Головна

Розділ чотирнадцятий

  1.  Chapter One (глава перша) The Eve of the War
  2.  I. ГЛАВА Про самадхи
  3.  II. ГЛАВА Про ДУХОВНОЇ ПРАКТИЦІ
  4.  III. ГЛАВА Про НЕЗВИЧНИХ ЗДІБНОСТЯХ
  5.  IV. ГЛАВА ПРО ЗВІЛЬНЕННЯ
  6.  Аліментні обов'язки батьків і дітей (глава 13).
  7.  вісімнадцятий ГЛАВА

Мандрівник з порожніми кишенями сміється і співає побачивши грабіжника.

Децим Юний Ювенал

Коли перші промені світанку несміливо ковзнули в кімнату, Майкл відкрив очі. Над його ліжком схилився огрядний імпозантний чоловік; криваво-червоний відтінок його шапочки і мантії свідчив про прагнення померти за свою віру. Пронизливий погляд пробіг по тілу і зупинився на обличчі юнака. Майкл розгублено закліпав, коли його одурманений болем і зіллям мозок розпізнав, нарешті, несподіваного гостя. До нього завітав кардинал Уолси, той самий царедворець, на якого він прагнув справити потрібне враження. В общем-то, слід було очікувати, що хитромудрий канцлер, який тримав руку на пульсі королівства, не дозволить графу-маршалу і капітану гвардії обійти себе в гонитві за відомостями про невдалий замах.

- Ваше високопреосвященство! - Майкл підвівся на лікті, з подивом відзначивши, що не відчуває болю, і поспішно застогнав, щоб приховати замішання. - Уклінно прошу вибачити мене за те ... - "... що приймаю вас в одній нижній білизні ..." Святі угодники, але йому зовсім не боляче!

Незнайомий слуга вніс до кімнати якийсь дивний стілець з високою спинкою і поставив його біля ліжка. Непроханий гість з гідністю опустився на нього.

- Залиште нас. - Слуга схопив за комір протестуючого Піппін і виштовхав за двері, обережно причинивши за собою двері. Як тільки вони залишилися одні, кардинал поцікавився: - Що ви робили минулої ночі біля дверей спальні її величності?

Майкл сподівався на те, що його виснажений вигляд зробить його слова переконливішими.

- Право ж, не пам'ятаю точно. З дозволу вашої високопреосвященства, шукав відхоже місце, напевно.

- Придумайте що-небудь розумніше, сер! Варта не пропустила б вас!

- При всій повазі до вашого високопреосвященству, дозвольте зауважити, що варта не зупинила того негідника, який сплутав мою печінку з піхвами свого кинджала. Відверто кажучи, я не можу пояснити ні собі, ні тим більше вам, як я туди потрапив. І якби ваше високопреосвященство зажадали, щоб я провів вас туди, то, слово честі, я б не зміг цього зробити.

- Кому ви служите? Ким був той чоловік, якого ви вбили? Що ви підмішали в питво її величності? Викладайте негайно, щоб мені не довелося витягати з вас правду кліщами!

Майкл зрозумів, що опір даремний. Кардинал вів облогу за всіма правилами.

- Хотів би я мати відповіді на ці питання, ваше високопреосвященство! На жаль, мені нема чого запропонувати вам. Я лише смутно пригадую, як брів кудись в темряві, шукаючи, прошу вибачення, де б полегшитися. Як раптом, звідки не візьмись, на мене накинувся ця людина. А коли я запитав у нього дорогу, він вказав мені шлях в пекло.

Кардинал відкинувся на високу спинку стільця, благоліпно склавши руки на животі.

- Для чого ви прибули до двору?

Майкл вибудував свої розбігаються думки в бойові порядки.

- Щоб гідно представляти на турнірі мого благородного опікуна, щоб здобути славу і почесті для будинку Тайрона і, е-е, зробити так, щоб мій благородний прийомний батько пишався б своїм спадкоємцем, ваша милість.

"Капелька скромності ще нікому не шкодила", - вирішив хлопець.

- Вас охоплюють амбіції, чи не так? Дехто назвав би це пороком. А я стверджую, що амбіції породжують велич, але за умови належного догляду за ними. Подумайте гарненько. Що ви можете розповісти мені про людину, напавши на вас?

Майкл обережно поклав руку на пов'язку, що закриває його правий бік.

- Він лаявся по-іспанськи, від нього виходило нестерпний сморід, і ще він однаково добре володів обома руками. Перед Господом нашим клянусь - це все, що я запам'ятав. - Як же вам вдалося здолати його після удару кинджалом в печінку?

Якесь шосте відчуття підказало Майклу, що зараз йому не просто розставляють пастку. Очевидно, на думці у кардинала було щось ще. Невже Уолси зацікавився ним і вирішив, що варто взяти його під свою опіку? Так, як він вчинив з Саффолком?

- Це питання з області теології, ваше високопреосвященство. Навіщо Господу щадити грішника? Бути може, він в невимовної милості своєї підготував мені нові випробування? На це я можу відповісти лише: "Побач! Ось він я!". - Все-таки юнак недарма ходив на месу.

Губи кардинала здригнулися, і він насилу приховав посмішку.

- Ви вважаєте, що у мене є для вас нове випробування?

Майкл, не здригнувшись, зустрів погляд маленьких хитрих вічко.

- Побачите! Ось він я!

