Головна

Розділ шостий

  1.  Chapter One (глава перша) The Eve of the War
  2.  I. ГЛАВА Про самадхи
  3.  II. ГЛАВА Про ДУХОВНОЇ ПРАКТИЦІ
  4.  III. ГЛАВА Про НЕЗВИЧНИХ ЗДІБНОСТЯХ
  5.  IV. ГЛАВА ПРО ЗВІЛЬНЕННЯ
  6.  Аліментні обов'язки батьків і дітей (глава 13).
  7.  вісімнадцятий ГЛАВА

Важко обдурити того, хто попереджений заздалегідь.

Дж. Ардерн. Лікування свищів заднього проходу, геморою і використання клістирів

Дзвін сповістив наступ нового години. Королева Катерина, виконавши обов'язки господині торжества, граціозно піднялася зі свого місця, побажала аудиторії добраніч і пішла в супроводі своїх іспанських фрейлін. Після її відходу столи негайно зрушили в сторону, звільняючи місце для танців, а для тих, хто вважав за краще азартні ігри, слуги внесли підноси з картами, кістками і монетами.

"До півночі залишається рівно годину", - сказала собі Рене. Дівчина нервувала, втім, не подаючи виду. Від Ружі досі не було ніяких звісток. Короля Англії ось-ось повинні були вбити - а вона мала викрасти могутній Талісман у самого лорда-канцлера Британії. І яким же чином вона зробить це?

У міру того як в свічниках обпливали свічки, а тіні ставали все довшими, занепокоєння принцеси наростало. Ах, якби тут виявилася її дорога подруга Мері! Вже вона б змогла розвеселити її, відвернути від чорних думок, потримати за руку ... На жаль, його світлість герцог Саффолк надіслав посильного зі звісткою, що його найкраща кінь втратила підкову, внаслідок чого він зі своєю новою дружиною проведе ніч в місті і з'явиться на балу лише завтра. Але куди подівся клятий Ружі? Невже все-таки перебрався в особняк Норфолка на Стренд? Дурний кретин!

Свічки догоряли, і в повітрі повисло напружене і захоплене очікування майбутнього веселощів. Пишний двір короля Генріха на очах перетворювався в розпусний бордель, про який так зневажливо відгукувався герцог Бекінгем. Рене про себе здивувалася тому, що англійці виявилися ще гіршими безсоромних французів, для яких плотська любов стала чимось на зразок національного виду спорту. Французів приваблювала і зачаровувала краса в чистому вигляді, і вони знаходили її в усьому. Любов в їх середовищі шанувалася настільки, що дівчата ставали еротичними іграшками благородних дам, а юнаки - кавалерів. Безладність в зв'язках і розбещеність процвітали, але французи розпусничали приватно, в самоті своїх спалень, ніколи не опускаючись до грубощів і непристойностей в громадських місцях, як це робили англійці. Тут же правив бал розгул низьких пристрастей. Подібно розпещеним дітям, англійці пили занадто багато, тискали і відкрито домагалися один одного. Дами цілували чоловіків, дозволяли знущатися над собою, голосно і вульгарно сміялися, відпускали непристойні жарти, грали в кості і лаялися, як візники, несамовито і бурхливо пустували, кидаючи образливі закиди на адресу чоловіків.

Рене, у якій таке грубе веселощі викликало непідробне огиду, потягнулася до келиха вина з прянощами. Гаряча рідина трохи заспокоїла її натягнуті нерви і послабила гарячкове збудження.

Поруч з нею на лаву опустилася зграйка безтурботних фрейлін королеви, гогочущіх, як стадо гусей. Вони жваво обговорювали нову затію, придуману сером Вільямом Корніш, головним радником з придворним розвагам: до сих пір Англія нічого подібного не знала.

- Перевдягання в абсолютно італійському дусі! - Захлиналася від захоплення леді Дакр.

- Одягання з шовку, з козирками і шапочками з чистого золота, - вторив їй леді Персі.

- Джентльмени будуть тримати в руках смолоскипи і видавати войовничі крики ...

- Ми будемо чинити їм опір, а потім переможці зажадають від переможених станцювати ...

- Я знаю, що це таке, - неголосно пробурмотіла якась матрона. - Бридка непристойність!

А погляд Рене знову кинувся в дальній кут зали, де зустрівся з поглядом бірюзових очей, пильно спостерігали за нею весь вечір. Особистість білявого незнайомця як і раніше залишалася для неї загадкою, але край столу говорив сам за себе. Він був ніким.

Молода людина посміхнувся їй, немов кажучи: "Чи подобається це вам чи ні, але відтепер ми - негласні компаньйони, мовчазні співучасники, зберігачі чужий небезпечної таємниці".

- Що за чоловік втупився на тебе?

Поруч з собою Рене побачила Анну Гастінгс, з якої сьогодні відчайдушно намагалася подружитися. Від нової подружки пахло вином і потім, очі у неї блищали неприродно яскраво, і її глибоке декольте вже позбулося прикривали його шемізеток. Втім, Рене не могла звинувачувати леді Анну за надмірну старанність, з яким та вдавалася натужно веселощам. Якби їй наказали привести короля Генріха на місце майбутньої загибелі, вона б теж напилася до нестями.

Анна навалилася важкими грудьми на плече Рене, дивлячись в дальній кінець зали.

- Він не зводить з нас очей. Давай розіграємо для нього спектакль! Вважаю, він з легкістю впорається з нами обома, такий собі золотогривий жеребець. Пройдемося по залі і подивимося, чи послідує він за нами. - Підхопивши Рене під руку, Анна захопила її за собою. - Ой, дивися! Наш залицяльник йде до нас.

Рене зовсім не була впевнена в тому, чий саме він залицяльник, якщо до нього взагалі можна застосувати це слово, але, поки ще не розібравшись в ньому, визнала життєво важливим тримати його від Анни на відстані. Вона підвела свою надокучливу компаньйонку до грального столу, навколо якого панувало веселощі. Для того щоб задум Бекінгема увінчався успіхом, Ганні було відновити знайомство з королем Генріхом.

- По-моєму, він переслідує нас! - Захоплено захихотіла Анна. - Який чудовий зразок чоловічої зрілості, справжній самець.

- Так, мабуть, ти права, на нього приємно подивитися, - погодилася Рене, що не удостоївши привабливого незнайомця навіть поглядом.

- І тільки? Покажи мені хоч одну жінку, яка відмовиться затіяти з ним інтрижку, і тоді я скажу тобі, що їй саме місце в монастирі. Тобі не здається, що на зріст він нітрохи не поступається нашому королю?

Рене кинула на красеня швидкоплинний погляд.

- Зате він не такий великий і огрядний. - Це була правда. Нездорову пристрасть короля Генріха до розваг і бенкетам давало про себе знати, тоді як в височенному незнайомцеві не було ні краплі жиру. - Я знаходжу його прісним і нудним, - мстиво пробурчала Рене.

- Прісний! - Анна знову придушено захихотіла. - А я б із задоволенням покуштувала, який він на смак.

Рене вирішила від гріха подалі направити їх розмову в інше, більш конструктивне русло.

- А що за мила леді запустила кігтики в короля?

- Елізабет - Бессі - Блаунт, - уїдливо прошипіла у відповідь Анна. - Вже хто-хто, а ця красуня встигла міцно прив'язати його до себе.

