Головна

глава 16

Натан і Армут стрімко летіли над залитою літнім сонцем чудовою землею, невідступно стежачи за коричневим "б'юіком". Тут, в сільській місцевості, було помітно спокійніше, ніж в розташованому на військовому положенні Аштон. Проте обидва відважних воїна відчували деяку тривогу за тих двох, що сиділи в мчала по шосе машині. Не можна було сказати з упевненістю, але все ж у них було передчуття, що Рафар і його банда задумали щось недобре. Маршалл і його молоденька співробітниця - занадто приваблива комбінація, і навряд чи біси упустять такої сприятливий для них випадок.

Колишній ректор університету Елдон Страчан жив в мальовничій місцевості. Він був власником скромної фірми, що розташувалася на п'яти гектарах землі в годині їзди від Аштона. Землеробством він не займався, а просто там жив, тому Маршалл і Берніс, проїжджаючи по довгій грунтовій дорозі, бачили, що його господарювання не має ніяких прав далі саду, що оточував білосніжний будинок. Газони були коротко підстрижені, фруктові дерева доглянуті і плодоносили, клумби прополоті і розпушити. Кілька курчат шастали під, попискуючи і розгрібаючи землю. Кудлата коллі вітала появу журналістів гучним гавкотом.

- Цить! У вряди-годи вона бачить людську істоту приїхала брати інтерв'ю, - зауважив Маршалл.

_ Так адже Страчан і покинув Аштон, щоб бути подалі від нахабних репортерів, - відповіла Берніс.

Господар з'явився на веранді, і коллі, продовжуючи гавкати, кинулася до нього.

- Ласкаво просимо! - Крикнув він Маршаллу і Берніс, коли ті вийшли з машини. - Утіхні, Леді, - наказав він собаці, але Леді ніколи не слухалася подібних наказів.

Страчан виявився моложавим сивочолий людиною, виглядав він свіжим і бадьорим. Цьому, звичайно, сприяла здорова, повна руху життя, що він власне і демонстрував: на ньому була робочий одяг, а в руці він тримав садові рукавички.

Маршалл, а слідом за ним і Берніс міцно потисли йому руку. Після взаємних уявлень Страчан відсторонив невгамовну Леді і ввів їх в будинок.

- Доріс! - Покликав Елдон. - Містер Хоган і міс Крюгер приїхали.

Незабаром Доріс, миловидна, кругленька, маленька бабуся, вже накривала на стіл. Вона принесла чай, кава, булочки та солодощі. Почався загальний розмова про ферму, околицях, погоді, пасовиськом без прив'язі корів сусідів. Всі розуміли, що без подібної бесіди не обійтися, до того ж Страчана виявилися приємними співрозмовниками.

Зрештою Елдон вирішив перейти до справи.

- Ну що ж, - серйозно сказав він, - як я розумію, в Аштон не всі йде так благополучно, як тут. Берніс відразу ж, як за сигналом, дістала блокнот.

- На жаль, це так, і нам не дуже приємно тягнути сюди за наші біди, - підтвердив Маршалл.

- Ховайся не ховаючись, а проблеми від цього не зникнуть, - філософськи, з посмішкою зауважив Страчан. Він подивився через вікно на верхівки дерев і синє безмежне небо і продовжив:

- Досі не знаю, чи вправі я був кинути університет. Але що ж мені залишалося робити?

Маршалл впорався в своїх записах.

- Давайте подивимося. Ви мені сказали по телефону що ви пішли ...

- В кінці червня, близько року тому.

- І Ральф Кулинский зайняв ваше місце.

- І, як я розумію, займає до сих пір.

- Так правильно. Належав він до цього ... Внутрішньому Кругу, не знаю, як назвати його точніше. Страчан на хвилину задумався:

- Не можу сказати з упевненістю, але мене б це не здивувало. Справді, він повинен був входити в цю трупу, щоб отримати призначення.

- Значить, існує якась група?

- Без сумніву. Я це зрозумів моментально. Всі члени університетського правління були, як горошини з одного стручка, як брати-близнюки: поводилися однаково, вимовляли одні і ті ж слова ...

- Крім вас?

Страчан розреготався.

- Так, я відразу здогадався, що не підходжу до їх клубу. Я був серед них чужинцем, навіть ворогом, тому-то вони мене і викинули.