- Мені стало відомо, що в день вашого прибуття до двору якийсь помічник керуючого зіграв з вами злий жарт, поселивши вас в підвалі. Але завдяки втручанню леді Рене, принцеси Франції, вас перевели в цю славну кімнату. Ви добре знайомі з її високістю?

"Не так добре, як мені б хотілося", - похмуро подумав Майкл. А тепер, в світлі її поспішного від'їзду, продовжити знайомство вже не представлялося можливим.

- Я мав щастя кілька разів розмовляти і танцювати з її високістю. Вона здалася мені чарівною і гідною всілякого довіри особливої.

- Мені повідомили ще про один сумному випадку. Я маю на увазі вашу сварку зі шталмейстером його світлості герцога Норфолка, якимсь сером Уолтером Деверо, якщо не помиляюся.

- Сер Уолтер вважав себе ображеним, дізнавшись, що у нас з ним був один і той же батько. Він викликав мене на дуель в надії змити образу, завдану, як він вважав, нашого спільного предка. - Юнак помітив, як кардинал виразно примружився, і зрозумів, що його співрозмовник не трапився на гачок. Майкл поспішив виправити помилку. - А той факт, що я натрапив на нього в настільки невідповідний момент, коли він силою домагався однієї відомої леді, дав серові Уолтеру привід, якого він шукав, ваше високопреосвященство. - Тепер його застереження можна було списати на те, що він прагнув захистити честь і гідність Рене від можливих інсинуацій.

- Його величність дуже задоволений вами. Він навіть називає вас "своїм безстрашним захисником". Вважаю, у нього є на те вагомі причини. Я ж, з вашого дозволу, не буду поспішати з судженнями. До речі, у вас випадково немає бажання отримати будь-яку посаду при дворі, або ж ваші устремління не сягають далі того, щоб змінити свого прийомного батька на посту віце-короля Ірландії?

- Мої устремління, ваше високопреосвященство, полягають у тому, щоб вірно служити своєму королю і тим великим мужам, які, в свою чергу, служать йому.

- У його світлості герцога Бекінгема і лорда Нортумберленд в безлічі є чини і посади для тих, у кого тверда рука, здатна тримати меч. Думаю, вони з радістю візьмуть під своє крило безстрашного захисника його величності.

"Кардинал Уолси знає, хто замишляв убивство короля", - зрозумів Майкл. Отже, настав час визначитися, в який бік дме вітер його лояльності. Молода людина задумався, а чи не час відкрити скриньку і дістати звідти кинджал, експропріювати їм у Бекінгема. Він міг сказати, що відняв його у іспанського найманого вбивці в запалі сутички і таким чином відправити Бекінгема на ешафот, куди кардинал особисто доставив би герцога у візку для засуджених. Ось тільки чи варто? Адже при цьому він міг мимоволі видати Анну, а вже та напевно постаралася б втопити і Рене. То чи не краще притримати цю козирну карту в рукаві, щоб подивитися, куди приведе розслідування замаху?

- Якщо це єдине місце, гідне людини моїх талантів, необтяженого довгою родоводу, то я б вважав за краще служити своєму королю і моєму благородному покровителю в Ірландії, ваша милість.

Кардинал встав. Майкл, зовнішність якого з упевненістю дозволяла зробити висновок, що він залишається прикутим до ліжка через небезпечну рани, обмежився тим, що чемно схилив голову. І тільки коли великий - у всіх сенсах - людина разом зі своїм незвичайним стільцем покинув його кімнату, юнак помітив, що перстень, подарований йому лордом Тайроном, зник з його вказівного пальця. Він забув зняти його минулої ночі!

У дверях з'явився Пиппин і з поклоном запросив до свого господаря двох нових відвідувачів: Норфолка і Марни. Постаравшись приховати занепокоєння, Майкл відкинувся на подушки і почав відповідати на їхні запитання. Як він потрапив в покої королеви, куди стороннім вхід заборонено? Чи знає він людини, якого вбив? Як йому, до нестями п'яного, вдалося здолати спеціально навченого найманого вбивцю? І не відомо йому про кого-небудь, хто бажає зла його величності? Він відповідав їм в тому ж дусі, що і кардиналу, зробивши особливий наголос на ваги свого поранення.

На відміну від кардинала Уолси, його особистість, схоже, не викликала особливого інтересу ні у Норфолка, ні у Марні. Ретельно продуманий розповідь і хворобливий стан юнаки цілком задовольнили їх цікавість. Побурчав про людське око, вони згідно покивали головами і пішли. Під час розпитувань важливі панове навіть не потрудилися присісти. Майкл сильно сумнівався, що вони повернуться, щоб дізнатися у нього ще що-небудь.

Вивергаючи прокляття, він схопився з ліжка і скинув матрац на підлогу, сподіваючись, що перстень всього лише зісковзнув у нього з пальця уві сні. У повітря злетіло чорно-біле смугасте перо, противно лоскочучи йому ніс. Майкл зловив його і підніс до світла, щоб роздивитися краще. Зазубрені кінчики підказали юнакові, що воно належить пугачеві. Якщо тільки лелеки, вісники щастя і процвітання, не давали іншим пернатим уроки по перенесенні ваги, він сумнівався в тому, що пугач міг поцупити його перстень. Зім'явши перо в кулаці, Майкл перерив купу простирадлом, ковдр, подушок і покривал. До його розпачу, кільця і ??сліду не було. Юнак зазирнув навіть у замкнений скриньку під ліжком, обнишпорив підлогу, обшукав гардеробну, шафа і все скрині. Кільця не було ніде.