Вони зупинилися біля столу, оточеного придворними, і стали дивитися, як вищезазначена дама пристрасно цілує на удачу кістки, які збирався метнути король.

- Сестра, побудь поруч зі мною, і ми разом будемо воювати з великим Мидасом! - Зробленої веселістю вигукнув якийсь чоловік, стоячи в тісній компанії придворних, які обступили гральний стіл короля. - Прекрасна сестриця, благаю вас якомога швидше прийти до мене на допомогу! Мій програш зростає, і фортуна, схоже, відвернулася від мене.

"На подив спритний хід з боку Бекінгема", - змушена була визнати Рене. Фаворитка Блаунт запросто могла позбутися привілеї цілувати гральні кістки короля. Вловивши, що Анна застигла в нерішучості, Рене легенько підштовхнула її до стада придворних кавалерів, вже неабияк набралися і тому перебували в грайливому настрої.

Дорогу їм перегородив черговий п'яниця.

- Гей, послухайте! Заходять одного разу в таверну Платон і Сократ ...

- Фу, ну скільки можна! Ми вже сто разів чули цю історію, - невдоволено вигукнув хтось. - Любий Комптон, пора б вже і освіжити свій арсенал, тому як жарти ваші повторюються з року в рік!

- Тоді я займуся дамами! - Комптон обхопив леді Анну за талію, і приятелі вітали цей його жест захопленим ревом. - Як ся маєте, моя прекрасна леді? Ну-ка, швиденько поцілуйте мене, адже нам вас дуже не вистачало.

- Прибери від мене свої брудні лапи, п'яна свиня! Ти, звичайно, можеш визначити в таверну Платона і Сократа, але мене туди засунути не вдасться!

І Анна, запалився праведним обуренням і згадавши, очевидно, про свою благоприобретенной побожності, відштовхнула його з такою силою, що сер Комптон не встояв на ногах і впав на руки здивованих приятелів, які насилу повернули його у вертикальне - хоча і дуже хитка - положення .

- Мене вкусила бджілка! - Заплітається мовою пробурмотів Комптон.

- А ти схожий на стільники для меду! - Глумливо вигукнув хтось, і присутні зустріли це зауваження пирханням і сміхом.

- Леді Анна, ваш брат благає вас принести йому удачу своїм дотиком. Не змушуйте його чекати марно! - Пролунав чийсь баритон з самого центру жвавого вулика, в який перетворився стіл.

При перших же звуках цього голосу придворні миттєво розступилися, як Червоне море перед Мойсеєм, утворивши живий коридор. Вчепившись побілілими від заворушеннями пальцями в руку Рене, Анна підійшла ближче і зупинилася поруч з Бекінгемом. Король підняв на неї блискучі блакитні очі і знайомим - тільки що прозвучали - голосом промовив:

- Леді Анна, ласкаво просимо до нас! Без вашої краси мій двір багато втратив, дуже багато! Ага, міледі Рене, і вам bon soir [26]!

Рене присіла в глибокому реверансі поруч з Ганною, відчуваючи на собі десятки жадібних і цікавих поглядів. Таке несподіване увагу аж ніяк не призвело її в захват.

- Ваша величність дуже люб'язні, - мовила Анна, і долоню її, що лежала на зап'ясті Рене, раптово стала вологою.

З-під опущених вій принцеса спостерігала за тим, як король окинув Анну м'ясоїдних поглядом.

- Підійдіть же сюди, Анна, - почав він просити її, - і поцілуйте на удачу мої гральні кістки. А його світлість, ваш брат, може скористатися послугами містрис Блаунт.

Його слова були зустрінуті грубим реготом, за яким послідували непристойні зауваження, коли містрис Блаунт відмовилася покинути свій пост.

- Чи не намагалася я догодити вашій величності? І сьогодні ввечері вам протегує удача.

Всі затамували подих в очікуванні, хто ж візьме верх - стара пасія або нова.

- Але на гральних кістках вашої величності вже є поцілунок, - промуркотала Анна, переводячи погляд з короля на Бессі, очі якої метали блискавки.

Король посміхнувся. "Як і більшості чоловіків, - подумала Рене, - йому подобається, коли жінки змагаються через нього". Він уже відкрив було рот, щоб заговорити, але Бекінгем випередив його.

- Роби, як тобі наказує його величність, Анна, - з роздратуванням кинув він.

Удавана веселість короля Генріха кудись зникла. "Бекінгем - набитий дурень, - вирішила Рене. - А ось про Генріха цього не скажеш". Король окинув герцога довгим і уважним поглядом, а потім подивився на Ганну.

- Нехай навіть на моїх гральних кістках і справді вже відображений поцілунок, і навіть не один, я, як король, вимагаю шанобливого поцілунку з вуст представниці Стаффорд. - Удар був нанесений безжально і в саме серце. Бекінгем почервонів від гніву і приниження.

Глядачі затамували подих, а Рене насилу втрималася, щоб не розсміятися. Тож не дивно, що Бекінгем так шаленіє. Король Генріх не просто вимагав покори - він хотів ще й принизити гордого герцога. Вона чекала, що відповість Анна, прекрасно знаючи, що сказала б сама на її місці. Але та лише нерозумно захихотіла.

- Господи, спаси мене від настільки складного вибору! Щоб зробити приємне своєму коханому королю, я повинна відкинути улюбленого брата!

Рене внутрішньо застогнала. Дурна гуска! Їй не вистачає мізків, щоб гідно оцінити всі тонкощі настільки небезпечної гри, і кмітливості, щоб повернути її для своєї вигоди. Бідна Анна зрозуміла слова короля буквально, тим самим, виставивши себе на посміховисько і перетворивши на зручну мішень. Зараз хтось неодмінно скористається її промахом.

- Так, мабуть, становище і справді скрутне. Воно вимагає серйозного роздуму, - глибокодумно зауважив якийсь джентльмен у столу. Рене, примружившись, глянула на темноволосого лорда. Граф Суррей, син Норфолка. - Після визначення питання потребує відповіді. Кого міледі Гастінгс любить сильніше - свого брата ... або свого короля?

Почувся тихий гул голосів, після чого запанувала мертва тиша. Придворні, затамувавши подих, чекали, як Анна виплутається з пастки, в яку сама ж себе і загнала. Бекінгем втупив в Суррея ненависний погляд.

"А пастка і справді вийшла підступна", - змушена була визнати Рене. Зрозуміло, Бекінгем міг прийти на допомогу Ганні і врятувати її легко і витончено, але гордість не дозволяла йому визнати старшинство Генріха Тюдора в чому б то не було, нехай навіть в дрібницях. Що ж стосується короля, то небезпечний блиск в його очах свідчив про те, що і йому не сподобалися брудні маневри Суррея. Проте, йому явно було цікаво почути відповідь Анни і побачити реакцію Бекінгема на нього.

Анна, безнадійно заблукавши в потоці небезпечних підводних течій, боялася розкрити рот і вимовити хоч слово; переляканий погляд її метався по обличчях стоять біля столу чоловіків. Рене зглянулася над нею і прошепотіла на вухо потрібну фразу. Вона відчула, як Анна в знак подяки стиснула їй руку, перш ніж видавила посмішку і промовила:

- Я люблю свого брата так само, як себе саму, але для свого короля я готова пожертвувати життям - ось вам моя відповідь, пане.