- Наскільки я розумію, скандал розгорівся навколо використання університетських доходів?

- Вчинено вірно, - Страчан старанно відновлював події в пам'яті. - Спочатку я нічого не підозрював, поки ми не помітили дивні, незрозумілі затягування платежів за рахунками. Це була зовсім не мій обов'язок - стежити за фінансовою дисципліною, але коли до мене почали доходити різні чутки, ви знаєте, як це буває, я запитав Байлор, в чому справа. Він жодного разу не відповів прямо на мої питання, по крайней мере, мене не задовольнили його відповіді. Тоді я попросив абсолютно незалежного ревізора, приятеля мого друга, ознайомитися зі звітністю, розібратися в тому, що робилося в нашому економічному відділі. Не знаю, як йому це вдалося, але він був людина обізнана в цих справах, і він напав на слід.

- Можете ви назвати його ім'я? - Не втрималася Берніс.

Страчан знизав плечима:

- Джонсон, Ерні Джонсон.

- А як його знайти?

- На жаль, його вже немає в живих.

Як шкода. Маршалл почав втрачати надію.

- А він хоч залишив після себе якісь записи, паперу, щось матеріальне? Страчан похитав головою:

- Якщо вони й залишилися, то для нас вони все одно втрачені. Чому, ви думаєте, я тут відсиджуюся? Але ж я навіть знайомий з Нормою Матті, державним прокурором, і причому досить добре. Я зважився піти до нього і все розповісти. Але треба завжди враховувати ту обставину, що всі ці шишки там, нагорі, навіть не призначать вам час для зустрічі, якщо у вас немає конкретних доказів, і до того ж неспростовних. Влада важко змусити висунути голову з своєї раковини. Вона не бажає ні в що втручатися.

- Гаразд ... Ну, і що цей Ерні Джонсон відкопав?

- Коли він прийшов до мене, то був в досконалої паніці. За його словами, гроші від оголошень та платежі за навчання зникали і потім надходили невідомо звідки. І було ясно, що вони не приносили ніяких відсотків, ніяких доходів, як слід було б в тому випадку, якщо б, наприклад, гроші спеціально для цієї мети затримувалися в банку. Нічого подібного. Вони ніби падали в бездонну бочку і безслідно зникали. Ці панове маніпулювали цифрами, намагаючись приховати, що оплачували прострочені рахунки абсолютно з іншого рахунку ... Словом, була повна каша.

- Вартістю в кілька мільйонів?

- Принаймні, величезні суми університетських Доходів витікали рік за роком абсолютно безслідно. Десь там, в іншому вимірі, мабуть, існує ненаситне чудовисько, поглинала всі наші доходи.

- І тоді ви зажадали ревізії?

- Так. Ежен Байлор замайорів під стелю. Наші відносини моментально перейшли з ділових на особисті, і ми стали непримиренними ворогами. Це мене остаточно переконало в тому, що університет відчуває великі труднощі і що в них винен Ежен Байлор. Але, природно, він нічого не міг зробити один, без відома інших. Я впевнений, що всі вони були заодно. Тому коли голосували за мою відставку, думка була такою одностайною.

- Але яка мета? - Запитала Берніс. - Для чого їм ставити під удар економічне становище університету? Страчан тільки похитав головою:

- Я не знаю, що вони намагаються зробити, але якщо немає ніякого іншого, ретельно приховуваного пояснення того, куди пропадають гроші і як можна покрити недостачу, то університет, найімовірніше, наближається до банкрутства. Кулинский повинен про це знати. Для мене ясно, що він причетний і до фінансових махінацій, і до мого звільнення.

Маршалл погортав свої замітки.

- Ну, а як вписується в загальну картину наша дорога професорки?

Страчан не втримався від сміху:

- Ах! Наша дорога професорки! З хвилину він обмірковував відповідь.

- Звичайно, Лангстрат завжди була керівником, що має безсумнівний вплив, але .., я не думаю, що коло замикається на ній. По-моєму, вона цілком і повністю контролює всю групу, але в той же час існує хтось сильніший, і йому, в свою чергу, підпорядкована Лангстрат. Я думаю .., я думаю, вона несе відповідальність за людей з цієї групи перед кимось могутнім і мені невідомим.