- Пиппин! - Заревів він, відриваючи слугу від приємного проведення часу - той пліткував в коридорі з побратимами по ремеслу. - Хто-небудь ще, крім тебе, заходив в кімнату, поки я спав?

- Я нікого не помітив ... Щоб мені провалитися! - Завив Пиппин побачивши безладдя, влаштованого Майклом.

- Пропало кільце, подароване мені мілордом, Пиппин. Я кудись зачіпав його і не можу знайти. Ти повинен допомогти мені відшукати його в цьому бардаку.

На лобі Піппін прорізалися глибокі зморшки, коли він перевів стурбований погляд на свого господаря.

- Пане професоре, ваша рана ...

Але юнак не відчував ані найменшого фізичного незручності.

- Із цього приводу не хвилюйся. Шукай перстень.

Увійшовши до вбиральні, він засунув за собою фіранку. Полегшити, Майкл опустився на табуретку, щоб уважніше розглянути свою рану. Минулої ночі з ним сталося щось дуже дивне. Варто було ретельно у всьому розібратися. Серце важко стукало у нього в грудях, коли юнак почав обережно розмотувати пов'язки, що стягують правий бік. Але, на свій подив, він не відчув ні найменшого болю. Лляні тампони, підкладені під пов'язку, рясно просочилися кров'ю, яка вже встигла засохнути. Якщо відірвати їх, у нього напевно відкриється кровотеча, не кажучи вже про диявольську болю. Але чи є в цьому необхідність? Майкл глибоко зітхнув і потягнув за кінчик подушечки, чекаючи, що поранений бік відгукнеться гучним протестом. Але, до його неймовірному подив, тампони просто звалилися на підлогу, а з ними разом і нитки, якими лікар недавно зашив йому рану!

У юнака відвисла щелепа. Не вірячи своїм очам, він почав обмацувати місце, в яке найманий вбивця встромив кинджал, але не виявив ніякого сліду вчорашньої події. Рана затягнулася повністю, і, якщо не брати до уваги плям висохлої крові, шкіра юнака була гладкою і чистою, як у дитини! Він обережно потикав в неї пальцем і зустрів м'яке і пружне опір здорової плоті. Майкл оглянув свій лівий бік і не знайшов нічого підозрілого і там. Неймовірно, але факт! Чаклунство, не інакше. Що ж являв собою його диявольський напій - цілюще зілля, отрута або чарівний відвар? Мозок юнаки відмовлявся сприймати те, що відбувається: чи не сходить він з розуму?

Майкл відчув, як на плечі йому, подібно сніговій лавині, обрушився вантаж нових проблем. Як, чорт забирай, зможе він пояснити зникнення рани лікарям, якщо вони стануть наполягати на тому, щоб оглянути його? "Шановні панове, я абсолютно здоровий тілом і хворий духом ..."

Чума і мор на голову Донно О'Хіккі! Майкл дав собі слово, що, як тільки опиниться в Ірландії, неодмінно знайде чортова скалозуба і мечем або кулаками виб'є з нього правду. "Дракон кров", будь він проклятий! Так це чистої води чаклунство! Не дивно, що старий просив нікому не розповідати про своє зілля. За такі жарти його треба живцем спалити на вогнищі!

Обхопивши голову руками, Майкл спробував заспокоїтися і розібратися в урагані почуттів, що вирували у нього в душі. Він заразився англійської лихоманкою, але вижив. Іспанська м'ясник проткнув йому печінку, але життєво важливий орган відновився всього за одну ніч. Він сам став сильнішим, більш рухливими, швидше. Він навчився чути оленів за цілу лігу, стрибати, подібно до гігантського коника, став відчувати те, про що раніше міг тільки мріяти ...

Безстрашний захисник короля знову взявся обмацувати свій загоєний бік. Чаклунство це чи ні, до чого божеволіти тільки тому, що з ним сталося диво? Він постарається приховати свої аномальні здібності від цікавих очей, а після повернення в Ірландію відшукає знахаря і випитати у нього всі подробиці того, що з ним сталося.

Отже, прийнявши єдино вірне в його становищі рішення, Майкл знову замотав бік пов'язкою, підклавши під неї згорнуті лляні тампони. Мабуть, він істотно наблизився до своєї мети. І нехай він прибув до двору лише для того, щоб виконати свій обов'язок, але хто заважає йому заодно і випробувати себе? І ніяка маленька інтриганка не зіб'є його з шляху істинного, вселяючи нездійсненні надії його розуму, серця і тому органу, що розташований нижче. Він повинен дякувати богів за те, що вона поїхала. Недарма ж його мудрий наставник застерігав юнака від подібних захоплень. На відміну від суто плотської і тому пробачної зв'язку з Ганною, відносини з Рене в цьому сенсі стануть актом повного непокори. Покінчивши з перев'язкою, Майкл повернувся в кімнату. Язичницький перстень Тайрона слід знайти будь-що-будь, як і справити належне враження на кардинала Йорка.

Думки про спіткала її невдачі, про майбутній розслідуванні, а головне - про лейтенанта Армадо Бальоні не давали Рене заснути, але перший промінь світанку застав її у всеозброєнні, зібраної і готової до бою. Отже, вона поквапить кардинала Уолси з вирішенням питання про її майбутнє заміжжя, щоб отримати можливість доступу до Талісману, і постарається з'ясувати особу свого сором'язливого віршомаза. Остання загадка представлялася їй надзвичайно цікава.