Вона схилилася над столом, щоб взяти в руки королівські гральні кістки, даючи Генріху можливість помилуватися спокусливою улоговинкою в її декольте, притиснула кубики до своїх пухким губам, а потім, зробивши уклін, простягнула їх королю назад. Вельми задоволений її відповіддю, його величність метнув кістки на стіл і виграв. Глядачі дружно зааплодували.

Рене обережно вивільнила свою руку з пальців Анни і дозволила придворним, які прагнуть потрапити на очі королю, відтіснити себе в сторону. Вона не дала почуття провини затьмарити усвідомлення того, чому вона щойно допомогла здійснитися. Король Генріх аж ніяк не був безневинним ягням, призначеним на заколення. Він наказував страчувати людей; жив в розкоші, коли його зубожілі піддані вмирали від чуми і віспи. Він був зіпсованим і марнославним паном і невірним чоловіком. Зрештою, можливо, він і не заслуговував смерті сьогодні вночі, але, на жаль, таке життя. Або він, або вона. Третього не дано.

Рене оглянула кімнату в пошуках Руже. Погляд її знову зіткнувся з поглядом бірюзових очей. Світловолосий незнайомець ... Судячи із задоволеного виразу його обличчя, він стежив за нею, чекаючи, що вона знову його помітить. Притулившись до стіни поруч з якимось бородатим здорованем, він розглядав її так, що в животі у принцеси виникло солодке тягне відчуття. Відкладати знайомство далі не було сенсу. Вона повинна дізнатися, хто він такий, чого домагається і кому служить. Рене легкою ходою рушила до нього, огинаючи танцюючі пари. У його яскравих очах вона прочитала передчуття зустрічі, а губи його розсунулися в посмішці, оголюючи смужку білосніжних зубів. Незнайомець відштовхнувся від стіни. І раптом передній виріс якийсь чоловік, затуляючи собою білявого гіганта. Рене завмерла на місці і заціпеніла. Людина Норфолка!

- Сер Уолтер Деверо, мадам. До ваших послуг. - Настирливий гість вклонився принцесі. - Я вирішив набратися сміливості і представитися як вашого щирого залицяльника і шанувальника, готового коритися вам у всьому.

Рене обдарувала його поглядом, повним зарозумілого презирства. Цікаво, чи не Норфолк чи відправив цього недоумка доглядати за нею, або ж у нього є власні плани?

- Сер Уолтер. - Принцеса ввічливо схилила голову і зробила крок у бік, щоб обійти його.

Але нав'язливий приставала знову загородив їй дорогу.

- Міледі, надайте мені честь і будьте моєю партнеркою на опівнічної маскараді!

Рене холодно посміхнулася.

- Пане професоре, я кидаю вам виклик - ви не впізнаєте мене в масці. Au revoir [27]!

Він знову ступив до неї назустріч.

- Вам ще належить дізнатися, мадам, що я завжди приймаю все кинуті мені виклики.

Справді? Ні, ну який нахаба!

- А ви дізнаєтеся, сер, що я обламують занадто довгі пагони ... ось так!

Рене клацнула пальцями у нього перед носом, чому чоловік скривився і відскочив. Посміхнувшись, принцеса в шереху спідниць ковзнула повз нього, чи не зриваючись, проте, на біг, і тут же врізалася в чергову перешкоду: тверде, велике і високе. Відсахнувшись, вона б неодмінно впала, якби сильні руки не підхопили її і не втримали на місці.

Втім, ці руки відразу відпустили її.

- Прошу вибачення, міледі.

Рене підняла голову і глянула в очі, своїм кольором нагадали їй води Середземного моря; вони сяяли на засмаглому обличчі з правильними рисами. Дівчина втратила дар мови. Пахло від нього воістину чудово - кастильским милом, трохи бергамотом і теплом тіла. Зачарована, вона не могла відвести очей від смужки чистої і здорової шкіри між білим відкладним коміром і золотими нитками його блискучого волосся. Рене раптом уявила, як стосується цього місця губами, пробуючи його на смак ... Господи, спаси і помилуй! Так що з нею відбувається, в кінці-то кінців?

- Бути може, вам краще присісти? У вас такий вигляд, ніби вам ось-ось стане дурно. - Юнак галантно проводив її до найближчої лаві і опустився передній на коліна, простягаючи принцесі кубок з грушевим сидром.

Рене люб'язно прийняла вино, опустивши очі, щоб він не міг прочитати її думки.

- Дякую вам, сер.

- Той чоловік докучає вам?

- Не більше, ніж всі інші. - Дівчина підняла на нього очі. - Хто ви такий?

Він випростався і відважив їй вишуканий уклін, притиснувши руку до серця.

- Маю честь представитися: Майкл Деверо, ваш покірний слуга.

- Ще один Деверо? - Рене помітила у двох різних чоловіків схожі риси, але Майкл був, як би це сказати ... Замість продовження вона надпила ковток грушевого сидру.

Особа молодої людини скам'яніло.

- Не маю честі бути знайомим з тими, хто пред'являє права на моє прізвище.

Рене ризикнула кинути на нього прямий і відкритий погляд.

- Чому ви весь час дивіться на мене? - Це була пробна куля.

По губах Майкла ковзнула лагідна усмішка.

- З двох причин. І, як мені видається, обидві вам відомі, мадам.

Усвідомлення того, що він знаходить її привабливою, доставило Рене задоволення.

- А що ви наробили в підвалі?

Прямота дівчата змусила його невпевнено розсміятися.

- Ви дозволите? - Після її ствердної кивка він обережно опустився на лаву поруч з нею. Очі його заблищали, коли він оцінив її щирість і жартівливий настрій. - Quid pro quo [28]?

- Око за око, - з посмішкою погодилася Рене і тут же з соромом зрозуміла, що безсоромно фліртує з ним.

- Мене поселили там, внизу, і я шукав драбину, щоб піднятися наверх. Тепер ваша черга.

- Ви живете в підвалі? Цього не може бути!

На мить на обличчі юнака відбилася уражена гордість, але риси його тут же розглядалися, проте цієї миті дівчині цілком вистачило, щоб здогадатися про все.

- Ваш перший візит до двору? І воротар, напевно, клятвено запевняв вас в тому, що всі місця вже зайняті, а готель переповнена?

- Ви вгадали, мадам.

- Мене звуть Рене. - Вона простягла йому свою долоню. Теплі губи легенько торкнулися кісточок її пальців, і по шкірі дівчата пробігла дрож миттєвого задоволення. Вона відразу забрала свою обпалену поцілунком руку. - Так що ж, ви і спите там, в оточенні винних бочок і щурів?

Він байдуже знизав плечима.

- Ще не мав такого задоволення. Я прибув тільки сьогодні.

Рене прочитала в його очах збентеження і замішання. Цілком очевидно: хтось зло над ним пожартував, а юнакові не вистачило досвіду, щоб з гідністю вийти з положення. В голові у принцеси тут же народилася блискуча ідея.

- Щирість в обмін на щирість. Раджу вам звернутися до одного з тих чоловіків, що тримають в руках білі жезли. Це шість придворних розпорядників, - пояснила вона, показуючи на них пальцем. - Лорд керуючий, лорд сенешаль, шталмейстер, помічник сенешаля, гофмейстер і скарбник. Вони керують життям в замку. Будь-яке рішення вимагає їх схвалення. Хто б не відправив вас у щось жахливе приміщення в підвалі, він відповідає перед одним з них.

- Кого ж з них ви мені порекомендуєте?