- І ви навіть не здогадуєтесь, хто це може бути? Страчан заперечливо похитав головою.

- Ну ладно, що ви ще знаєте про неї самої? Страчан задумався, згадуючи потрібні відомості:

- Навчалася в Лос-Анжелесі, викладала в інших університетах, перш ніж потрапила в Вайтмор-коледж. На факультеті вона вже не менше шести років. Наскільки я пам'ятаю, завжди цікавилася східною філософією і окультизмом. Якийсь час була пов'язана з новоязической групою в Каліфорнії. Але, розумієте, я тільки три назад помітив, що вона відкрито висловлює свої вірування учням, і був вражений, дізнавшись, що її лекції викликали великий інтерес. Її віровчення і рекомендації щодо його практичного застосування знайшли відгук серед студентів і серед викладачів.

- Хто ж з них на це спокусився? Страчан обурено потряс головою:

- Це безумство тривало на факультеті психології кілька років, перш ніж я звернув на нього увагу! Серед колег Лангстрат можу назвати - Маргарет Ісландер .., ви її, може бути, знаєте?

- Я думаю, моя подруга Рут Вільямс знайома з нею, - зауважила Берніс.

- Ісландер одна з перших увійшла до групи Лангстрат, правду сказати, вона завжди цікавилася парапсихологією, як втім і Едгар Кейс, так що це було природно.

- Ви можете назвати кого-небудь ще? Страчан дістав дрібно списаний аркуш паперу і поклав його перед Маршаллом.

- Я переглядав його безліч разів після того, як покинув університет. Перед вами список майже всіх працівників кафедри психології ... - він вказав на кілька імен. - Тревор Коркоран приступив до роботи тільки в цьому році. Перш ніж потрапити в університет, він три роки навчався не де-небудь, а в Індії. Хуаніті Янке замінила Кевіна Форда ... Та й багато інших змінилися за останній рік. У нас відбулися великі кадрові переміщення.

Маршалл зауважив другу групу імен на листку.

- А хто ці люди?

- Гуманітарний факультет, потім факультет філософії, а ці, внизу, читають лекції з біології і підготовчий курс медицини. У Вайтмор-коледжі відбулися великі переміщення.

- Ви говорите це вдруге, - зауважила Берніс. Страчан глянув на неї:

- Що ви хочете цим сказати?

Берніс взяла листок з рук Маршалла і поклала його перед Страчаном.

- Розкажіть, будь ласка, все по порядку. Хто з цих людей прийшов до університету за останні шість років після того як з'явилася Лангстрат?

Тепер Страчан почав більш уважно вдивлятися в прізвища:

- Джонс, Конрад ... Вайтерспун, Еппс ...

Переважна більшість викладачів і асистентів замінили тих, хто пішов сам або тих, з ким не відновили контракт. Так, хіба це не примітно?

- Я б сказала, що це вельми примітно, - відгукнулася Берніс.

Страчан був явно приголомшений.

- Ці просто неймовірні зміни викладацького складу мене дуже турбували, але я не замислювався ... Це багато що пояснює. Я знав, що між цими людьми існує якийсь зв'язок. Якісь незрозумілі, дуже специфічні відносини, особливий мову, таємниці, особливе ставлення до дійсності. Ймовірно, ніхто з них нічого не міг робити без відома інших. Я думав, це примха, яка носила скоріше соціологічний характер ... - він підняв очі від списку, в них розгорявся вогник нових думок. - Значить, це було більш серйозно. Наш університет окупований, а кафедри заселені .., божевільними!

Коротке, як спалах, спогад на мить виникло в голові Маршалла, ніби швидко промайнув кадр, - його дочка Санді, що говорить: "Люди навколо починають реагувати містично. Я гадаю, нас захопили якісь чужинці". І слідом за цим згадався телефонну розмову з Кет: "Я боюся за Санді .., вона вже не та Санді, що була раніше ..."

Маршалл відігнав спогади і продовжував гортати свої записи. Врешті-решт він натрапив на старий листок, отриманий Берніс від Альберта Дарра.

- Гаразд. Тепер подивимося, що за курси були у Лангстрат: "Введення в свідомість богів і богинь і Можливості ... Таємне медичне колесо ... Магічні форми і малюнки ... Дороги до Внутрішнього світла ... Зустріч з твоїми власними духовними проповідниками".