Рене прийняла рішення продовжити свою гру. Серце дівчини залишилося у Франції, і вона повинна повернутися на батьківщину з перемогою.

Однак, перш за все, слід було засвідчити свою повагу бідної королеві і впоратися про її самопочутті. Принцеса вже шкодувала про те, що допомагала Бекінгем і його клевретам в здійсненні їх зрадницьких задумів.

За дверима апартаментів принцесу чекав в засідці сер Уолтер Деверо.

- Міледі, я хочу вибачитися перед вами.

На обличчі Рене не здригнувся жоден мускул. Дивлячись повз сера Уолтера, вона гордовито вимовила:

- Сержант, негайно приберіть екскременти з мого шляху. - Не встигла вона договорити, як її особисті охоронці перегородили дорогу настирливому причепу. Сер Уолтер не наважувався піти за нею. - Сержант Франческо, сьогодні після полудня я має намір відновити своє навчання. Вчора цей негідник поставив мене в принизливе становище, з якого я не змогла виплутатися самостійно.

- Дуже добре, мадам. Ми почнемо з положення, в якому, на превеликий жаль, ви опинилися вчора і продовжимо заняття зі звільнення від захоплення. Можу я запропонувати скористатися затупленими стрілами без оперення?

- Я повністю покладаюся на вас, сержант.

Веселі сонячні зайчики грали з Рене в хованки, відбиваючись від музичних шибок, поки вона йшла по коридору до апартаментів її величності. Вона була неприємно вражена, виявивши Анну біля дверей в особисті покої королеви.

- Мені дуже шкода, леді Норріс, - розсипалася у вибаченнях Анна. - На даний момент її величність оглядає лікар. Її ні в якому разі не можна турбувати. Можу я передати їй ваше послання?

Після того як леді Норріс, щохвилини витираючи сльози, попросила передати її величності свої найкращі побажання, Рене зробила крок вперед, надівши непроникну маску придворної люб'язності.

- Доброго ранку, Анна. Як себе почуває її величність?

Анна випустила зітхання і закудкудакав:

- Який жах, Рене! Не можу тобі передати, як ми всі засмучені. У його величності в очах стояли сльози, можеш собі таке уявити? Мені здається, я ніколи не бачила його таким. А наша бідна мила королева! Коли високоповажні сеньйори де Вітторія і де ла Са зійшлися на думці, що її нездужання суть наслідок розладу шлунка, вона наполягла на тому, щоб провести всю ніч на молитовній лавці і відправила зберігача свого особистого гаманця зробити пожертвування лікарні Святої Катерини. Так що, цілком природно, сьогодні вранці її величність відчуває себе абсолютно розбитою. А як пройшов твій вечерю з кардиналом Йорком?

Рене не пам'ятала, щоб обговорювала свої плани на вечір з Ганною. Втім, репліка подруги зайвий раз свідчила про те, що при дворі не існує таємниць. Холоднокровність Анни вразило дівчину до глибини душі, особливо якщо врахувати, що саме сестра Бекінгема отруїла королеву з наміром вбити її спадкоємця, а тепер мала збагнути, що зілля, яке вручила їй Рене, виявилося марним. У відповідності зі своєю роллю в спектаклі, який обидві, не змовляючись, розігрували один для одного, принцеса поцікавилася:

- Як твої справи? Сподіваюся, тобі стало ... краще?

І знову Рене була вражена в саме серце. Легка посмішка, скользнувшего по губах Ганни, була абсолютно щирою!

- О так звісно! Тебе послало мені саме небо.

- Що ж, я дуже рада, - вимучені посміхнулася принцеса. - Мені б дуже хотілося побачити королеву, але, наскільки я розумію, зараз вона зайнята. Прошу передати її величності, що я страшенно засмучена її нездужанням і дякую Господу за її одужання. Мабуть, я завдам їй візит трохи пізніше.

Двері в особисті покої королеви відчинилися, і звідти вийшли іспанські дворяни, щось жваво обговорюючи між собою. Рене зробила спробу увійти, але Анна загородила їй дорогу.

- Її величність не можна турбувати ні в якому разі!

Непідробна тривога в очах подруги в черговий раз змусила принцесу змінити свою думку про неї. Їй раптом захотілося крикнути Ганні в обличчя: "Невже ти думаєш, що я почну базікати? Або це не я дала тобі флакон із зіллям, проклята ліцемерка?" Бути може, Анна і володіла талантами лицедійки, але особливим розумом не відрізнялася.

Зі спальні королеви вийшла світловолоса сестра сера Уолтера Маргарет Кліффорд, тримаючи на згині ліктя кошик із брудною білизною. Побачивши принцесу, вона обдарувала її білозубою яскравою посмішкою, жваво нагадала Рене Майкла.

- Міледі Рене, хочете, я дізнаюся, чи не бажає її величність прийняти вас?

Рене здивовано закліпала.

- Е-е ... так, звичайно. Дякую вам, ви дуже люб'язні.

Доктор Линакр і головний хірург Джонсон привели з собою третього побратима по ремеслу, щоб оглянути свого незвичайного пацієнта. Доктор Чамбер мав велику практику в Падуї [53], перш ніж прийняв пропозицію вінценосного батька Генріха і став його особистим лікарем і аптекарем. Три вчені мужі, яким допомагали численні учні та підмайстри, метушилися навколо Майкла, як ворони, що злетілися на свіжий труп, озброєні холодними інструментами замість дзьобів і кігтів. Грунтовно простукали своїми залізяками йому груди і зім'яти твердими пальцями обличчя, вони невиразним бурмотінням висловили свою повну вчений розгубленість, виявивши його в доброму здоров'ї.