- Поза всяким сумнівом, графа Вустера, лорда керуючого. Старий п'яниця крупно програвся за гральним столом. Вважаю, він прихильно поставиться до невеликого пожертвування в його особистий фонд. Цілком скромна сума забезпечить заодно і покарання того камердинера, який настільки несправедливо обійшовся з вами.

- Граф Вустер, - повторив Майкл, запам'ятовуючи ім'я.

- У майбутньому, не вагаючись, пропонуйте гроші. Цей світ стоїть на жадібності людської. При дворі все купується: більш високе місце, більш м'яке ліжко, корзина з фруктами ... - "І відомості теж".

На його засмаглому обличчі заграла сліпуча усмішка, і молода людина з просто привабливого перетворився в чарівного.

- Я в боргу перед вами, мадам. По правді кажучи, я якось не подумав ... Ви, мабуть, вважаєте мене простак.

- Ми з вами квити?

- Ледве. Ви - принцеса, а я ... ваш вдячний учень. - Майкл схилив свою золотоволосу голову.

- А-а, ось ви де! - Перед ними виникла Анна.

Майкл схопився на ноги і відважив Ганні церемонний уклін.

- Міледі ...

- А чому ти пішла від грального столу? - Побажала дізнатися Рене.

- Тому що всі побігли переодягатися до маскараду. - Пожираючи Майкла очима, Анна простягнула йому руку. - Добрий вечір, сер. По-моєму, я не бачила вас раніше при дворі.

- Це моє перше паломництво, міледі. - І юнак поцілував її пухкі крижані пальці.

Анна чарівно посміхнулася.

- Перший раз ... Ви готові розлучитися з невинністю?

Рене відчула, що ще трохи, і її знудить. Майкл коротко розсміявся.

- З превеликим задоволенням, міледі.

- Ганна. - Вона притулилася до нього всім тілом, не забираючи у юнака своєї руки. - Хто ж ви такий, вікінг?

- Майкл Деверо, до ваших послуг.

- І ви прийшли грабувати і ґвалтувати, вікінг, або битися на турнірі і веселитися?

- Я прийшов за всім відразу, мадам.

Рене з дивною незадоволенням стежила за розгортається на її очах інтерлюдією. Мерзенний флірт новоявленої подруги поховав всі її надії вивудити у молодої людини додаткові відомості та взяти діяльну участь в змові вельможного брата Анни. Вона встала.

- Бути може, нам теж пора переодягатися до балу-маскараду?

- Одну хвилиночку, дорога. - Анна відмахнулася від неї з таким виглядом, ніби Рене була не більше ніж настирливої ??мухою, і провела кінчиками пальців по шкіряній шотландської сумці, що висіла у Майкла на перев'язі. - Схоже, я помилялася. Ви - стародавнє кельтське воїн, а не вікінг.

Він розсміявся.

- Скоріше, в мені змішалося все потроху.

Пальчики Анни продовжували грати з його хутряної сумкою.

- А що ви в ній носите?

- Чарівне зілля, міледі Анна, щоб промовити чарівних придворних дам і закохувати їх у себе.

"Ще на дюйм лівіше, і Анна почне пестити його магічний скіпетр", - з обуренням зазначила про себе Рене. Розв'язна поведінка подруги виводило її з себе.

- Прошу вибачити нас, - заявила вона Майклу. - Ми не хочемо, щоб бій почалося без нас. - Вона взяла Анну під руку і мало не силою потягла її геть.

Озброївшись квітами, фруктами та солодощами, лицарі-тамплієри і леді-сарацінкі наносили один одному удари, розсипавшись по всій залі, і їх збуджений сміх заглушав звуки музики. Напівмаски і капюшони цілком успішно приховували обличчя, і тому деякі учасники імпровізованого бою, дами нарівні з чоловіками, не соромлячись забиралися на столи і вже звідти метали свою зброю з убивчою точністю.

Рене вже й не пам'ятала, коли в останній раз сміялася так щиро, від усієї душі, або пускалася в відверто фривольні витівки. На кілька безцінних миттєвостей страхи і тривоги залишили її, розчинившись в загальному веселому божевіллі. На превеликий жаль протиборчих сторін, дуже скоро їх запас цукрових дротиків і стріл вичерпався. Королівський блазень, головна дійова особа в усій цій метушні, що втілює своєю персоною Безлад, оголосив перемогу дам над кавалерами. З вереском і сміхом леді-сарацінкі зігнали переможених лицарів-тамплієрів, як стадо, в центр зали і наказали їм вишикуватися в шеренгу для танців.

Поступово приходячи в себе, Рене почала виглядати короля і Анну серед персонажів в масках. Пишну і перестиглі фігуру подруги вона розпізнала без праці, а ось лицарів, схожих з королем, виявилося відразу кілька. Коли пані почали вибирати собі кавалерів, принцеса помітила, як Анна підійшла до одного з двійників його величності. Але чи був це дійсно сам король? Мабуть, він дуже стрункий і високий для Генріха ... О ні! Ця дурна гуска все зіпсує! Схоже, саме того і домагалася Анна: ввести брата в оману і таким чином врятувати себе і його від можливого покарання. "Чи не здається тобі, що на зріст він не поступається нашому королю?" А вона, Рене, ще вважала Ганну дурепою. Схоже, цей епітет підходить їй самій. Всього-то й потрібно було, що придивитися уважніше - як Анна запалала несподіваним інтересом до цього юнака, як відчайдушно і напористо фліртувала з ним, - щоб зрозуміти: вона готує козла відпущення. Після того як справу буде зроблено і маски зірвані, Бекінгем не зможе звинуватити Ганну в шахрайстві або зраді.

У пориві відчаю Рене зважилася на воістину нечуваний вчинок. Наблизившись до Майклу впритул, вона перша взяла його за руку.

Рука у юнака виявилася великою, ніжною і дуже теплою. Він розкрив її долоню, щоб поцілувати. Внизу живота у дівчини стало гаряче, і дивні бажання захлиснули її розум і тіло. А потім, вибачившись без слів, він випустив її долоню, щоб взяти руку Анни. Ні! Рене розривалася на частини. Вона не могла допустити цього. Ставши навшпиньки, дівчина жарко зашепотіла йому на вухо:

- Чи не танцюйте з нею, дурень! Вас вб'ють!

- Я знаю, - шепнув Майкл у відповідь, обдавши її запахом свого тіла, від чого у неї знову закрутилася голова. Він нахилив голову, так що губи їх ледь не торкалися одне одного. Серце Рене важко стукало в грудях. А в очах у Майкла раптом з'явився сталевий блиск. - Хто попереджений, той озброєний.

Рене розгублено відступила на крок. Значить, він має намір врятувати короля. Він збирається скористатися пасткою Бекінгема, щоб зловити в розставлені сіті самого герцога - а вона ніяк не могла зупинити його.

Музиканти заграли вольт [29]. Лицар-тамплієр підхопив її і закружляв у танці. Вона машинально виконувала всі рухи і повороти - вправо, вліво, вправо, вліво, - не зводячи очей з Ганни та її супутника. Вона упустила такий прекрасний шанс, і тепер їй не залишається нічого іншого, як почати все спочатку.

Чума на них обох!