Страчан ствердно кивав.

- Так, все це почалося як факультатив до навчальної програми, чисто добровільно, за вибором, для цікавляться студентів, і плата за курси надходила в окрему касу. Я думав, вони вивчають фольклор, перекази і традиції.

- Наскільки я розумію, вони відносяться до цієї нісенітниці цілком серйозно.

- Мабуть так. І тепер виходить - велика частина викладачів та учнів .., зачаровані ?!

- Так само, як керівники правління. Страчан знову задумався.

- Послухайте, я думаю, що подібне ж запаморочення напало на членів університетського правління. Там всього дванадцять місць, і п'ять з них раптово зайняли нові люди за якихось півтора року. Інакше як пояснити результат голосування? До цього в правлінні у мене були вірні друзі.

- Як їх звали, і куди вони поділися?

Берніс записувала імена, а також відомості про кожного, наскільки пам'ятав Страчан. Джек Абернатті помер. Моріс Джеймс збанкрутував і змінив роботу. Фред Айнсворт, Джордж Ульсон і Рита Якобсен виїхали з Аштона невідомо куди.

- Те ж саме відбулося з іншими, залишилися тільки ті, хто увійшов в містичну групу.

- Включаючи Кулинського, нового ректора, - зауважила Берніс.

- І Дуайта Брандона, власника землі.

- А як з Тедом Хармеля? - Запитав Маршалл. Страчан стиснув губи, опустив очі і зітхнув.

- Він спробував вийти з гри, але до цього часу він занадто багато знав, адже недарма він був дружний зі мною. Тому вони вважали, що легше буде домовитися про Хармеля, ніж контролювати його. Вони змусили Теда виїхати з міста, сфабрикував відповідний до випадку скандал.

- Вони зіткнулися лобами, - пробурмотіла Берніс.

- Звичайно. Він мені постійно твердив, що це нове захоплююче наукове відкриття в області людської свідомості, і запевняв, що спочатку їм рухав інтерес до нового. Але він все більше і більше вплутувати в їх каверзи і потрапляв в залежність. Вони обіцяли підтримку, а значить, і успіх його газеті, якщо він увійде з ними в компанію.

Перед внутрішнім зором Маршалла встала ще одна картина: сірі очі Бруммеля дивилися на нього гипнотизирующе, і вабить голос запитував: "Маршалл, ми хочемо знати, з нами ти ..."

Страчан продовжував говорити. Маршалл прийшов до тями і перепитав:

- О, вибачте, що ви зараз сказали?

- Я сказав, що Тедові довелося вибирати. Він завжди керувався перш за все істиною і був безстороннім до всіх, навіть до своїх друзів, включаючи мене. З іншого боку, він належав до групи Лангстрат, дотримувався їх філософії і був прекрасно обізнаний про експерименти. Я думаю, він вважав, що істина є недоторканною, що преса завжди має право на свободу, але поки, перебуваючи на роздоріжжі, він почав друкувати матеріали про економічні проблеми. І явно перейшов межі дозволеного щодо членів правління.

- Так-так, пригадую, - сказала Берніс, - Хармеля говорив, що вони намагалися взяти його під контроль і диктувати, що йому слід писати. Це його страшно розлютило.

- Природно, коли справа стосувалася принципів, не має значення, так званих наукових або метафізично-філософських, якими він так захоплювався, Тед в першу чергу залишався журналістом ... - Страчан знову зітхнув, дивлячись у підлогу. - Так що, на жаль, він потрапив під перехресний вогонь в моїй боротьбі з університетським правлінням. Внаслідок чого ми обидва втратили свої посади, положення в суспільстві ... Можна сказати, я був навіть радий все кинути і поїхати. З ними неможливо боротися.

Маршаллу такі мови не припали до смаку.

- Невже вони такі сильні? Страчан був дуже серйозний:

- Я навіть не уявляв собі тоді, наскільки всюдисущі і могутні вони насправді, та й зараз до кінця не уявляю. Я поняття не маю, яка кінцева мета всіх цих людей, але починаю усвідомлювати, що всякий, хто встане у них на дорозі, буде знищений. Зараз, сидячи перед вами і згадуючи недавнє минуле, я приходжу в жах при думці про те, як багато людей в Аштон, що не мають ні найменшого відношення до університету, зникло протягом останнього року.