Нарешті, Джонсон, виправдовуючи своє прізвисько Королівська П'явка, забажав оглянути рану пацієнта. Побачивши блискучого зонда і ланцета Майкл закрився подушками, тремтячи, як незаймана напередодні першої шлюбної ночі, і відмахуючись від їх крижаних рук.

- Мій добрий доктор! - Скрикнув він, натягнуто посміхаючись. - Цілу ніч я провів, заповнюючи запаси власної крові і латаючи шкуру. І якщо ви почнете віддирати пов'язку, це напевно призведе до погіршення мого стану і спричинить самі катастрофічні наслідки для мого здоров'я, що було б дуже прикро, оскільки я дав обітницю пожертвувати значні суми на читання лекцій. Я маю на увазі університети Оксфорда і Кембриджа, Королівський коледж лікарів, Гільдію хірургів і Гільдію аптекарів, вчені члени яких зможуть використовувати мої скромні заощадження для проведення подальших досліджень в області медицини. Джентльмени, поспішаю запевнити вас, що мій слуга вельми досвідчений в зміні пов'язок. Ви самі бачите, що я поправляюсь не по днях, а по годинах. Давайте не будемо грати з долею в орлянку. Від добра добра не шукають, як ви знаєте. Вважаю, його величність буде щасливий почути від вас про те чудо, яке ви створили зі мною.

Вчені мужі порадилися і висловили свою повну згоду з тим, щоб Пиппин і далі доглядав за своїм молодим паном. Майкл полегшено зітхнув, коли доктора віддалилися, пообіцявши повернутися пізніше, щоб все-таки оглянути його.

Нарешті встановилася гарна погода, і король Генріх поспішив скористатися нагодою. Він вирішив зробити собі приємність соколиним полюванням. Майкл з гіркотою вслухався в стукіт копит гарячих жеребців, що несли з двору короля з почтом. Він відчував себе хлопчиськом, якого відправили спати, залишивши без вечері, а безуспішні пошуки персня лорда Тайрона у власній спальні не сприяли поліпшенню його настрою.

До обіду Майкл остаточно занепав духом. Вирішивши змити запах лікарів, поколов його тіло своїми зловісними інструментами, він замовив розкішну ванну, відправивши Піппін подихати свіжим повітрям, а сам витягнувся в бадді, заповненої прохолодною, пахучою травами водою. Втім, юнак здогадався приберегти забруднені кров'ю лляні тампони: вони ще можуть стати йому в пригоді.

Близько полудня до палацу повернувся король. У супроводі гучної ватаги дворян він швидким кроком увійшов до кімнати Майкла. За ним прямувала процесія слуг з глечиками вина і підносами з різноманітними стравами. Генріх застав пацієнта в ліжку. Його безстрашний захисник, загорнувшись в велюровий домашній халат, спочивав на ліжку, підклавши під спину гору подушок, дуже нагадуючи вмираючого понтифіка. Для повноти образу йому бракувало тільки яскраво-червоної скуфейкамі на потилиці.

- Ми раді бачити, що ви йдете на поправку, Деверо! - Король недбалим жестом зупинив його, коли Майкл спробував встати з ліжка і схилитися перед його величністю в належному поклоні. - Тільки послухайте про наших нових Кречет, яструб великий і сапсаном - страх і жах, доповім я вам, мій хоробрий захисник!

- Тремтіння і трепет! - Підхопив Вайатт, гугнявим голосом повторюючи оксамитовому баритону короля.

- Мої нові ірландські хижаки злетіли в небеса, як зграя гарпій!

- Стережись, англійська дичину! Тепер тобі не минути лиха!

Подумки завдяки Піппін за те, що той вчасно попередив його про візит короля, Майкл вислухав криваву казку про кельтських пазурах і хитромудрої британської дичини.

- З дозволу вашої величності я хотів би написати мою благородному лорду Тайрону про те, що його скромний дар доставив вам деяке задоволення.

- Скромний дар, слово честі! Ха! Так-так, напишіть! Передайте лорду Тайрону нашу сердечну подяку, бо він дорогий нашому серцю. Згадайте також і про те, що його щедрість не залишиться непоміченою. Мій лорд-скарбник запевняє мене, що, продавши цих незрівнянних пташок, я зможу побудувати кілька нових кораблів, чого я, природно, робити не стану. - Король Генріх зупинився посеред кімнати, широко розставивши ноги і впершись руками в боки, і окинув прихильним поглядом свого прикутого до ліжка захисника. - Ось уже три рази поспіль ви доставили нам задоволення. - І він почав загинати пальці, перераховуючи подвиги Майкла: - Олень, ловчі соколи і порятунок нашої персони ...

Король задумався. Майклу залишалося тільки сподіватися, що Генріх роздумує над тим, який нагороди він заслуговує за свою відданість. Сам він розраховував на лицарські шпори.

Жіночий сміх перервав роздуми вінценосного гостя. Зграйка статс-дам і фрейлін королеви, серед яких виділялися Бессі Блаунт, Анна Гастінгс, Елізабет Кері, Мег Кліффорд і її світлість герцогиня Саффолк, впурхнула в переповнену кімнату і присіли в реверансі.