На рахунок "п'ять" все кавалери однією рукою обхопили своїх дам за талії, а іншу поклали їм на стегна, готуючись виконати стрибок з підтримкою. Рене, змирившись з поразкою, опустила долоню свого партнера на плече і повернулася до нього в профіль, як того вимагали правила танцю. Крок перед стрибком був самим чуттєвим у всій вольті, коли дами і кавалери пошепки обмінювалися словами любові і пристрасті. Дівчина відчувала гаряче і вологе дихання партнера у себе на скроні, він ледь не торкався його губами, а потім раптом підкинув її в повітря на високо піднятих руках, підставивши своє стегно. Вона здогадалася, хто ховається під маскою лицаря-тамплієра: сер Уолтер Деверо, людина Норфолка.

Поруч пролунав гучний вибух жіночої сміху. Це Бессі Блаунт щосили гуляла зі своїм кавалером, високим міцним лицарем з широкими плечима і владної поставою - королем Генріхом.

Втомлена і зневірена, з ниючий біль в ногах, Рене не бачила ніякого сенсу затримуватися в залі. Тому, тільки-но танець закінчився, вона подякувала свого партнера і зібралася було піти, але він знову обхопив її за талію, на цей раз вже проти її волі, і, різко розвернув, притиснув до своїх грудей.

- Ви повинні мені поцілунок в знак примирення, - пробурмотів він їй на вухо.

- Відпустіть мене, сер.

- Щоб ми розлучилися ворогами? Нізащо.

Рене помітила, як Анна і Майкл вислизнули з зали, і відчула знайомий свербіж цікавості, але партнер утримував її на місці. "Хай вже краще так, - подумала дівчина, - я не можу дозволити собі, щоб мене знову застали за підслуховуванням". Коли парочка зникла з очей, сили залишили Рене. Ах, як все було б легко і просто, якби ці ідіоти не наважиться на абсолютно непотрібну імпровізацію! Вона швидко розгорнулася, шарудячи спідницями, і сердито втупилася на сера Уолтера.

- Давайте швидше покінчимо з цим! - "Або ти пошкодуєш про своїх словах".

В очах його блиснула блискавка. Ах да, він напевно будував в її відношенні дещо інші плани.

- Як вам буде завгодно, мадам. - Піднявши їй пальцем підборіддя, він нахилив голову і торкнувся губами її губ. Поцілунок був досить ввічливим і коректним. - Пам'ятайте, що я вам сказав, принцеса. Ви можете розташовувати мною.

Сердито струснувши головою, Рене розгорнулася і вийшла з кімнати.

- Ходімо, ну, ходімо ж!

Анна буквально тягла Майкла за собою по тьмяно освітленим коридором, тримаючи його за руку. Він покірно слідував за нею, але це не завадило йому помітити, що за ними стежать. Віконна ніша за гобеленом із зображенням Венери - так, здається, говорив герцог Бекінгем. Коли вони досягли потрібного місця, Анна відкинула в сторону важку портьєру і спричинила його за собою в темний затишний куточок. Розвернувшись до нього обличчям, вона обхопила його руками за шию, притягнула голову юнака до себе і впилася в його губи. Їх напівмаски з козирками зіткнулися, коли поцілунок став жарким і пристрасним, але Майкл не наважувався відкрити обличчя, по крайней мере, до тих пір, поки його передбачуваний вбивця не нанесе удар. А той був уже близько. Будь-якої хвилини в спину йому через гобелена міг встромити кинджал; у всякому разі, такий був первісний план герцога.

Раптово Анна відірвалася від нього. В її голосі почулися панічні нотки.

- Ідіть! - Благала вона. - Благаю вас, йдіть негайно!

Майкл завмер. Спочатку вона заманила його в пастку, а тепер попереджає про небезпеку? Подібна внутрішня зміна здивувала його - але не привела в таке захоплення, як застереження з вуст французької принцеси. Рене, очевидно, теж розгадала задуми Анни і спробувала відрадити юнака від героїчного нерозсудливості. На якийсь короткий мить його охопило непереборне спокуса забути про змову і стрімголов кинутися в обійми Рене. Очевидно, підсвідомо він уже прийняв рішення, в повній відповідності з напутніми словами лорда Тайрона: "Будь мудрим, а решта надай богам". Так, він вчинив дуже мудро. Прямо-таки до відрази мудро. І заслуговував нагороди.

- Тихіше! - Майкл притиснув палець до губ Анни, коли вона забилася в істериці, благаючи його піти.

Юнак вловив шурхіт: це вбивця підібрався до гобелену вже майже впритул. Він був схвильований і напружений, і від нього - вбивці - прямо-таки тхнуло потом. Майкл навіть розчув його важке дихання. Він чекав, притиснувши Анну до стіни ніші і підставивши свою незахищену спину під удар. Герцог не повинен був запідозрити, що сестра зрадила його. Тому Майклу було відреагувати на що-небудь - шум або рух, - а не запобігати напад. Інстинкт підказав йому, що зараз герцог стоїть біля нього прямо за спиною. Він завмер, насторожено і ледве дихаючи. До слуху юнака долинув слабкий шелест: це кинджал покинув піхви ... Він швидко відкинув гобелен в сторону і ступив з ніші в коридор.

Вбивця в масці стрибнув до нього і завдав удар. Майкл встиг побачити, як блиснув у темряві лезо, націлений йому в живіт. Він зловив свого супротивника за зап'ястя руки, в якій той стискав кинджал, і штовхнув коліном. Клинок з дзвоном полетів на підлогу, а юнак іншою рукою схопив герцога за горло і щосили вдарив його головою об стіну.

Приголомшений, герцог Бекінгем сповз по стіні на підлогу, стогнучи і лаючись крізь зуби. Він як і раніше був в масці. Майкл вже стояв над ним, тримаючи в руці трофейний кинджал. У тьмяному світлі догоряють свічок його зловісна величезна тінь схилилася над переможеним супротивником.

- Пішов геть! Або, клянуся честю, я розрубаю тебе на шматки!

Герцог підняв голову і від низу до верху глянув на нього.

- Хто ви такий, чума вас забери?

- Твій ожилий нічний кошмар. Пішов геть звідси! Більше я повторювати не має наміру.

Він дивився, як герцог ніяково піднявся на ноги і пошкандибав геть. А Майкл засунув кинджал Бекінгема за пояс і повернувся в темний альков за гобеленом. Він виявив там Анну, яку трясло від жаху, немов кролика, який попався в розставлені мисливцем сильця.

- Ч-що з-сталося? - Задихаючись від страху, пробелькотіла жінка.

- Якийсь п'яниця підкрався ззаду і спробував зрізати мій капшук. Я прогнав його геть.

- І пов-то по-все? - Анна закинула голову, і білки її очей волого блиснули в темряві.

- Сьогодні вночі не пролилося жодної краплі крові. Заспокойтеся, моя мила сарацінка.

Раптово вона обняла його за шию і поцілувала по-справжньому.

- Візьми мене, візьми мене зараз же, - видихнула Анна, зриваючи з плечей плаття і оголюючи розкішні молочно-білі округлості. Взявши його руку, вона поклала її собі на груди і почала тертися промежиною про його пах. Схоже, леді горіла від пристрасті!