Маршалл згадав Джо, господаря бакалійної крамниці. А Елі? Що сталося з нею?

Страчан був блідий, і в голосі його звучала тривога:

- Що ви обидва збираєтеся робити з усією цією інформацією.

- Не знаю, - чесно зізнався Маршалл.

- Я ще не знаю. До повної картини бракує багатьох деталей. Поки мені нічого друкувати.

- Пам'ятайте, що трапилося з Тедом? Чи замислювалися ви над цим?

Але Маршалл і не збирався зараз про це думати. Він вважав за краще запитати про інше:

- Чому Тед не захотів зі мною розмовляти?

- Він боїться.

- Боїться чого?

- Їх. Системи, яка його зламала. Він більше знає про їх таємничих заняттях, ніж я, і впевнений, що його страх має підстави. Упевнений, що небезпека дуже велика.

- Але з вами-то він розмовляв?

- Звичайно. Про все, крім того, що вас зараз цікавить.

- Ви продовжуєте зустрічатися?

- Так, Удіму рибу, полюємо, обідаємо разом. Він живе недалеко звідси.

- Чи не могли б ви йому зателефонувати?

- Зателефонувати і замовити за вас слівце?

- Саме це я маю на увазі.

- Я .., я подумаю, але це і все, що я можу вам обіцяти.

- Дякуємо!

- Але .., містер Хоган ... - Страчан подався вперед і взяв Маршалла за руку. Подивившись на обох журналістів, він сказав дуже спокійно:

- Мені страшно за вас. Ви не невразливі. І ніхто з нас не здобув перемоги. Упевнений, що людина може втратити все, якщо зробить хоча б один невірний крок. Обмірковуйте свої вчинки, я вас благаю, обмірковуйте свої вчинки і кожну секунду ясно усвідомлюйте, що ви робите.

Том, відповідальний редактор "Кларион", був зайнятий розміщенням оголошень і верстки на шпальтах чергового номера, коли дзвякнув дзвіночок вхідних дверей. У Тома були важливіші турботи, ніж прийом відвідувачів, але Хоган і Берніс поїхали за своїми таємничим справах, і крім нього в редакції нікого не було. Як би він хотів бачити Еді на її звичайному місці! Працювати ставало з кожним днем ??все важче. Хоган і Берніс в гонитві за примарами абсолютно закинули свої обов'язки, і виконувати їх було нікому.

- Тут є хто небудь? - Вимовив приємний жіночий голос.

- Хвилиночку, я зараз вийду! - Закричав Том, витираючи руки вологою ганчіркою.

Вузьким проходом між столами він вибрався в приймальню, де побачив у перегородки привабливу, ошатно одягнену молоду жінку. Побачивши його вона посміхнулася. "Ой ой ой!" - Подумав Том, відразу відчувши себе молодшим.

- Привіт, ніж можу служити? - Запитав він, все ще витираючи руки.

- Я прочитала оголошення, що вам потрібна секретарка. Я прийшла дізнатися, чи можете ви мене взяти на роботу. "Повинно бути, це ангел", - подумав Том.

- Якщо ви впораєтеся, то, будь ласка, для вас тут маса справ!

- Так, я готова почати хоч зараз! - Відповіла жінка з радісною посмішкою.

Представляючись, Том перевірив, чи чисто витерта його рука і простягнув її:

- Том Мак Бридж, відповідальний редактор. Міцно потиснувши простягнуту руку, жінка відповіла:

- Кармен.

- Приємно познайомитися, Кармен. Вона засміялася свою забудькуватість.

- О, Кармен Фразер. Я так звикла представлятися тільки по імені.

Том відкрив маленькі дверцята в перегородці, запрошуючи Кармен слідувати за собою.

- Давайте я покажу вам, чим ми тут займаємося.

 



 глава 15 |  глава 17

 глава 5 |  глава 6 |  глава 7 |  глава 8 |  глава 9 |  глава 10 |  глава 11 |  глава 12 |  глава 13 |  глава 14 |

© um.co.ua - учбові матеріали та реферати