- Її величність перебуває в доброму здоров'ї і передає вашій величності свої найкращі побажання, - повідомили вони королю, в той час як його веселі і галасливі супутники сприйняли появу дам як сигнал до початку нової полювання.

- Ми прийшли подивитися на безстрашного захисника, - голосним шепотом повідомила блискуча Елізабет Кері своєму братові, серу Френсісу Брайану. - Уявіть нас.

І протягом наступної години на Майкла обрушилися компліменти, недвозначні натяки, завуальовані під легкий флірт, питання про його життя в Ірландії, про його художніх смаках, а також інших інтересах. Молода людина відчував себе султаном в східному гаремі. Затишна обстановка і вино привели всіх присутніх в блаженне настрій; а коли західні сутінки пофарбували шибки в ніжні тони, леді і джентльмени вже напідпитку гучною юрбою відправилися на вечерю, щоб продовжити свої ігри вже в тиші відокремлених спалень.

Отже, гості пішли, залишивши Стенлі, Саффолк і бутель бордоского вина. Майкл був вдячний їм за те, що вони склали йому компанію. Вони стали для нього справжніми друзями, яких у нього ще ніколи не було. Їх життя не залежали від розташування лорда Тайрона, і вони не губилися, почувши в розмові мудровані слова з кількох складів.

- Ти можеш пишатися собою, малюк! - Заплітається мовою проголосив Стенлі. Нетвердими кроками підійшовши до ліжка, він боком сів на неї, та так ніяково, що розлив вино на свій мисливський камзол, після чого дуже обережно поставив ногу на ногу. - Два королівських візиту - Генріх зробив тобі велику честь, май на увазі! - І зграйка чарівних няньок, що домагаються твоєї уваги, готових догодити тебе душею і тілом. Насмілюся припустити, що відтепер ти став своїм при дворі.

- Колись і мені довелося випробувати щось подібне, - меланхолійно зауважив Саффолк, наповнюючи їх кубки, і в голосі його прозвучали ностальгічні нотки.

Стенлі голосно пирхнув.

- Та з тобою панькалися, як з дурним дитям, поки тобі не стукнуло скільки? Тридцять? Або більше?

- Поки я не одружився втретє, після чого щедро передав тобі своїх годувальниць, Стенлі.

- А в той день, коли відбудеться моя заручини з незрівнянної Мег, я вручу їх оцьому малюкові.

- У нього і своїх досить. Так що поверни мені моїх.

- Мабуть, я попридержу їх у себе, якщо твоя світлість не заперечує, оскільки я ще не одружений.

Майкл, і сам не цілком тверезий, жартівливим жестом притиснув руку до серця.

- Джентльмени, від ваших промов мене кидає в тремтіння. До чого вам мінливість, коли ви обидва вже знайшли свою половину?

- Свого часу зрозумієш. - Іронічним тоном Саффолк натякав, що щасливий шлюб має на увазі і самопожертву. - Чоловік зберігає сталість до тих пір, поки не знайде щастя, і в наступну мить він починає мріяти про непостійність.

- Слухай, слухай, малюк. Щасливий той чоловік, хто ніколи не був одружений!

Вони дружно випили за це.

- До речі, розкажи-но нам про свою сутичці з найманим вбивцею. Рана сильно болить? Мені говорили, що стилетом, яким він тебе продірявив, заволодів Марни.

Майкл переказав їм сцену своєї боротьби з вбивцею, постаравшись, правда, обійтися без подробиць, які могли б привести друзів в жах; так що його розповідь мало чим відрізнявся від тієї версії подій, яку він підніс Уолси, Норфолка і Марни.

- У такому разі, вважаю, ти не зможеш взяти участь в турнірі, вірно? - Зауважив Саффолк. - Мені б хотілося схрестити з тобою списи. Возитися зі Стенлі - задоволення сумнівне.

- Якого дідька! - Заревів Стенлі.

В цю мить пролунав легкий стук у двері. Напівсонний Пиппин насилу піднявся на ноги зі свого ліжка на коліщатках в дальньому кутку і затупотів до входу, щоб подивитися, кого там чорт приніс. У прочинені двері війнуло амброю і лавандою, і серце завмерло у Майкла в грудях.

Саффолк, одним стрибком скочив на ноги, відважив гості вишуканий уклін.

- Міледі, як люб'язно з вашого боку провідати нашого пораненого друга! Бідний хлопчик, він втратив бочонок крові, і тому наші зусилля розвеселити його пропали марно. - І герцог з видом завзятого гульвіси змовницьки підморгнув Майклу.

Стенлі, помітивши вираз напруженого очікування на обличчі Майкла, приєднався до Саффолк, вже стояв біля дверей. Виходити друзі все ж не поспішали, підморгуючи, кривляючись і показуючи Майклу знак вікторії - підняті догори вказівний і середній пальці, розведені в сторони.

- Ви - вірні друзі, здатні розвеселити навіть вмираючого на смертному одрі! - А коли Рене на мить відвернулася, Майкл безмовно прошепотів, посилено ворушачи губами: - Ідіть геть!

- Думаю, ми можемо з чистою совістю попрощатися, ваша світлість. Дивіться, одне її присутність проливає цілющий бальзам на рани.

Нарешті п'яні друзі вивалилися за двері.

- Adieu!

- Аu revoir! [54] - Саффолк схопив Піппін за комір і виволік слугу в коридор.

Збентежений їх прозорими натяками, Майкл посміхнувся дівчині, напружений і щасливий одночасно. Вона повернулась. Але навіщо ж вона їхала?