Її груди виявилася чудово важкої і пружною на дотик. Майкл не належав до числа чоловіків, здатних залишити жінку в біді, особливо після того, як та провела три роки в цнотливість. Він почав пестити її сосок великим пальцем. Анна ледь не закричала, бажаючи більшого. Його член напружився, вимагаючи задоволення. Схиливши голову, щоб проникнути ротом до її сосок, що перетворився в стиглі сливи, він обома руками схопив поділ її сукні і високо задер його, оголивши її ноги до пояса. Короткі судомні зітхання Анни підказали йому, що він може зайти як завгодно далеко. Майкл засунув руку їй між стегон і знайшов бутон її троянди, слизький і вологий від похоті. Погладжуючи її однією рукою, він інший розв'язав шнурок свого гульфика. Його жезл напружився, готовий до бою.

- Обійми мене за шию і тримайся міцніше, - скомандував він.

Піднявши її пишні стегна, які інстинктивно розсунулися, щоб прийняти його, він різким ривком увійшов в неї, притиснувши Анну спиною до стіни. Від неї пахло вином. Вона зціпила ноги у нього на талії, і він почав рухатися, сильними і швидкими поштовхами заганяючи член в найпотаємніші глибини її єства. Повітря в алькові став спертим і задушливим, і в темряві було чути лише їх часте і утруднене дихання.

Їх злягання було грубим і пристрасним. Жінка була гарячою і вологою, і він твердо намірився взяти від неї все, доставивши собі задоволення. Він заганяв в неї член все глибше і швидше, відчуваючи: ще трохи, і він не витримає. Вона обхопила його руками і ногами, злившись з ним воєдино, а потім, пронизливо скрикнувши, здригнулася раз і другий, коли її з головою накрила хвиля екстатичного насолоди. З глухим гарчанням і Майкл, нарешті, поступився пекучому напрузі, розпеченою голкою встромилася в хребет, і теж вийшов на свободу.

Рене поспішала в апартаменти. Вона зазнала невдачі, але що ще їй залишалося робити? Вона не зуміла переконати юнака. І Анна - ця дешева нудотна повія - зуміла перехитрити її. Господи помилуй! Спиною відчуваючи присутність двох озброєних стражників, Рене прискорила кроки. Це були її охоронці, але дівчина ще не звикла весь час перебувати під наглядом. Подібне відчуття було для неї новиною, і воно швидше дратувало, ніж заспокоювало її.

Біля дверей палацових апартаментів принцеси стояли ще два французьких стражника. Вартові. За наказом короля Франциска охоронці повинні були супроводжувати її всюди, охороняти її резиденцію і сприяти у всіх її справах і починаннях. Коли Рене наблизилася, вони відчинили перед нею двері. Принцеса побажала все чотирьом добраніч і увійшла в свої апартаменти. В кімнаті було незвично темно і тихо, і лише в каміні бурштиновими вогниками спалахували вугілля.

- Адель? - Покликала принцеса, замикаючи за собою двері.

Раптово до неї з темряви потягнулися сильні руки і схопили її ззаду. Одна рука ковзнула до лиця, затискаючи рот, інша притиснула її до чийогось мускулистому і напруженого тілу. Рене не могла поворухнутися. Вона не могла навіть закричати.

Майкл опустив Анну на ноги і почав застібати гульфик. Вона втиснула грудей в корсаж, підтягла рукава і струснула спідниці, розправляючи їх.

- У мене ось уже понад три роки не було чоловіка, - прошепотіла вона. - І ти мені дуже сподобався.

- І ти мені теж. - Він посміхнувся, нарешті звернувши увагу, що обидва в запалі пристрасті позбулися своїх масок. - Якби ми мали ліжко, я був би не проти продовжити. - Одна лише думка про те, щоб повернутися до підвалу, вибула у нього починало трясти.

- У мене є величезне ліжко, а чоловік відсутній ...

Майкл широко посміхнувся.

- Якщо це запрошення, то я з радістю приймаю її. - Він поклав їй руки на талію і притиснув до себе. - Хоча повинен попередити, що виспатися в одному ліжку зі мною тобі не вдасться.

Анна лише розсміялася у відповідь, нехай і дещо втомлено, але молода людина вважав за краще не звертати на це уваги. Вона взяла його за руку.

- Підемо, мій скандинавський кельт. І давай спробуємо визначити межі твоєї сили і напору.

Вона вивела його з алькова, боязко озираючись на всі боки. Але навколо нікого не було видно. З королівських апартаментів долинали вибухи сміху, часом заглушали музику.

За мовчазної згоди вони швидким кроком рушили по коридорах і переходах палацу, старанно уникаючи випадкових зіткнень: жодному з них не хотілося, щоб їх побачили в компанії один одного. До тих пір поки герцог Бекінгем буде залишатися в невіданні щодо особистості чоловіка, якого Анна "помилково" прийняла за короля Генріха, він не зможе помститися ні йому, ні своєї сестриці.

Два нічних сторожа охороняли вхід в крило, в якому король наказав розмістити своїх благородних гостей. Один з правоохоронців повернув голову, дивлячись на наближення Майкла і Анну. Прокляття! Майкл неголосно вилаявся, усвідомивши, що свої маски вони залишили на підлозі в алькові. Він міцніше притиснув жінку до себе і захопив до далекої стіни, яка залишалася в тіні, оскільки світильник на неї вже давно погас.

- Почекай тут, - прошепотів юнак і бігом кинувся назад.

Підхопивши з підлоги забуті маски, він через кілька миттєвостей повернувся до своєї супутниці. Капюшон впав йому на плечі, відкриваючи обличчя. Майкл туго затягнув зав'язки свого атласного забрала, накинув на голову капюшон і глибше насунув його на очі.

- Ти думаєш, він розгледів наші особи? - Стурбовано поцікавилася Ганна.

- Підемо, що не будемо стояти на місці. Чим довше ми проторчім тут, тим імовірніше, що він нас запам'ятає. - Обійнявши жінку однією рукою за талію і старанно сутулячись, щоб приховати свій високий зріст, він дозволив їй захопити себе в її кімнату.

Рене швидко впоралася з панікою і сунула руку у внутрішню рукав, намацуючи рукоятку невеликого кинджала. Швидко вихопивши зброю, вона з розмаху встромила його в стегно незнайомця, як і раніше притискати її до себе. Той вилаявся крізь зуби і відпустив дівчину. З скажено б'ється серцем Рене підскочила до дверей, відчинила її і гучними криками стала скликати варту. Вони увірвалися всередину, але замість того щоб накинутися на непроханого гостя, завмерли на порозі, тупо дивлячись на нього.

- Відмінна робота, мадам, - видихнув нападник, виходячи з темряви в вузький прямокутник світла, що падало з коридору, і затискаючи рукою рану на стегні.

Рене від несподіванки позадкувала назад.

- Сержант Франческо! Що ви собі дозволяєте, сер? Чи ви забули, хто я така? Господи Ісусе, нехай у вас кров тече! Куди поділася Адель? Вона зараз же перев'яже вам рану. Адель!

Зі спальні вийшла її камеристка, несхвально цокаючи язиком.

- Він цілком може сам прибрати за собою, - сказала вона на бретонском діалекті.

Рене перевела погляд зі служниці на сержанта і стражників.

- Що тут відбувається?

- Ось він, - Адель тицьнула пальцем в сержанта Франческо, - вирішив перевірити, чи добре ви засвоїли те, чого вони вас вчили. Він змусив мене погасити вогонь в каміні і піти в спальню, щоб я не плуталася під ногами.

Рене втупила в бідного італійця гнівний погляд.

- Це правда, сержант? Ви спеціально влаштували мені засідку?

- Приношу свої вибачення, мадам. Я виконував наказ лейтенанта Армадо. Він вважав, що вам необхідна практика.

