явно загрожує небезпека розвалитися. Зліва Кенді на шкільному випускному вечорі, праворуч - Кенді і Воллі, націлили один в одного ракетки, як пістолети. Фотографії Гомера у Рея не було; але варто було йому глянути у вікно, як він на власні очі бачив його; а дивлячись на пірс, чув, як булькають, падаючи в воду, равлики-береговічкі.

Сестра Една підігрівала Гомеру і Кенді невигадливий вечерю; поставила сковорідку з смаженим м'ясом в стерилізатор і раз у раз заглядала в нього. Місіс Гроган молилася в відділенні дівчаток і не бачила, як під'їхав кадилак, а сестра Анджела була в пологовій, брила лобок жінці, у якої вже відійшли води.

Гомер і Кенді пройшли повз порожній, яскраво освітленій фармацевтичної; заглянули в кабінет сестри Анджели. В пологову, якщо там горить світло, краще не заглядати. Зі спальні хлопчиків доносився голос д-ра Кедра, який щось читав їм на сон грядущий. І хоча Кенді міцно тримала Гомера за руку, він прискорив крок, щоб не пропустити сьогоднішній порції вечірнього читання.

Дружина Злюки Хайда народила здорового хлопчика десяти фунтів незабаром після Дня подяки, який Олів і Рей тихо і кілька офіційно відсвяткували в «Океанських далях»: Олів запросила всіх працівників, попросивши Рея допомогти їй приймати гостей. Злюка Хайд запевняв Олів, що народження хлопчика - хороша прикмета, Уоллі напевно живий.

- Так, він живий, - сказала Олів спокійно. - Я знаю.

Свято пройшло без жодних несподіванок. Тільки увійшовши в кімнату Уоллі, Олів застала там Дебру - вона сиділа на ліжку Гомера і не відривала очей від фотографії, на якій Кенді вчить Гомера плавати. Олів випровадила її, але скоро на тому ж місці виявила Грейс Лінч. Але Грейс дивилася не так на фотографію, а на незаповнену анкету опікунської ради, ту, що Гомер приколол до стіни біля вимикача, як якщо б вона і справді відбивала якісь неписані правила.

І ще на кухні розридалася Товстуха Дот, розповідаючи Олів свій сон. Вона повзла по підлозі спальні в туалет, і Еверет підняв її і поніс.

- У мене не було ніг. Я прокинулася, уві сні, а у мене нижче талії порожнеча. Я бачила цей сон як раз в ту ніч, коли у Флоренс народився хлопчик.

- Але ти все одно повзла в туалет. - Еверет Тафт зробив наголос на останньому слові. - Я ж в твоєму сні підняв тебе з підлозі.

- Як ти не розумієш! - Розсердилася Товстуха Дот на чоловіка. - Мене хтось встиг скалічити.

- А-а, - похитав головою чоловік.

- Мій син народився здоровий і міцний, - пояснив Злюка Хайд Олів. - А Дот в ту ж ніч бачила сон, що не може ходити. Метикує? Це Господь подає знак, що Уоллі поранений, але живий.

- Скалічити або ще що, - сказала Товстуха Дот і розридалася.

- Так, вірно, - уривчасто вимовила Олів. - Я сама так думаю.

Її слова справили враження на всіх, навіть на Рея Кендела.

- Я сама так думаю, - повторила Олів. - Якби все було в порядку, від нього вже прийшло б звістку. А якби він загинув, я б це відчула.

Олів дала товстуха Дот свій носовичок і прикурила чергову сигарету від щойно конченной.

У Сент-Хмарі День подяки не був відзначений містичними пророцтвами і їжа була не така хороша, але веселощі вийшло на славу. Замість кульок вжили протизаплідні засоби. Д-р Кедр видав їх зі своїх запасів сестрі Анджелі і сестрі Едні, ті з явним відразою надули їх і пофарбували кожен в зелений або червоний колір, для чого використовували харчові барвники. Коли фарба висохла, місіс Гроган на кожній кульці написала ім'я сироти, а Кенді з Гомером сховали їх по всьому будинку.

- Пошуки гумок, - сказав д-р Кедр. - Треба буде використовувати цю вигадку на Великдень. Яйця тепер дороги.

- Не можна на Великдень відмовитися від фарбованих яєць, Уілбур, - обурилася сестра Една.

- Так, напевно, не можна, - втомлено погодився д-р Кедр. Олів Уортінгтон прислала ящик шампанського. Уілбур Кедр зроду не пив шампанського. Він взагалі нічого не пив, але ця волога, що ударяє в ніс, щемливу небо і просвітлювати голову, нагадала йому найлегший з газів, без якого він вже давно не міг жити. Він пив і пив шампанське і навіть заспівав дітям французьку пісеньку, яку чув в роки Першої світової війни від французьких солдатів. Пісенька настільки ж мало годилася для дітей, як і профілактичні засоби. Але завдяки незнанню французького і дитячої невинності солдатська пісенька (яка була чистіше жартівливих віршів Уоллі Вортінгтона) зійшла за дитячу примовку, а профілактичні засоби за надувні кулі. Навіть сестра Една випила трохи шампанського, це і для неї було в новинку, правда, вона зрідка додавала в гарячий суп ложку хересу. Сестра Анджела НЕ доторкнулася до шампанського, але так розчулилася, що обняла Гомера і міцно його поцілувала, раз у раз повторюючи, що після його від'їзду вони все впали у відчай, але що Бог не забув їх і повернув їм Гомера, щоб підбадьорити і підтримати їх .

- Але Гомер з нами назавжди не залишиться, - сказав, ікнувши, Уілбур Кедр.

І звичайно, всіх підкорила Кенді, навіть д-р Кедр назвав її «наш добрий ангел», місіс Гроган так навколо неї клопоталася, точно та була її дочкою, а сестру Едну тягнуло до неї, як метелика на світло лампи.

Д-р Кедр навіть пофліртував з Кенді, правда зовсім небагато.

- Я ніколи не бачив, щоб така красуня покірно ставила хворим клізми, - сказав він, поплескуючи Кенді по коліну.

- Я не гидливо, - відповіла Кенді.

- Ми тут про гидливості давно забули, - похитав головою д-р Кедр.

- Але байдужими, я сподіваюся, нас не назве ніхто, - зітхнула сестра Анджела. Д-р Кедр ніколи не хвалив ні її, ні сестру Едну за готовність ставити клізми в будь-який час дня і ночі.

- Звичайно, я б дуже хотів, щоб Гомер скінчив медичний факультет, став лікарем, повернувся сюди і став би моєю опорою, - не опускаючи голосу, говорив д-р Кедр Кенді, як ніби Гомер не сидів за столом навпроти. - Але це нічого, я розумію. - Він знову поплескав Кенді по коліну. - Хто відмовиться від такої чарівної дівчини, та ещ

 Янки знищили залізничний міст в Бірмі. Китайці побили японців в провінції Хубей ». |  З ЛЮБОВ'Ю ОЛІВ


 Глава шоста 1 сторінка |  Глава шоста 2 сторінка |  Глава шоста 3 сторінка |  Глава шоста 4 сторінка |  перед війною |  На даху не повинно бути більше шести чоловік одночасно. |  Удари долі 1 сторінка |  Удари долі 2 сторінка |  Удари долі 3 сторінка |  Удари долі 4 сторінка |

© um.co.ua - учбові матеріали та реферати