Рене зробила крок вперед. За її рожевим вологим губам ковзнула лагідна усмішка.

- Наскільки я можу судити, ви перебуваєте в доброму здоров'ї.

Він пожирав дівчину очима, страшно шкодуючи, що не може торкнутися її рукою. І якби йому не доводилося дотримуватися велику обережність, молода людина напевно викинув би якусь дурницю. Одного тільки погляду на неї виявилося досить, щоб все його благі наміри розтанули, як ранковий туман.

- Сідайте, прошу вас.

Табуретка, на якій сидів хтось із його недавніх відвідувачів, стояла біля самого ліжка, але дівчина не звернула на неї уваги.

- Я не надовго. - Рене опустилася на край ліжка поруч з ним. Вона сиділа, випрямивши спину, сувора і неприступна, на відстані витягнутої руки і в той же час в декількох лігах від нього. - Мій ріфмоплет набрався мужності скинути маску. Ми повинні зустрітися в особистому саду королеви через годину, коли проб'є дзвін.

- Що ?! - Майкл підстрибнув на подушках, але, згадавши про своє уявному каліцтво, стогнучи опустився назад. Їм багато про що потрібно було поговорити, але ... - Я протестую, мадам. Якщо пам'ять мені не зраджує, ми з вами уклали парі. Хіба я передбачав, що ваш невідомий менестрель неодмінно запустить пробну кулю в одному зі своїх наступних грандіозних опусів? Оскільки так воно і сталося, ви повинні відкласти цю подію - при якому я заслужив право бути присутнім, - до тих пір поки я не зможу з ставити вам компанію.

Принцеса зарозуміло підняла брови.

- Хіба я говорила, що він запустив пробну кулю? Я навіть не згадувала, що він написав мені знову.

Майкл презирливо скривився.

- І яким же чином ви підтримуєте з ним зв'язок? Це видається мені підозрілим.

Рене флегматично знизала плечима.

- Його людина намагалася розпитати мого стражника і ... - Звук церковного дзвону змусив дівчину замовкнути. - О! Я повинна йти! - Вона схопилася на ноги і тут же охнула, зігнувшись навпіл від болю.

В одну мить молодий чоловік виявився поруч з нею, обережно поклавши руку на її талію.

- Що трапилося? Вам боляче? Невже цей негідник Уолтер посмів ...

- Ні. - Дівчина скривилася, дбайливо розтираючи поперек. - Це я ... о-о-ой ... сама. Ніяково потягнула м'яз.

Майкл заспокоївся. І навіть постарався приховати посмішку.

- Очевидно, перестаралися на тренуванні, признавайтесь?

- Не смійтеся наді мною! Мені страшенно боляче. - Рене повернула голову і спідлоба глянула на нього. - А вам хіба не слід лежати в ліжку? Ваша рана напевно доставляє вам більше, клопоту, ніж мені - моє розтягнення.

Майкл обережно розгорнув її спиною до себе.

- Ви дозволите? Мені знайома м'язовий біль, і я вмію з нею боротися. - Принцеса коротко кивнула, і тоді він обережно прибрав її руки і почав дбайливо розминати великими пальцями її поперек, чому дівчина ледь не замугикав від задоволення.

Ці дотики зводили його з розуму; вона була так близько, він вдихав запах її волосся і тіла ... І раптом юнак злякався, що не витримає і зірветься; бажання вирувало у нього в крові.

- Вам краще? - Хрипко пробурмотів він, коли вона закинула голову.

Вона безмовно прикрила очі пухнастими віями. Дівчина буквально танула у нього в руках.

- Так, не зупиняйтеся, будь ласка ...

Її задоволені зітхання і стогони змушували його згоряти від бажання. Він прошепотів, ледь не торкаючись її шиї губами:

- Чому ви поїхали, а потім повернулися?

- А як ви опинилися в особистих покоях королеви? Я знаю, що ви були тверезі ... Боже милосердний - Вона голосно зойкнула, коли його пальці намацали найболючіше місце. - Так, ось тут ...

Майкл відчував незручність в паху і боявся поворухнутися, щоб не осоромитися остаточно. В долонях у нього застигла найбажаніша дівчина на світі, створена для любові і ласки, для спокуси і задоволення, джерело сили і насолоди, до якого він так прагнув припасти всім тілом. Якби не його уявна рана, молода людина напевно зваляв б дурня.

- Ваша Адель заявила мені, що дитина буде жити, а король помре. Звідки вона знала про це?

Дівчина відповіла питанням на питання:

- А чому ви сміялися над моїм поетом ... Невидимкою?

- Він просто безглуздий, ваш Невидимка. Мало того що він ховається за гусячим пером, так він ще й адресував вам вкрадені вірші. Я впізнав їх одразу ж. Це стара англійська балада, менестрелі співають її ось уже багато років.

Рене зробила крок вперед, вивільняючи з його обіймів.

- Я рада, що ви живі і здорові. Але я мушу йти.

Він схопив її за руку перш, ніж вона встигла зробити ще один крок.

- Ви повинні?

Блискучі очі сховалися під густими віями. Рене провела пальчиком по тиснення лацкана його домашнього халата, ледь не торкнувшись смужки шкіри в трикутному вирізі сорочки, розхристаній у нього на грудях. Це була солодка мука, і юнак здригнувся всім тілом.

- А я думала, що це ви мій Невидимка.

- Ви дійсно хотіли, щоб їм виявився я?