Очі принцеси округлилися від подиву.

- Так пізно? - Не вірячи своїм вухам, перепитала вона.

- Ми відповідаємо за вашу підготовку, яка, як я тільки що мав необережність переконатися, знаходиться на досить високому рівні.

- Де лейтенант Армадо? - Коли той не відгукнувся на її голос, Рене опустила погляд на закривавлений кинджал, який все ще стискала в руці. Серце у дівчини, як і раніше тремтіло від пережитого хвилювання, але рука її не тремтіла. - Присядьте біля вогню, сержант, прошу вас. Я сама займуся вашої раною. Ваші люди можуть повернутися на свою посаду ... або в ліжко. Адель, будь люб'язна, принеси мені чисті ганчірки, гарячу воду і вино.

Гучним бурчанням висловлюючи своє несхвалення, Адель розгорнулася на підборах і знову зникла в спальні.

- Благаю вас, пробачте мені за напад, якого ви зазнали, і дозвольте зробити вам комплімент з приводу вашого воістину чудового відповіді на нього.

Сержант, накульгуючи, підійшов до каміна, підкинув у нього кілька полін, чому в димохід рвонувся сніп вогненно-червоних іскор, і опустився на довгу, підбиту повстю лавочку, яка стояла перед вогнищем. Незважаючи на отриману рану, він справляв враження спритного і витривалого чоловіка.

Рене присіла на низенький табурет, щоб оглянути рану на стегні, нанесену її кинджалом.

- Рана неглибока, - запевнив її сержант. - Товста шкіра, з якої зшиті мої панталони, якраз і призначена для того, щоб протистояти колючим ударам, та й кинжальчик у вас маленький.

- Лейтенант Армадо дав мені його, коли навчав мене у Франції.

Повернулася Адель і принесла все, що просила Рене. Запропонувавши сержанту чашу з вином, вона розклала на маленькому столику поруч з ним смужки чистої тканини і поставила чайник з водою на триногу надогнем. Черговою порцією фиркання висловивши своє несхвалення, служниця стерла кров з леза кинджала Рене і повернула його своїй господині.

- Ви забрудниться в його крові і тільки зіпсуєте сукню. Давайте я сама перев'яжу його.

- Дякую, Адель. - Рене встала з табуретки і пересіла на лавку поряд з сержантом.

- Нам необхідно поговорити наодинці, - заявив той, з підозрою дивлячись на Адель.

- Що б ви не хотіли обговорити зі мною, сержант, можете сміливо говорити про це в присутності Аделі.

- Як вам буде завгодно, мадам. - Він схвально кивнув, коли принцеса знову заховала в рукаві невеликий срібний клинок. - Славне зброю, його легко дістати і ще легше їм скористатися, що ви нам і продемонстрували. Ой! - Сержант скривився, коли Адель розрізала йому штанину і доклала до рани зім'яту тканину, змочену зеленої маззю.

- Кресс водяний очистить запалитися плоть, - пробурмотіла по-Бретонська Адель.

Рене перевела сержанту її слова.

- Мадам, - трохи повагавшись заговорив той, - ми тут для того, щоб служити вам, захищати і коритися. Ми пов'язані таємницею клятвою, яку принесли заради успіху нашої місії. Це наш борг і одночасно честь для нас. Вважаю, пане кардинал пояснив вам, хто ми такі.

- Так. Кардинал Медічі розповідав мені про вас. Ви - ті, кого називають deletoris [30].

Він кивнув.

- Ми добре навчені і отримали прекрасну освіту, походимо з хороших італійських сімейств і пишаємося своєю роботою. Ми - солдати на службі Господа. Наказуйте. Ми виконаємо ваші розпорядження. Саме для цього ми і знаходимося тут.

Значить, це не звичайні воїни. Вона вплуталася в смертельно небезпечну гру з виключно високими ставками.

- Кардинал Кампеджо знаходиться в Лондоні. Ви знали про це? Ружі доповідає, що добрий кардинал готує черговий хрестовий похід.

- Ні, мадам. Він охороняє Талісман. Хоча саме він переконав Папу призначити Уолси легатом, Кампеджо не довіряє своєму амбітному англійської колезі і залишається в Лондоні, щоб спостерігати за ним в Йорк-плейс, палаці кардинала Уолси, розташованому трохи вище по річці. Він рідко буває при дворі і завжди подорожує під охороною власних deletoris.

Господи Ісусе Христе, яка ж вона дурепа! Чого вона сподівалася досягти цієї ночі, штовхаючи Бекінгема на злочин? Припустимо, він би убив короля. А що накажете робити їй самій? Найняти човен і плисти до палацу Йорк-плейс пізно вночі? А потім намагатися проникнути в охороняється замок кардинала? І перевернути його догори дном у пошуках Талісмани? Хвала Господу, її план провалився. Тепер, озираючись назад, можна вважати, що Анна зробила їй велику послугу. А зараз Рене мучило цікавість. Їй дуже хотілося знати, що ж все-таки відбулося насправді у гобелена із зображенням Венери. Заколов чи герцог ні в чому не винну людину? Хто попереджений, той озброєний. Так, здається, прошепотів їй на вухо Майкл Деверо.

А тепер їй слід молити Господа про те, щоб його світлість герцог Бекінгем зробив другу спробу - і ось тоді вона буде готова.

- А чому ви служите Медічі, а не Кампеджо?

- В усьому винні давня ворожнеча між лейтенантом Армадо і капітаном Лусіо, командувачем deletoris Кампеджо. Ми відкололися від них. Ми служимо наступного Папі, мадам. Ми служимо вам.

Рене вирішила, що може довіритися йому.

- Сержант, відправте кого-небудь зі своїх кращих людей під виглядом слуги в Йорк-плейс. Ми повинні абсолютно точно знати, де знаходиться Талісман. Він зберігається десь в підвалі? Або захований в скарбниці кардинала? Або лежить у нього під ліжком? Або Уолси постійно носить його при собі?

- Слухаю, мадам! - Сержант Франческо скочив з лавки. Незважаючи на перев'язану ногу, він був явно в захваті від отриманого завдання. - Я сам виконаю це доручення, але попередньо повідомлю про все лейтенанту Армадо.

Наступ світанку він зустрів в лихоманці. Шкіру пекло як вогнем, в горлі пересохло, в голові стукали невтомні молотобійці. Майкл насилу вибрався з ліжка Анни і тремтячими руками схопив свою шкіряну сумку. Склянка всередині неї виявилася порожньою. Він неголосно вилаявся по-гельської. Точно, він же сам випив її перед самим маскарадом. І чи зможе він тепер благополучно дістатися до свого підвалу?

Його стан швидко погіршувався. Велику частину часу він відчував себе здоровим і повним сил, але на світанку бував слабкий, як немовля, і повністю залежав від чергового ковтка "драконівської крові" ...

Майкл з величезними труднощами натягнув панталони, чоботи, сорочку і камзол, застебнув перев'язь з мечем і, кинувши останній погляд на солодко сплячу жінку, нетвердою ходою попрямував до дверей. Зовні, в коридорі, хропів нічні сторожа - дехто стояв, інші задрімали прямо на сходинках. На підкошуються від слабкості ногах, мало не втрачаючи свідомість, з напівзакритими очима Майкл пробирався по тьмяно освітленим коридорах палацу. На лобі у нього виступили великі краплі поту, а серце билося в грудях як загнане і підступає до горла.