Рене весело розсміялася і відняла свою руку.

- Негайно вирушайте в ліжко! Вам слід набратися сил, якщо ви хочете взяти участь в майбутньому турнірі.

Емоції душили молодої людини, погрожуючи захлеснути його з головою. Він прошепотів:

- Моя постіль холодна і пуста.

Вона відскочила, як якщо б він укусив її.

- Невидимка чекає. На добраніч.

Прокляття! В цю мить він пожалкував, що чи не закінчується кров'ю - і що взагалі торкався до Анни.

- Що ж, ідіть. Не варто змушувати старовину невидимку чекати.

На наступний ранок Рене отримала чергове вірш:

Коли на її красу сходить благословення,

Мені нема про що більше просити цей світ,

Тільки б залишитися з нею наодинці, забувши про сварки і суперечки.

Вина прекрасної жінки лише в тому,

Що вона приносить мені горе.

Рене посміхнулася. Минулого вечора, коли вони намагалися виманити один у одного відповіді на важливі для них питання? Майклу майже вдалося переконати її в своїй невинності. Йдучи з його кімнати, вона повірила йому. Але тепер її знову мучили сумніви. Втім, чи був він Невидимкою чи ні, вже не мало ніякого значення, як не мало значення і жадання, що охоплювало дівчину в його присутності. Її більше займали причини, за якими Майкл не видав ні Бекінгема, ні Ганну, ні всіх інших людей, вільно чи мимоволі замішаних в цій змові, включаючи і її саму.

Майкл знав досить, щоб відправити Рене на шибеницю. Проте, він тримав язик за зубами. Що задумав блискучий спокусник на цей раз? Такими питаннями задавалася Рене в неспокійні дні, що послідували за невдалим замахом. Норфолк і Марни винюхували змовників, як гончаки, що йдуть по сліду оленя. Вони подвоїли караули і снували зі стурбованим виглядом, допитуючи всіх, хто мав доступ до королеви в ту фатальну ніч. Втім, зусилля їх не увінчалися успіхом - пред'явити звинувачення було нікому; змовники добре заховали кінці у воду, і будь-яких конкретних доказів виявити не вдалося.

Саме в День святого Георгія, покровителя Англії і благороднейшего ордена Підв'язки, дев'ять років тому відбулася коронація Генріха VIII, і з тих пір це свято було офіційно оголошено днем ??його народження. Приготування до розкішного святкування, головними подіями якого стануть лицарський турнір і банкет, були в самому розпалі. На міській площі спорудили поміст для театралізованих вистав. Лицарі графства, купці, бродячі ремісники і продавці індульгенцій кинулися в Лондон. Навколо арени суцільною стіною встали намети і намети, прикрашені гордими гербами. Благородні леді і джентльмени нарівні зі своїми слугами робили і приймали ставки, билися об заклад і билися об заклад. Король Генріх, в рідкісні хвилини, коли не переймався спідницями, вправлявся дотемна зі своїми вірними компаньйонами, повертаючи впевненість і силу духу, яких мало не позбувся після невдалого замаху на своє життя.

Тепер, коли повітря пахнув жимолость, коли весняні аромати розбурхували кров, підштовхуючи до легким любовним інтрижкам, планувати новий змова стало особливо важко. Але Рене намагалася дотримуватися суворого розпорядку дня. Після спіткала її невдачі вона тільки те й робила, що невтомно вправлялася в своїх апартаментах, сиділа біля ліжка хворої королеви і строчила люб'язні послання кардинала Уолси, дякуючи йому за зусилля, які він робив від її імені. Вечорами дівчина звичайно вечеряла і танцювала в королівських апартаментах. Компанію їй найчастіше становили герцог і герцогиня Саффолк, їх добрий друг лорд Стенлі і Мег Кліффорд, яка виявилася дотепною і чарівною особою.

Рене майстерно уникала Ружі, який із завзятістю, гідною кращого застосування, полював за нею, як завзятий судовий виконавець. Вона намагалася не потрапляти на очі Ганні і відвідувала одужує Майкла в його кімнаті. Туди заглядали також їх світлості герцог і герцогиня Саффолк, лорд Стенлі і Мег, ставилася до пораненого молодій людині як до брата. Містрис Кліффорд, впевнившись в почуттях Стенлі, намагалася допомогти і Рене знайти щастя з юним ірландцем. Рене, віддаючи данину наполегливості нехитрою звідниці, не стала вказувати Мег на те, що її добрі наміри пропадають марно.

М'язи дівчата постійно нили після утомливих вправ. Щовечора їй доводилося вдаватися до допомоги камеристки. Стара служниця втирала мазі і лосьйони в тіло принцеси. І щоночі, лежачи на животі в очікуванні того моменту, коли її почнуть м'яти і масажувати, Рене згадувала Майкла. Вона знову відчувала, як його сильні пальці пестять їй поперек, відчувала його гаряче дихання на шиї, вдихала його приємний аромат, бачила його сильне оголене тіло і очі, які вічно шукали - і знаходили! - Її, віддаючи собі звіт в тому, що її неприємності тільки починаються.

 




 Палац в Грінвічі, Лондон, квітень 1518 р |  Розділ четвертий |  Розділ п'ятий |  Розділ шостий |  Розділ сьомий |  Розділ восьмий |  Розділ дев'ятий |  Розділ десятий |  Розділ одинадцятий |  Розділ дванадцятий |

© um.co.ua - учбові матеріали та реферати