Раптово по шкірі пробігли мурашки. Юнак потилицею відчув чийсь погляд. За ним стежать! Хто це, невже герцог? Він відчував себе дуже слабким, щоб захищатися, але все ж витягнув з піхов меч і почав вдивлятися в довгі тіні, що лежали уздовж стін.

Щось заворушилося у нього за спиною. Майкл різко розвернувся на підборах і примружився під першими променями сонця, які пробивалися крізь забрані гратами ромбовидні вікна. Хоч би хто переслідував його, зараз він пішов. Поблизу нікого не було. Нетвердою рукою він змахнув піт з чола, судорожно хапаючи повітря ротом. Що це, галюцинації, або ж небезпека все-таки була реальною?

Зібравши залишки сил, він дошкандибав до свого підвалу, задихаючись і хитаючись з боку в бік, немов п'яний. Дійшовши до кам'яних сходів, він ледь не полетів вниз головою. Майже всі смолоскипи вже згасли. Тут правили бал оманливі сутінки, але він все одно вперто просувався вперед, по пам'яті знаходячи дорогу, ведений інстинктом. Юнак хрипко скрикнув від полегшення, побачивши двері в свою барліг. Тремтячими руками він відімкнув замок і ввалився всередину. Потім впав на коліна перед залізним скринькою. Йому знадобилася ціла вічність, щоб потрапити крихітним ключем у замкову щілину. Нарешті, кришка скриньки відкинулася. Він схопив флакон, зубами вирвав пробку і жадібним ковтком осушив його вміст. Слава Богу!

Майкл замкнув скриньку, засунув його подалі і повалився на свою розкладне ліжко. Він ледве встиг скинути з ноги чобіт, коли чудодійне зілля потягнуло його в сон ...

Двері з гуркотом розчинилися, ударившись об стіну, і чийсь голос життєрадісно заревів з порога:

- Пора вставати, сонце вже високо!

"О ні, тільки не це", - подумки простогнав Майкл. Прокляття, він забув замкнути двері!

- Іди, іди геть ... - почав благати він.

- Новий день вже настав! Король зібрався пополювати на оленя, і ми їдемо разом з ним!

- Нікуди я не поїду ... - пробурмотів Майкл, від щирого серця бажаючи, щоб Стенлі, нарешті, замовк, а його веселий голос перестав різати йому барабанні перетинки.

- Як легко забути про борг в обіймах Морфея ... - І тут, без жодного попередження, на Майкла обрушилося відро крижаної води, від чого він негайно прокинувся.

Відпльовуючись, він зірвав з ноги другий чобіт і щосили жбурнув ним в посміхаються Стенлі.

- Клянуся, у тебе біса дивні звички, приятель! Або ти палиш всіх своїх супротивників?

У Майкла полетів його власний чобіт.

- Полювання чекає, сонце зійшло, повітря чисте і свіже! - Проспівав Стенлі глибоким голосом. - Земля пахне, поля зеленіють, ліси звуть! Розчісуй свої світлі кучері й гляди веселіше, тому як в мисливській свиті короля не повинно бути похмурих і сумних осіб!

- Бажаю вашій милості і Ваша світлосте доброго ранку.

- А-а, сер Уолтер ... - Оскільки годину був ще ранній, герцог Норфолк привітав свого підлеглого в домашньому халаті і капцях на босу ногу. А ось його син Суррей був уже повністю одягнений і готовий до того, щоб відправитися на полювання. - Хочете вина з медом?

- Дякую, ваша світлість. - Уолтер неспішно увійшов до кабінету, намагаючись нічим не видати охопило його внутрішнє напруження - аж надто незвичайними і важливими здавалися йому самому звістки, які він мав намір повідомити герцогу. Провівши всю ніч в суспільстві лейтенанта Армадо Бальоні, командира охоронців принцеси Рене, Уолтер повернувся додому, змив з себе запах дешевих повій, кислого елю і спілкування з не самими охайними людьми на світі, переодягнувся і поспішив з доповіддю до свого пана. - Клянуся, у мене для вас новини, ваша світлість, які напевно здадуться вам цікавими.

- Сідайте і складіть нам компанію. - І герцог вказав на складаний дерев'яний стілець, що стояв біля каміна.

- Ваша світлість, хоча мені ще належить осмислити ту, поза всяким сумнівом, важливу таємницю, про наявність якої говорять роздобуті мною відомості, однак я маю всі підстави вважати, що натрапив на якусь із чергових махінацій кардинала Уолси.

Ліва повіка у старого герцога засмикалося.

- Продовжуйте.

І Уолтер розповів, як подружився з офіцером, який відповідає за безпеку принцеси, як запросив його провести ніч в розгульний борделі, як йому вдалося накачати Армадо елем, як він умовив італійця зіграти в кості, завчасно нафаршировані свинцем, внаслідок чого той продув неабияку суму, і як доставив його в цілості й схоронності назад до палацу.

- У нього на шиї висить медальйон, - продовжував Уолтер, ледь стримуючи радісний нетерпіння. - Золотий хрест на чорному тлі і латинський девіз: "Солдати на службі Господа".

- Точно такий же, як у охоронця кардинала Кампеджо, - зауважив Суррей.

- Саме так! - Вигукнув Уолтер. - На мій погляд, дуже цікавий збіг. Охорона принцеси носить блакитні лівреї французького королівського дому з геральдичними ліліями. Що теж заслуговує найпильнішої уваги, так як вони швидше повинні носити емблему з горностаєм на білому полі, які і складають герб герцогства Бретань.

- Ось це якраз цілком зрозуміло, враховуючи, що принцеса прибула в Англію з місією миру. Її посольство, очолюване французьким посланником, маркізом Ружі, представляє інтереси Франції.

- Ну а до чого тут тоді золотий хрест на чорному тлі? "Солдати Господа", таємна папська армія, про яку ніхто нічого не чув, супроводжує італійського кардинала, який закликає до чергового хрестового походу, і одночасно тут же з'являється французька принцеса з сумнівною місією миру, яку охороняють солдати тієї ж самої армії, хіба що переодягнені.

- Цікаво, чи знає про це Ружі? - Пробурмотів герцог.

- В першу чергу слід з'ясувати, що пов'язує Уолси з цими шпигунами, таємними і явними, - звертаючись до батька, зронив Суррей.

- Бути може, мені слід продовжити розважати лейтенанта, якому так не щастить у грі? - Поцікавився Уолтер. Жага діяльності переповнювала його. Подумати тільки, він на рівних ділиться секретом з могутніми лордами, обмінюючись з ними конфіденційною інформацією!

- Зробіть мені його медальйон, - розпорядився герцог і багатозначно глянув на сина. Суррей піднявся.

- Сьогодні вранці я вирушаю на полювання з королем. Приєднуйтесь до мене, сер Уолтер.

Просяявши, Уолтер скочив на ноги. Полювання з королем!

- Дякую вам, пане. Ваша світлість, дозвольте попрощатися.

 




 Королівська кров |  анотація |  Ристалище замку Тайрон, Ірландія, 1518 р |  Королівський замок в Амбуазе, Франція |  Палац в Грінвічі, Лондон, квітень 1518 р |  Розділ четвертий |  Розділ восьмий |  Розділ дев'ятий |  Розділ десятий |  Розділ одинадцятий |

© um.co.ua - учбові матеріали та реферати